Las erupciones supervolcánicas pueden ocurrir sin previo aviso, advierten los geólogos

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La erupción de uno de los supervolcanes puede tener consecuencias similares a las de una guerra nuclear. Y no podemos predecir de manera confiable este desastre natural, advierten los científicos en un nuevo estudio.

Los hallazgos del nuevo estudio sugieren que algunas erupciones supervolcánicas pueden no estar precedidas de señales que podamos detectar en volcanes más pequeños, como el volcán Cumbre Vieja en la isla canaria de La Palma.

Un equipo internacional de geólogos de China, Taiwán, Suiza e Indonesia ha llegado a una conclusión tan inquietante al estudiar el volcán Toba en la isla indonesia de Sumatra, que describe en una revista científica. PNAS. Los expertos descubrieron que las gigantescas erupciones de Toby hace 840.000 y 75.000 años no fueron precedidas por un influjo repentino de magma en el depósito del volcán. En cambio, el magma aumentó lenta y silenciosamente hasta la erupción.

Supervulkán es una designación para un volcán que puede hacer erupción de más de mil kilómetros cúbicos de magma y ceniza volcánica durante una erupción. Esta categoría incluye, por ejemplo, Toba (Indonesia), Yellowstone y Garita (EE.UU.), Campi Flegrei (Italia) o Whakamaru y Taupo (Nueva Zelanda).

Un volcán que casi acaba con la gente.

Toba es un recuerdo que muestra los efectos de las erupciones de algunos supervolcanes. La segunda de estas erupciones se considera la erupción volcánica más fuerte en 27 millones de años.

El resultado fue la extinción masiva. La humanidad se encontró al borde de la extinción durante ese período.

2.000 kilómetros cúbicos de lava fluyeron del esófago del volcán y alrededor de 800 kilómetros cúbicos de ceniza volcánica fueron expulsadas al aire. Eso es 70.000 veces más que el volcán Cumbre Vieja en La Palma hasta ahora.

Las cenizas cubrieron el cielo y provocaron que las temperaturas bajaran. Además, la explosión liberó miles de millones de toneladas de dióxido de azufre a la atmósfera, que se convirtió en ácido sulfúrico en las nubes. Luego cayeron lluvias ácidas sobre la Tierra.

Siguió la última gran extinción de la historia. La prometedora raza humana ha sido diezmada a 5,000 a 10,000 individuos.

Lo que precedió a la erupción de Toby, los científicos lo descubrieron al analizar la composición química de los circones alrededor del volcán. Los circones se encuentran entre los minerales que se forman durante las erupciones volcánicas. El uranio que contiene se descompone en circón con el tiempo para formar plomo.

Por lo tanto, los científicos han podido determinar la relación entre la cantidad de uranio y plomo mediante espectrometría de masas, que determina la masa de átomos, moléculas y sus partes convirtiéndolas en iones positivos o negativos. Luego derivaron la edad del mineral a partir de él.


Imagen de satélite Landstat 7 en luz infrarroja y visible, que muestra lo que queda del volcán Toba, el lago del mismo nombre con una isla. El agua es de azul a negra (dependiendo de la profundidad), la vegetación es verde, el suelo desnudo es rosa y las nubes son blancas. | fuente:
Profimedia

Los expertos obtuvieron así tanto la línea de tiempo de las erupciones como la acumulación de magma que las precedió.

Silencio en el camino

El volcán Toba se derrumbó durante la erupción hace 75.000 años. En la actualidad, en su lugar se ubica el lago del mismo nombre. Tiene 100 kilómetros de largo, 30 kilómetros de ancho, contiene 240 kilómetros cúbicos de agua y en su centro se encuentra la isla.

«Vemos que la isla está creciendo gradualmente, lo que indica que el volcán aún está activo y que el magma se acumula debajo de él». dijo el jefe del estudio, el geólogo chino Ping-Ping Liu Sitio web de la Universidad de Ginebra.

El estudio estima que hay unos 320 kilómetros cúbicos de magma debajo de Tobou en la actualidad. Sin embargo, a partir de la gran cantidad de esta mezcla de rocas fundidas y gases, no es posible estimar cuándo entrará en erupción el volcán.

«Nuestro estudio muestra que los eventos extremos, como un aumento significativo de la actividad sísmica, un aumento en la frecuencia de los terremotos o un aumento repentino de la tierra, no tienen que ocurrir antes de una súper erupción». Pero con Toby, todo va silenciosamente debajo de la superficie, y solo un análisis de los circones sugiere que la erupción llegará algún día ”, dice Luca Caricchi de la Universidad de Ginebra, quien participó en la investigación del volcán Toba.

La peor versión de la súper erupción

¿Dónde puede ocurrir la supererupción? Los científicos estiman que hay de cinco a diez volcanes en la Tierra capaces de entrar en erupción, lo que afectaría catastróficamente a la civilización y al clima global. Excepto Toby, por ejemplo supervulkán Yellowstone. La erupción de este volcán ocurre aproximadamente cada 600.000 años, y la última fue hace 640.000 años.

Si fuera igual de fuerte, sería un desastre para la civilización. Inmediatamente después de eso, cientos de miles de personas morirían en lava y flujos piroclásticos (una mezcla de gases volcánicos calientes, fragmentos de magma y cenizas volcánicas). Habría una caída masiva de cenizas en la que millones se asfixiarían lentamente. Casi toda la vegetación quedaría destruida.

El material expulsado cubriría la atmósfera alrededor del planeta en unas pocas semanas y reduciría la intensidad de la luz solar incidente. Esto conduciría a un enfriamiento y atenuación graduales.

El tráfico aéreo dejaría de funcionar debido a las cenizas volantes. Los rendimientos agrícolas caerían varias veces y lo que podría cultivarse sería diezmado por la lluvia ácida.

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