¿La última víctima de la guerra comercial de Trump con China? Vino de california

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Los viñedos de Hank Wetzel se extienden hasta el horizonte, una franja verde a caballo entre el río ruso del condado de Sonoma, cultivado por generaciones de Wetzels durante medio siglo.

Está muy lejos de Shanghai.

Sin embargo, sentado afuera de su sala de degustación en una mañana reciente, el patriarca de 68 años de edad de los viñedos de Alexander Valley estaba mirando fotos de China en su tableta: una foto de su stand en una gigantesca feria de Shanghái, abarrotada de clientes. Otro de los restauradores chinos probó vinos en una cena de $ 1,000 que organizó. Y varios de los pandas en el zoológico de Shanghai.

Cuando comenzó a exportar a China hace dos años, Wetzel tenía grandes esperanzas de penetrar en su mercado de vinos importados de rápido crecimiento. Pero hoy, como la guerra comercial del presidente Trump no muestra signos de decadencia, "la economía de vender allí es horrible", dijo. “Nuestro importador está interesado en nuestros vinos, pero cada botella de $ 15 que le vendo ahora le cuesta $ 30. Pronto podríamos estar fuera del negocio allí ”.

Desde abril de 2018, en respuesta a los aranceles de EE. UU., China ha impuesto impuestos de represalia sobre $ 110 mil millones en importaciones de EE. UU., Productos tan variados como la electrónica y la soja. Para el vino, los impuestos y las tarifas ahora equivalen a un recargo del 93% en cada botella de EE. UU. Eso es el doble de la cantidad de vino francés, favorecido durante mucho tiempo por los chinos acomodados. Al mismo tiempo, los vinos de Australia y Chile, que recientemente firmaron acuerdos de libre comercio con el gigante asiático, están llegando a China, gravando solo el 26%.

Los exportadores mundiales ven a China como una oportunidad apenas aprovechada, dada su creciente clase media y su creciente apetito por la calidad y el prestigio del vino importado. Estados Unidos exportó $ 1,46 mil millones en vino el año pasado, el 95% de él de California. China fue el quinto destino más grande después de la Unión Europea, Canadá, Hong Kong y Japón.

"China fue nuestro mercado de exportación de más rápido crecimiento", dijo Honore Comfort, vicepresidente de marketing internacional del Wine Institute, un grupo comercial de San Francisco. "Estábamos intensificando nuestras actividades allí, agregando promociones de restaurantes y cultivando relaciones con minoristas clave".

Pero las exportaciones de vino de EE. UU. A China disminuyeron un 33% en el primer semestre de este año en comparación con
 el mismo período en 2017. A medida que se prolonga el conflicto comercial, "los importadores chinos comprarán de un país diferente", predijo. "Hemos trabajado en la construcción de esas relaciones durante dos décadas. Ahora todo ese tiempo es básicamente una pérdida ".

En una cueva subterránea en Alexander Valley Vineyards, el aire era fresco y húmedo. Siete mil barriles de roble estaban apilados a tres de altura bajo el techo abovedado. Envejecimiento en el interior: una docena de variedades de Chardonnay a Zinfandel.

Fuera de la cueva, un trabajador se movió rápidamente a través de filas de barriles, extrayendo vino a través de un tubo de vidrio de cada uno de ellos, probando defectos y escupiendo cada muestra. Cerca, en un pequeño almacén, las botellas se movían a lo largo de una cinta transportadora cuando una máquina tras otra las llenaba con Cabernet Sauvignon, las tapaba, las sellaba con papel de aluminio y pegaba etiquetas antes de que dos mujeres, trabajando enérgicamente, empacaran el producto terminado en cajas.

En Shanghai, los clientes se reúnen en el stand de Alexander Valley Vineyards en la feria comercial ProWine 2018.

En la feria comercial ProWine de noviembre de 2018 en Shanghái, los clientes se reúnen en el stand de Alexander Valley Vineyards y la importadora Rose Sun, derecha, ofrece degustaciones.

(Viñedos de Alexander Valley)

Wetzel's fue una de las primeras bodegas establecidas en el condado de Sonoma y jugó un papel clave en el establecimiento del Valle de Alexander
 denominación. Sus vinos, desde Cyrus, una mezcla de Cabernet de $ 65 envejecida durante 24 meses, hasta Gewürz, un vino de $ 15 elaborado con uvas orgánicas, han ganado premios nacionales e internacionales.

Durante décadas, Wetzel cultivó mercados en California, Texas y otros estados de EE. UU. Hasta el punto de enviar 175,000 cajas el año pasado. Pero nunca había buscado negocios en el extranjero hasta que visitó China hace dos años. Con sus hijos encargándose de las operaciones y ventas diarias, Wetzel y su esposa, Linda, que supervisa la contabilidad de la bodega, estaban buscando una nueva aventura.

"Dentro de veinte años, China podría ser el mercado de vinos más grande del mundo", dijo Wetzel. "Queremos estar listos".

En la feria comercial de Shanghai, conocieron a Rose y Jack Sun, una joven pareja que opera Shindy Wine. "Era el tipo de operación pequeña que estaba buscando", recordó Wetzel. “Tenían un vino australiano, un chileno y un productor en Francia. Recibo más atención como su único vino estadounidense ".

En el show, le sorprendió el nivel de sofisticación cuando cientos de chinos se detuvieron en su stand. Aunque la gran mayoría del vino que se consume en China es un producto nacional de baja calidad, las importaciones de alta calidad están ganando prestigio social a través de las redes sociales y una nueva generación de sommeliers capacitados.

El otoño pasado, Wetzel recibió a los Suns en el condado de Sonoma. "Comimos y bebimos vino durante tres días", dijo. “Les mostramos nuestra cosecha para que pudieran regresar a China y contar nuestra historia. Nos hicimos amigos."

Alexander Valley Vineyards envió solo 750 cajas a China el año pasado
– Ciertamente no hay competencia para grandes bodegas como Gallo y Mondavi, que se han comercializado allí durante décadas. "El negocio del vino avanza lentamente, como una tortuga", dijo Wetzel. "Se necesita mucho tiempo para construir relaciones".

Linda Wetzel y Rose Sun, a la derecha, en la feria comercial ProWine 2018 en Shanghai.

En la feria comercial ProWine de noviembre de 2018 en Shanghái, Linda Wetzel, a la izquierda, y Rose Sun manejan un puesto que ofrece degustaciones del vino del condado de Sonoma.

(Viñedos de Alexander Valley)

Preservar esas conexiones requiere un esfuerzo continuo.

Esta semana, se embarcará en su tercer viaje a Shanghai, para la apertura del primer Costco de China, que compró 250 cajas de su vino. En junio, mientras estaba en tránsito, China impuso su último arancel del 15%. Costco acordó absorber la mitad del aumento, con los Suns tomando la otra mitad.

"Hay una cena con el comprador de Costco", dijo Wetzel. "Me interesa ver cómo presentan los productos con estos precios elevados".

Wetzel también planea viajar con los Suns a Anhui, una provincia al oeste de Shanghai, donde abrirán una tienda de vinos. Pero con la guerra comercial, "espero tener una oportunidad", dijo. "Espero que este no sea el final de nuestra relación, pero el estado de ánimo en este momento es bastante feo. No veo cómo las cosas podrían empeorar mucho ".

Compañeros exportadores han estado compartiendo el dolor. "Incluso las bodegas más grandes que se han comercializado durante varios años están extremadamente desanimadas", dijo Wetzel, quien fue elegido presidente de la junta del Instituto del Vino en junio. "Han perdido muchos negocios en los últimos seis meses".

Dwight Bonewell, director de West Coast Wine Group en Napa, comenzó a exportar vino relativamente barato a China hace 12 años, obteniendo uvas del Valle Central. Vendió sus propias marcas y produjo vinos de marca propia para empresas chinas. Con 20 distribuidores en China, Bonewell estaba en camino de enviar 43,000 cajas este año.

"Pensamos que íbamos a tener un año excepcional", dijo.

Ahora espera vender solo 7,000, sumando su pérdida en aproximadamente $ 1 millón.

"En el momento en que subieron los aranceles, muchos de nuestros clientes dijeron:" Podemos comprar, pero hay que absorber la diferencia ". Pero no podemos hacer eso".

A pesar del revés, Bonewell dijo que espera que su vino originalmente destinado a China se venda en el mercado estadounidense. "No estamos renunciando a China", dijo. “Es un mercado enorme. Esperaremos a que vuelva ".

Las bodegas que exportan botellas más caras han sufrido menos de los aranceles, ya que los chinos más ricos pueden absorber mejor los aumentos de precios.

"Si bien nuestras exportaciones a China están reducidas en volumen, han aumentado más del 30% en valor hasta la fecha", compensando el arancel, dijo Ryan Stewart, director de ventas internacionales de Foley Family Wines en Santa Rosa, propietaria de viñedos en California, Oregón, Washington y Nueva Zelanda. "Nuestra cartera está más sesgada a los puntos de precios premium y de lujo".

No obstante, agregó, "varias conversaciones con posibles nuevos socios importadores en China se han suspendido temporalmente".

En Wine Intelligence, una consultora londinense que
 rastrea el mercado global, el Director de Operaciones, Richard Halstead, señala la "cantidad extraordinaria de dinero" que las marcas australianas y chilenas están gastando para construir la distribución en China. "Están exprimiendo a los países que no tienen regímenes arancelarios favorables", dijo.

Alexander Valley Vineyards organiza una cena en Shanghai para promocionar su vino

En noviembre de 2018, Hank Wetzel de Alexander Valley Vineyards en Healdsburg organizó una cena en Shanghai para vender su vino a importadores y restauradores chinos.

(Viñedos de Alexander Valley)

Las ventas de vino de EE. UU. A China son un pequeño objetivo para una guerra comercial, en comparación con los vehículos de motor, los componentes de semiconductores o la soja: solo 1,1 millones de cajas el año pasado de 56,7 millones de cajas que China importó a nivel mundial. "Pero el vino a menudo se involucra en disputas comerciales porque tiene un simbolismo cultural", dijo Halstead. "Como China lo ve, se trata de golpear a un socio comercial que se porta mal cuando le duele".

En junio, Trump apuntó al vino francés, quejándose de que está permitido en los Estados Unidos prácticamente libre de aranceles, mientras que Francia impone aranceles al vino estadounidense. "No es justo", dijo a un entrevistador de televisión.

En el condado de Sonoma, Wetzel dijo que votó por Trump porque "él era un hombre de negocios …". Pero a corto plazo, estas tarifas no funcionan ".

Mientras tanto, él está tomando la visión a largo plazo. "Voy a ver a mi importador con el sombrero en la mano", dijo. “Odio pensar que nuestra inversión está arruinada debido a esta guerra comercial. Pero si es así, lo intentaremos nuevamente en cinco o 10 años. Espero que esto pase tarde o temprano ".

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