Las focas monje hawaianas en peligro de extinción siguen atrayendo las anguilas en la nariz

Las focas monje hawaianas en peligro de extinción siguen atrayendo las anguilas en la nariz

Una foca monje hawaiana juvenil de aspecto relajado descansa cerca de una playa de arena blanca en un follaje verde. Sus ojos están medio cerrados y tiene una expresión serena en su rostro. Pero la actitud tranquila del sello es sorprendente.

¿Por qué? Bueno, hay una anguila larga, blanca y negra que cuelga de su fosa nasal derecha.

"Es tan impactante", dijo el jueves a The Washington Post Claire Simeone, veterinaria y experta en foca monje en Hawaii. "Es un animal que tiene otro animal metido en la nariz".

Simeone no fue la única persona sorprendida por la foto del sello y su inusual adorno facial que se compartió a principios de esta semana en Facebook por el Programa de Investigación del Sello Monje de Hawai de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. La imagen, tomada este año en las remotas islas del noroeste de Hawai, se ha vuelto viral y ha llamado la atención sobre un fenómeno raro que continúa desconcertando a los científicos que ahora están pidiendo a los sellos en peligro de extinción que "hagan mejores elecciones".

Todo comenzó hace aproximadamente dos años cuando Charles Littnan, científico líder del programa de la foca monje, se despertó con un extraño correo electrónico de investigadores en el campo. La línea de asunto era corta: "La anguila en la nariz".

"Fue como '' Encontramos un sello con una anguila atorada en su nariz, ¿tenemos un protocolo? '", Dijo Littnan a The Post en una entrevista telefónica.

No hubo ninguno, dijo Littnan, y se necesitaron varios correos electrónicos y llamadas telefónicas antes de tomar la decisión de agarrar la anguila e intentar sacarla.

"En realidad, solo había dos pulgadas de anguila que sobresalía de la nariz, así que fue muy parecido al truco del mago cuando sacan los pañuelos y siguen viniendo y viniendo", dijo.

Después de menos de un minuto de tirar, una anguila muerta de dos pies y medio emergió de la fosa nasal del sello.

Desde entonces, Littnan dijo que se han reportado al menos tres o cuatro casos, el más reciente de este otoño. En todos los casos, las anguilas fueron removidas exitosamente y los sellos están "haciendo un gran trabajo", dijo. Ninguna de las anguilas, sin embargo, sobrevivió.

"No tenemos idea de por qué esto está sucediendo de repente", dijo Littnan. "Ves algunas cosas muy extrañas si observas a la naturaleza el tiempo suficiente y esto podría terminar siendo una de estas pequeñas rarezas y misterios de nuestras carreras en los próximos 40 años, estaremos retirados y aún cuestionaremos cómo sucedió esto".

Los investigadores ya han determinado que este no es el resultado de un humano con una vendetta personal contra focas y anguilas porque todos los casos se informaron en islas remotas que solo son frecuentadas por científicos. Littnan dijo que sí tiene algunas teorías sobre cómo una anguila podría acabar encajada en la nariz de un sello.

La presa preferida de una foca, generalmente peces, pulpos y, por supuesto, anguilas, se esconde dentro de los arrecifes de coral para evitar que se los coman, y como los mamíferos marinos no tienen manos, tienen que cazar con la cara.

"Les gusta meter sus caras en los agujeros de los arrecifes de coral y escupirán agua por la boca para limpiar las cosas y harán todo tipo de trucos, pero están metiendo la cara en los agujeros", dijo Littnan.

Tal vez, dijo, una anguila acorralada decidió que la única forma de escapar o defenderse era nadar en la nariz de su atacante y las focas jóvenes que "aún no son muy adeptas a conseguir comida" se vieron obligadas a aprender una dura lección.

Pero Littnan dijo que la teoría no tiene mucho sentido.

"En realidad son anguilas bastante largas, y su diámetro probablemente esté cerca de lo que sería para un pasaje nasal", dijo.

Añadió que las fosas nasales de una foca monje, que se cierran por reflejo cuando se zambullen en busca de comida, son muy musculosas y sería difícil que un animal las empuje.

"Me cuesta pensar en una anguila que realmente quiera forzar su camino hacia la nariz", dijo.

La otra forma en que las anguilas pueden terminar en las fosas nasales es a través de vomitar. Similar a cómo las personas a veces terminan escupiendo accidentalmente alimentos o bebidas de la nariz, eso también podría suceder con las focas, que a menudo regurgitan sus comidas.

Sin embargo, Littnan dijo que no parece posible que una "anguila larga y gruesa" termine atravesando la nariz de una foca en lugar de salir de su boca. La teoría "más plausible", dijo, es que los adolescentes de la foca monje no son tan diferentes de sus homólogos humanos. Las focas monje "parecen naturalmente atraídas a meterse en situaciones problemáticas", dijo Littnan.

"Casi se siente como una de esas tendencias adolescentes que ocurren", dijo. "Un sello juvenil hizo esta cosa muy estúpida y ahora los demás están tratando de imitarlo".

Aunque ninguna foca ha muerto o se ha visto seriamente afectada por las anguilas, tener un animal muerto en la nariz por un período prolongado de tiempo puede tener efectos adversos para la salud, dijo Simeone, director de Ke Kai Ola, un hospital de focas monje en Hawai dirigido por Centro de Mamíferos Marinos.

Con una anguila alojada en su nariz, una foca monje no podría cerrar la fosa nasal bloqueada al bucear, lo que significa que el agua podría entrar en sus pulmones y causar problemas, como neumonía, dijo Simeone. Un cadáver de anguila en descomposición también podría provocar infecciones, dijo.

En Facebook, la foto del sello tuvo más de 1,600 reacciones a partir del viernes por la mañana. La leyenda decía: “Los lunes. . . Puede que no haya sido bueno para ti, pero tuvo que haber sido mejor que una anguila en tu nariz ". También se convirtió en un momento de tendencia en Twitter.

Muchos expresaron simpatía por el sello que tiene que experimentar lo que un usuario de Twitter descrito como "la cosa más incómoda de todas".

"RIP anguila, pero ¿qué tan satisfactoria debe haber sido para el sello cuando se sacó?" Otra persona preguntado.

Sin embargo, Littnan le dijo a The Post que el joven sello "parecía aparentemente bastante ajeno al hecho de que había dos pies de anguila que sobresalían de su cara".

En general, Simeone dijo que los animales marinos son "muy estoicos", agregando que "es sorprendente el tipo de cosas que pueden tolerar".

Mientras que "la anguila de la anguila" aún no se ha dado realmente cuenta en la comunidad de focas, Littnan dijo que espera que nunca lo haga.

"Esperamos que sea solo uno de estos tropiezos que desaparezca y nunca se vuelva a ver", dijo.

Si las focas monje podían entender a los humanos, Littnan dijo que tenía un mensaje para ellos: "Les rogaría que se detuvieran".

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