La NASA retrasa la misión del asteroide Psyche de mil millones de dólares y ordena una revisión independiente

Una misión de mil millones de dólares para poner en órbita una sonda innovadora, alrededor de un asteroide rico en metales que se asemeja al núcleo de un planeta primitivo, está suspendida hasta el próximo verano como mínimo debido a problemas con el equipo de prueba y el tiempo necesario para completar la prueba del software. La NASA anunció el viernes.

Dependiendo de los resultados de una revisión independiente, los impactos presupuestarios y otros factores, la misión Psyche de clase Discovery con un límite de costos podría cancelarse.

“La NASA se toma muy en serio los compromisos de costos y cronogramas de sus proyectos y programas”, dijo el jefe científico de la NASA, Thomas Zurbuchen. tuiteó. “Estamos explorando opciones para la misión Psyche en el contexto del Programa Discovery, y en los próximos meses se tomará una decisión sobre el camino a seguir”.

La misión Psyche tiene como objetivo un asteroide rico en metales único que se asemeja al núcleo expuesto de un planeta primitivo. La NASA dice que la misión Psyche ofrece una valiosa oportunidad para estudiar uno de los componentes básicos del sistema solar primitivo.

La NASA originalmente planeó lanzar la misión Psyche el 1 de agosto: la apertura de una ventana de lanzamiento planetaria definida por la posición de la Tierra en su órbita alrededor del sol y la ubicación del asteroide objetivo, Psyche, que orbita entre Marte y Júpiter.

Pero en mayo, los administradores de la misión se vieron obligados a retrasar el lanzamiento a bordo de un cohete SpaceX Falcon Heavy hasta el 20 de septiembre debido a problemas de compatibilidad con un simulador de “banco de pruebas” que imita el funcionamiento de la nave espacial real.

Ensamblado con componentes proporcionados por Jet Propulsion Laboratory y Maxar Technologies, que suministraron el chasis de la nave espacial, los propulsores eléctricos y otros elementos importantes, el simulador es necesario en parte para verificar el complejo software de guía, navegación y control de la sonda, o GN&C.

El simulador ahora funciona correctamente, pero el software en sí, desarrollado internamente en JPL, se entregó más tarde de lo planeado, demasiado tarde para que los ingenieros lo probaran a fondo con el simulador que ahora funciona antes de que cierre la ventana de lanzamiento el 11 de octubre.

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Impresión de un artista de la nave espacial Psyche en órbita alrededor de un asteroide rico en metales del mismo nombre.

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“No tenemos deficiencias inherentes en el diseño o la capacidad de la nave espacial para cumplir la misión planeada”, dijo a los periodistas Lindy Elkins-Tanton, investigadora principal de la Universidad Estatal de Arizona. “Y, de hecho, no tenemos problemas conocidos con el software GN&C. Simplemente no hemos podido probarlo.

“Así que hoy tenemos una nave espacial hermosa y funcional. Está construida y lista. Pero… simplemente no tuvimos tiempo suficiente para verificar y validar la funcionalidad asociada con el software GN&C y la protección contra fallas, y para solucionar cualquier problema que luego encontrar durante esa prueba”.

Lori Glaze, directora de ciencia planetaria en la sede de la NASA, dijo que la agencia organizará una revisión independiente para determinar la causa de los problemas del banco de pruebas y los obstáculos en el desarrollo de software, y para evaluar los planes de lanzamiento durante las ventanas de 2023 y 2024.

Los gerentes de la NASA evaluarán los costos adicionales de la demora, considerarán los hallazgos de la junta de revisión y las recomendaciones de los funcionarios del proyecto, antes de decidir si continuar o cancelar el proyecto.

“Esta será una revisión de terminación de continuación que analizará los resultados de la revisión independiente y las recomendaciones presentadas por el proyecto”, dijo Glaze. “Y esa evaluación se hará considerando todo el rango y las implicaciones para Psyche, para el Programa Discovery y para la cartera planetaria”.

La parada también retrasará las pruebas de los equipos de comunicación láser de alta velocidad a bordo de Psyche, y dos “pequeños satélites” de la NASA que viajarán en el Falcon Heavy para misiones independientes en las que volarán más allá de otros dos asteroides.

En un comunicado de prensa que anunciaba el retraso del lanzamiento, la NASA dijo que “los costos totales de la misión del ciclo de vida de Psyche, incluido el cohete, son de $ 985 millones. De eso, $ 717 millones se han gastado hasta la fecha. Los costos estimados involucrados para respaldar cada uno de los Actualmente se está calculando el rango de opciones de misión disponibles”.

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La nave espacial Psyche durante el trabajo para instalar propulsores eléctricos en 2021. La nave espacial ahora está completa, pero el lanzamiento está en espera hasta al menos julio de 2023 debido a problemas para completar las pruebas de software.

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Para un lanzamiento en 2022, la nave espacial habría llegado a Psyche en 2026. Los lanzamientos en 2023 o 2024 darían como resultado llegadas en 2029 y 2030 respectivamente. La ventana de 2023 se abre el próximo mes de julio.

Cada vez que despegue, la nave espacial se lanzará sobre un poderoso cohete Falcon Heavy y llevará a cabo un sobrevuelo de Marte con asistencia de gravedad que aumenta la velocidad, para ponerlo en curso hacia Psyche.

El software de guía, navegación y control es fundamental para el éxito de la misión, ya que ayuda a la computadora de vuelo de la nave espacial a conocer su ubicación precisa, la ubicación de la Tierra, su trayectoria y orientación.

“El software para ese sistema realmente necesita ser probado a fondo para garantizar que la nave espacial pueda llegar con éxito a Psyche”, dijo la directora del JPL, Laurie Leshin. “Se entregó el software, pero el problema es el tiempo necesario para completar las pruebas y la validación.

“Tuvimos algunos desafíos para lograr que lo que es un entorno de prueba de control, navegación y orientación muy complejo funcione de manera efectiva. Eso también se solucionó ahora… Pero no creemos que tengamos el tiempo para completar esta prueba y validación de software esencial para hacer el 2022 periodo de lanzamiento”.

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