Las estrellas femeninas de Estados Unidos regresan a NWSL y Spirit cae a Houston.


Mallory Pugh persigue una pelota durante la derrota del sábado 2-1 ante Houston en Boyds, Maryland. Fue el primer juego para los jugadores de NWSL que jugaron en la Copa del Mundo. (John McDonnell / The Washington Post)

Se quedaron a animar. Cuatro horas después de llegar al calor, dos horas después de un retraso de un rayo que duró casi una hora, un grupo de fanáticos se alinearon en la pared detrás de uno de los objetivos en Maryland SoccerPlex en Boyds. Al comienzo de la noche, había un montón de camisetas del equipo nacional femenino de Estados Unidos, rojo y blanco. Pero a las 11:13 p.m., solo quedaban varias docenas.

"¡Mallory!", Gritaron a Mallory Pugh, parte de los campeones de la Copa del Mundo y una estrella para el Espíritu de Washington de la Liga Nacional de Fútbol Femenino.

"¡Te queremos!", Dijo una joven.

En el otro extremo, Rose Lavelle, la estrella femenina y jugadora de los Estados Unidos para las camisetas, camisetas y pósters firmados por Spirit.

The Spirit (5-3-4), gracias en gran parte a la devolución Lavelle (que no jugó) y Pugh (que sí lo hizo), tuvo su primer debut en la temporada ante el Houston Dash el sábado por la noche en Boyds. Washington golpeó primero gracias a la cabecera de Jordan DiBiasi, pero rindió dos goles en el segundo tiempo en una derrota por 2-1.

Cheyna Matthews (quien representó a Jamaica), Amy Harrison (Australia), Chloe Logarzo (Australia), Pugh y Lavelle fueron honradas después del partido con una breve ceremonia. Lavelle, en un guiño a su primer nombre, recibió un ramo de rosas. Y un torrente de vítores.

Fue la primera selección en el draft de 2017, y se ha convertido en una estrella de 24 años en el juego femenino. Es una jugadora emocionante que dribla a través del tráfico con una combinación de velocidad y delicadeza. Ella fue una destacada durante la carrera de la Copa del Mundo, anotando tres goles. Fue galardonada con el Bronze Ball como la tercera mejor jugadora del torneo, aunque se perdió la acción el sábado cuando se recupera de una lesión persistente en el tendón de la corva.

El viernes, Lavelle fue el centro de "Rose Lavelle Day" en su natal Cincinnati. Trece días después de que anotara un gol en la final de la Copa del Mundo, regresó a Maryland SoccerPlex.

Había docenas de chicas en el partido, muchas en camisetas que representaban a las estrellas estadounidenses Alex Morgan y Megan Rapinoe, así como a Lavelle y Pugh. Varias chicas dijeron que se inspiraron en la idea de que las mujeres estadounidenses llamaron la atención sobre su deporte, el nivel de calidad del juego y las desigualdades que se han vuelto más evidentes.

Heather Burdette, una jugadora de fútbol de 12 años de Frederick, Md., Dijo que ver a las mujeres estadounidenses dominantes en la Copa Mundial fue alentador. Llevaba un jersey de Lavelle mientras estaba sentada con su padre, John y un amigo, porque había instado a su padre a comprar boletos para el juego del sábado. Quería animar a Lavelle, específicamente.

"Desde la Copa del Mundo quería ver a Rose y Mallory", dijo. "Me empezó a gustar Rose porque era nueva y rápida".

Pugh, una reserva de 21 años en el equipo nacional de los Estados Unidos, jugó el sábado en la derrota del Spirit. En su regreso durante las próximas semanas, intentarán revivir un club Spirit que estuvo en medio de un hipo, cayendo del primer lugar al cuarto en las últimas semanas.

En toda la liga, los jugadores han regresado de la Copa del Mundo, buscando animar a una liga deportiva profesional que comenzó en 2012. Aunque desde entonces ha luchado por atraer fanáticos, la liga puede sacar provecho de la emoción de la Copa del Mundo este verano: la NWSL firmó un acuerdo televisivo con ESPN durante la Copa del Mundo y un acuerdo de patrocinio multianual con Budweiser.

El hecho de que el local se agotara no sorprendió en absoluto a Galen Yoder, un trabajador retirado del Departamento de Trabajo de los Estados Unidos que vive en Chevy Chase. Tuvo boletos de temporada para el Spirit de 2016-18 y, después de encuestar a la multitud, puso la asistencia del sábado allí con el más grande que ha visto.

"Es muy importante que cualquiera pueda apoyar a estas chicas", dijo. "Creo que sus habilidades técnicas son tan buenas como los hombres".

Al preguntarle sobre la fuerte participación, el entrenador de los Washington Spirit, Richie Burke, dijo: "Espero que sigan mirando".

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