Las lunas más raras del sistema solar

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La luna más grande de Saturno, Titán, es única en el sistema solar como el único satélite con una atmósfera sustancial propia, un descubrimiento que frustró a los científicos de la NASA cuando las imágenes de las sondas Voyager revelaron solo una bola naranja nebulosa. El orbitador Cassini estaba equipado con instrumentos infrarrojos y de radar que perforaron la atmósfera opaca, revelando un paisaje suavizado de ríos y lagos que no se parece a ningún otro mundo en el sistema solar, a excepción de la Tierra. A pesar de ser más grande que Mercurio, Titán solo puede aferrarse a su espesa atmósfera debido al profundo frío. Encontrada a unos 0.900 millones de millas (1.400 millones de kilómetros) del sol, la temperatura superficial promedio de la luna es de -179 grados Celsius (-290 grados Fahrenheit).

La atmósfera de Titán está dominada por el gas inerte nitrógeno, también el principal componente del aire de la Tierra, pero obtiene su color característico, su neblina opaca y sus nubes a partir de una proporción relativamente pequeña de metano. Sorprendentemente, las condiciones en Titán son las adecuadas para que el metano cambie entre sus formas gaseosa, líquida y sólida, generando un «ciclo de metano» bastante similar al ciclo del agua que da forma al clima de la Tierra. En condiciones frías, el metano se congela en la superficie en forma de escarcha y hielo. En temperaturas moderadas, se condensa en gotas líquidas y cae como lluvia que erosiona y suaviza el paisaje antes de acumularse en los lagos, mientras que en regiones más cálidas se evapora y regresa a la atmósfera.

Titán experimenta estaciones cambiantes muy similares a las de nuestro planeta, aunque su año es de 29,5 años terrestres. Las temperaturas en el polo invernal parecen favorecer las precipitaciones, por lo que los lagos migran de un polo al otro cada año titánico. Con toda esta actividad, Titán es un objetivo intrigante en la búsqueda de vida extraterrestre, aunque a la mayoría de los biólogos les resulta difícil imaginar organismos que puedan existir en condiciones tan duras y químicamente limitadas, y la mayoría está de acuerdo en que el vecino interno acuoso de Titán, Encelado, ofrece más prometedoras perspectivas de vida.

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