January 22, 2020

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La humanidad surgió en África no de uno, sino de cuatro linajes ancestrales.

Jorge Judith

Madrid

Actualizado:22/01/2020 7:45 p.m.

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Cuatro niños han revelado el primer capítulo del intrincado relato de nuestros primeros pasos como especie en África. Un equipo internacional de investigadores, incluidos varios españoles, ha logrado reconstruir el genoma antiguo lleno de pequeños, enterrados en un famoso sitio de Camerún entre 8,000 y 3,000 años atrás. Los restos muestran que existieron al menos cuatro linajes importantes en la historia de la humanidad – entre ellos una población “fantasma” previamente desconocida – que vivió entre 200,000 y 300,000 años atrás. La nueva investigación, publicada en la revista “Nature”, contradice un estudio reciente que colocó nuestros orígenes en un lugar en el continente madre. Todo lo contrario, concluye, el ser humano moderno, Homo sapiens, es el fruto de grupos muy diferentes y geográficamente separados. De nuevo, todo se complica.

África alberga la mayor diversidad genética humana del mundo. Sin embargo, los estudios de ADN antiguo Los sitios arqueológicos africanos son escasos, ya que su recuperación en ambientes tropicales es un desafío. Por lo tanto, obtener los datos genéticos de estos niños, dirigidos por científicos de la Facultad de Medicina de Harvard a partir de muestras de huesos petrosos (del oído interno), es en sí mismo un logro real. Se trata de primeras secuencias genéticas antiguas de África occidental y central.

Vista general de la excavación de Shum Laka en Camerún
Vista general de la excavación de Shum Laka en Camerún – Pierre de Maret

Cuna de lenguas

Los niños, que vivieron durante la transición de la Edad de Piedra a la Edad de Hierro, fueron enterrados en Shum Laka, un refugio rocoso en la región de Grassfields en el noroeste de Camerún, donde una población ancestral vivió durante decenas de miles de años. En el sitio, excavado en las décadas de 1980 y 1990 por arqueólogos belgas y africanos, se encontraron 18 individuos (principalmente juveniles) y numerosas herramientas de piedra, cerámica y restos de animales. Este es el lugar designado por los lingüistas como la cuna de Lenguas bantú, un grupo grande y diverso que habla más de un tercio de los africanos en la actualidad.

Aunque se cree que la difusión de los idiomas bantú, y los grupos que los hablaron, en los últimos 4.000 años explica por qué la mayoría de las personas en África central, oriental y meridional están estrechamente relacionadas entre sí y con los africanos occidentales, El ADN de los niños revela una ascendencia muy diferente a la mayoría de los hablantes de bantú en la actualidad. En cambio, son más similares a los cazadores-recolectores en África Central. “Estos resultados sugieren que los hablantes de bantú que viven hoy en Camerún y en toda África no descienden de la población a la que pertenecían los niños de Shum Laka. Una población anterior, desconocida, habría contribuido en una pequeña proporción al ADN compartido por diferentes grupos africanos “, explica Carles Laueza-Fox, investigador del Instituto de Biología Evolutiva (CSIC-Universidad Pompeu Fabra).

Grupo fantasma

La investigación, que también incluye el análisis del ADN de ex cazadores-recolectores de África Oriental y del Sur, así como el de muchos grupos africanos actuales, concluye que el origen del ser humano está relacionado con la existencia de al menos cuatro grandes linajes humanos ancestrales, que habrían divergido entre sí entre 250,000 y 200,000 años atrás. Estos linajes están formados por los ancestros de los actuales cazadores-recolectores de Sudáfrica, los llamados khoisan (antes bosquimanos); los de los pigmeos de África Central, y los de los africanos orientales y el resto de los humanos modernos.

Además, hay un cuarto grupo previamente desconocido que contribuyó con una pequeña cantidad de ascendencia a los africanos occidentales y orientales. “Es un población ‘fantasma’ eso podría haber estado en el área del Sahel, pero no se ha encontrado ningún individuo vivo o en el pasado que le pertenezca “, dice el científico a ABC.

Adán y Eva

Los resultados, basados ​​en el análisis de genoma nuclear, difieren de los de un estudio anterior basado únicamente en el ADN mitocondrial (el heredado por la línea materna) que se había ubicado en el Delta del Okavango, en el sur de África, el origen único de los humanos modernos. Como explica el informe, también publicado en “Nature” y que suscitó una gran controversia, los humanos teníamos una patria ancestral única, un lago lleno de lagos al sur del río Zambezi, en el norte de lo que ahora es Botswana, donde según los autores prosperan durante 70,000 años antes de que el clima cambiara y nos empujara a migrar a través del continente.

Sin embargo, el nuevo estudio descarta la idea de un solo paraíso perdido. «Es una visión muy simplista, casi de Adán y Eva. La gente está preparada para entender mensajes simples, pero la realidad es mucho más compleja ”, dice Lalueza-Fox.

Cromosoma Y

El estudio también ha encontrado en uno de los individuos. la rama de cromosoma Y más antigua de la humanidad, entre 200,000 y 300,000 años. Este raro haplogrupo (A00) fue descubierto hace siete años cuando un afroamericano, descendiente de esclavos, fue a una compañía de análisis genético y los resultados revelaron una gran sorpresa. “Actualmente, este linaje solo se encuentra en Camerún”, dice Iñigo Olalde, investigador del Instituto de Biología Evolutiva. En este punto, Lalueza-Fox ironiza: “Es gracioso, porque si el linaje masculino más viejo estuviera en Camerún y el linaje femenino en Botswana (separados por más de 3,500 km), ¡difícilmente se habrían encontrado!”

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