La misión DART de la NASA deformará totalmente el asteroide Dimorphos

Una ilustración de la nave espacial DART acercándose al asteroide.

La misión DART será la primera en probar la desviación de asteroides a través de la tecnología de impacto cinético.
Ilustración: NASA

Para proteger la Tierra, se deben hacer algunos sacrificios. Nave espacial DART de la NASA se encuentra actualmente en camino a un sistema binario de asteroides conocido como Didymos y esencialmente chocará contra uno pequeño asteroide para probar un método de desviación. Pero en lugar de dejar atrás un cráter de impacto como se pretendía inicialmentela nave espacial DART en realidad puede deformar la mini-lunahaciéndolo casi irreconocible.

Usando un nuevo modelo, un grupo de investigadores ha simuló todo el proceso de formación de cráteres y descubrió que la misión de desviación del asteroide podría alterar completamente su objetivo, cambiando su apariencia mucho más severamente de lo que se creía anteriormente.

“El impacto de DART podría deformar globalmente Dimorphos y, por lo tanto, cambiar significativamente su forma general, en lugar de crear solo un pequeño cráter”, Martin Jutzi, coautor del estudio. estudiarque se publicó en The Planetary Science Journal, le dijo a Gizmodo en un correo electrónico.

Esta ilustración muestra las posibles formas que podría tomar el asteroide después del impacto.

Esta ilustración muestra las posibles formas que podría tomar el asteroide después del impacto.
Ilustración: Cortesía de Martín Jutzi

Como se ve en la ilustración de arriba, la mini-luna, apodado Dimorphos (anteriormente conocido como Didymoon), podría tomar una de estas seis formas posibles después del impacto de la nave espacial. Todo el proceso de formación de cráteres podría durar algunas horas, por lo que los modelos anteriores del impacto no predijeron la deformación posterior del asteroide. “Los modelos anteriores solo podían simular los primeros segundos de tales eventos”, dijo Jutzi.

Abreviatura de Prueba de redirección de doble asteroide, la misión DART se lanzó en noviembre de 2021 hacia el sistema de asteroides Didymos. Didymos es una roca de 800 metros de ancho con su propia luna de 170 metros de ancho conocida como Dimorphos, el objetivo principal de DART. La nave espacial chocará contra la miniluna a 15.000 millas por hora (24.140 kilómetros por hora), intentando despegar.establecer su órbita. El impacto está programado para finales de septiembre o principios de octubre, cuando la pareja llegará a 11 millones de kilómetros (7 millones de millas) de la Tierra.

El propósito de la prueba es experimentar con la tecnología de impacto cinético como un medio para desviar los asteroides que podrían dirigirse hacia la Tierra. NASA y otras agencias espaciales, vigilen de cerca los asteroides que se acercan demasiado para poder evaluar si representan o no una amenaza para nuestro planeta. Pero en cuanto a la defensa de la Tierra de los impactos de asteroides entrantes, no hay un plan claro sobre qué hacer.

“Estos asteroides débiles en realidad podrían desviarse con mucha más fuerza y ​​podrían expulsarse mayores cantidades de material del impacto de lo que predijeron las estimaciones anteriores”, dijo Jutzi. “Estos efectos más grandes deberían ser más fáciles de observar inmediatamente después del impacto de DART”. Por lo tanto, la misión DART aún podrá realizar el experimento, solo que quizás con un resultado diferente al previsto inicialmente.

La Agencia Espacial Europea (ESA) también está planeando una misión de seguimiento al par de rocas espaciales. La ESA tiene previsto lanzar su misión hera en 2024, que se reunirá con Didymos en 2026 para estudiar el cráter de impacto dejado por DART y cualquier otro cambio realizado en el asteroide. Si Dimorphos de hecho ha tomado una apariencia diferente, puede proporcionar datos valiosos sobre el propio asteroide.

“Idealmente, esto nos permitirá aprender algo sobre el interior del asteroide, en lugar de solo la superficie”, dijo Jutzi. “Esto, a su vez, proporcionaría información muy valiosa sobre las propiedades generales del asteroide y mejoraría nuestra comprensión de los asteroides en general”.

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