Home Tecnología La luna de Saturno, Titán, puede tener 'lagos fantasma' y cuevas

La luna de Saturno, Titán, puede tener 'lagos fantasma' y cuevas

Imagine un mundo donde la lluvia cae, se reúne en lagos y estanques, se filtra en la roca circundante y se evapora, solo para caer nuevamente. Solo hay un problema: el mundo es la luna de Saturno, Titán, donde la lluvia no es agua; es metano liquido

Dos nuevos artículos exploran cómo este "ciclo del agua" inquietantemente familiar y sin agua se manifiesta en la superficie de Titán. Para ello, dos equipos de investigación independientes recurrieron a los datos de Misión cassini, que puso fin a su estancia en el sistema Saturn en Septiembre 2017. La nave espacial voló más allá de la enorme luna más de 100 veces, reuniendo observaciones cruciales de este extraño mundo mientras lo hacía.

Algunas de esas observaciones mostraron a los científicos algo realmente extraordinario: su primera visión de líquido actualmente en el paisaje, en lugar de ser un simple fantasmas de tales características líquidas. "Titán es el único mundo fuera de la Tierra donde vemos cuerpos de líquido en la superficie", Rosaly Lopes, una científica planetaria en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA que trabajó en la misión Cassini, pero no participó en ninguno de los nuevos documentos. "A algunos de nosotros nos gusta llamar a Titán la Tierra del sistema solar exterior".

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"Titán es la luna más interesante del sistema solar. Creo que eso me da algunos enemigos, pero creo que es verdad", Shannon MacKenzie, autora principal de uno de los nuevos estudios y científica planetaria en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins , le dijo a Space.com. Pero eso no significa que la luna sea directa. "Titán nos lanza muchas curvas", dijo.

El estudio de MacKenzie analiza una curva potencial: tres pequeñas características que parecían ser lagos llenos de líquido cuando Cassini los vio por primera vez, pero parece que se han secado cuando la nave espacial regresó al área. Las observaciones sugieren que el líquido se evaporó o se filtró en la superficie planetaria circundante.

Estos "lagos fantasmas" pueden ser evidencia de cambios estacionales en la luna, MacKenzie y sus coautores creen. (Siete años terrestres pasaron entre las dos observaciones de la nave espacial en el área, durante las cuales el hemisferio norte de la luna pasó del invierno a la primavera).

Pero la situación puede no ser tan simple, ya que los dos conjuntos de observaciones fueron tomados por diferentes instrumentos. Cassini fue construida para recopilar datos con su instrumento de radar o sus cámaras de luz infrarroja y visual, pero no ambas simultáneamente. Y durante la primera pasada de la nave, la región era demasiado oscura para usar las cámaras.

Así que MacKenzie y sus colegas tuvieron que tener en cuenta el cambio en los instrumentos como una variable potencial. Pero sigue confiando en que algo es diferente en los dos pases, y que es bastante plausible que líquido estuvo allí, luego desapareció. Incluso si las diferentes señales sobre los dos sobrevuelos fueron causadas por algún otro fenómeno, MacKenzie dijo que todavía está intrigada por lo que podría decirnos acerca de la extraña luna, que es uno de los candidatos plausibles de los científicos hacia donde la vida podría estar al acecho más allá de la Tierra.

"Si en cambio estamos viendo algunos materiales recién identificados en la superficie, entonces eso también es interesante, porque los sedimentos en Titán son realmente importantes para la química prebiótica", dijo MacKenzie.

Pero aunque MacKenzie se enfocó en solo tres pequeños lagos que parecen haber desaparecido, muchos lagos permanecieron visibles a lo largo de las observaciones de Cassini sobre la región. En el segundo artículo publicado hoy, los científicos utilizaron datos de radar para estudiar un puñado de lagos mucho más grandes.

Durante la última pasada de Cassini sobre Titán en abril de 2017, la nave fue programada para recopilar un tipo muy específico de datos, llamado altimetría, sobre la región del lago para medir la altura de diferentes sustancias. Marco Mastrogiuseppe, un científico planetario en Caltech, ya había usado datos similares para medir el profundidades de algunos de los mares de Titán, cuerpos de líquidos mucho más grandes, y el equipo de Cassini esperaba que él pudiera hacer lo mismo con los lagos.

Mastrogiuseppe y sus colegas lo hicieron en su nuevo documento, identificando los fondos de los lagos a más de 328 pies (100 metros) de profundidad y estableciendo que sus contenidos estaban dominados por líquidos. metano. "Nos dimos cuenta de que, esencialmente, la composición de los lagos es muy, muy similar a la de la yegua, del mar", dijo. "Creemos que estos cuerpos son alimentados por las lluvias locales y luego estas cuencas drenan líquido".

Eso sugiere que debajo de la superficie de Titán, la luna puede albergar otra característica que recuerda a la Tierra: las cuevas. En la Tierra, muchas cuevas están formadas por el agua que disuelve los tipos de rocas circundantes, como la piedra caliza, dejando atrás un tipo de paisaje llamado karst, caracterizado por manantiales, acuíferos, cuevas y sumideros.

Los investigadores que estudian la región lacustre de Titán creen que ven características similares de tipo kárstico. Tampoco han visto canales que conecten todos estos. diferentes caracteristicas liquidas, por lo que Mastrogiuseppe y otros sospechan que parte del líquido puede estar filtrando en el terreno circundante, al igual que los sistemas kársticos aquí en la Tierra.

"Titán es realmente este mundo que geológicamente es similar a la Tierra, y estudiar las interacciones entre los cuerpos líquidos y la geología es algo que no hemos podido hacer antes", dijo Lopes. Los nuevos estudios comienzan a hacer que eso suceda al ver esas interacciones que se desarrollan en vivo en otro cuerpo planetario.

Por supuesto, es mucho más difícil estudiar estas interacciones tan lejos, en un mundo que nunca ha sido el foco principal de una misión. "Hemos estado hablando de posibles misiones con exploradores robóticos que podrían arrastrarse hacia tubos de lava y cuevas "En la luna y Marte", dijo Lopes. "¿Podríamos enviar uno de estos en el futuro para rastrearnos en este terreno y cuevas y descubrir qué hay debajo?"

Tal misión probablemente no suceda pronto, pero la NASA está considerando seriamente un proyecto llamado Libélula Eso aterrizaría un drone en la extraña luna. Si se selecciona, la misión se lanzará en 2025 y llegará a Titán nueve años después. Y si la NASA no elige Dragonfly, es probable que surja otro concepto de misión. "Titán es simplemente genial para no volver", dijo MacKenzie.

Ambos MacKenziey MastrogiuseppeLos artículos fueron publicados hoy (15 de abril) en la revista Nature Astronomy.

Correo electrónico Meghan Bartels en mbartels@space.com o seguirla @meghanbartels. Síguenos en Twitter @Spacedotcom y en Facebook.

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