Las otras vacunas: el mundo pierde la lucha contra la poliomielitis, el sarampión y la difteria

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Son enfermedades que, en muchas partes del mundo, han quedado reducidas a un mal recuerdo. Sin embargo, la interrupción de las campañas de vacunación vuelve a poner en riesgo a continentes enteros. En África, la poliomielitis ha vuelto a ser una amenaza y América Latina ha retrocedido a los niveles de vacunación de 1994, cuando comunidades enteras padecían sarampión o difteria. Las consecuencias de estos retrasos podrían sentirse durante décadas.

Han pasado décadas desde la última vez que un niño quedó paralizado por el poliovirus en América Latina. Toda la región fue declarada libre de esta enfermedad hace casi 30 años, en 1994, gracias al enorme esfuerzo de vacunación de la población, autoridades y expertos. Es uno de los ejemplos de la larga historia de amor entre el continente americano y las vacunas: en 1971 erradicó la viruela, en 2017 el tétanos neonatal y en 2016 fue la primera región del mundo sin sarampión.

Esta historia ahora está en peligro. Después de dos años de pandemia, las campañas de otras vacunas que no sean contra el Covid-19 se han visto postergadas por una emergencia sanitaria que ha requerido toda la atención de los sistemas médicos y de los gobiernos. También de personas, que dejaron de acudir a los centros de salud por miedo a contagiarse o que, a su vez, se han contagiado por el escepticismo frente a las vacunas de la Covid-19.

El riesgo es alto. La Organización Mundial de la Salud (OMS) y todas sus ramas regionales aprovecharon esta semana, Semana Mundial de la Inmunización, para recordar a la población, administraciones y medios de comunicación que el mundo está perdiendo la lucha contra las enfermedades prevenibles.

La meta: 95% de inmunización

La OMS considera que, para evitar rebrotes de la enfermedad, se debe vacunar al 95% de la población. El continente americano se queda corto en esta meta: la protección contra la poliomielitis apenas supera el 82%, la contra el sarampión llega al 87%, y el número de personas inmunizadas contra la difteria, el tétanos y la tos ferina con la vacuna del triple virus es del 76%.

Vacunación en las Américas. © Francia 24

“Los últimos dos años nos han hecho retroceder tres décadas en la vacunación contra el sarampión y la poliomielitis y nos han dejado en riesgo de reintroducción. Hoy volvemos a los mismos niveles de vacunación reportados en 1994, cuando estas enfermedades aún eran un riesgo grave para los niños. , familias y comunidades», recordó la directora de la OPS, Carissa Étienne, en una conferencia de prensa el 25 de abril.

Además, Étienne advirtió que las consecuencias no serán solo a corto plazo: “Si esta situación persiste, pagaremos un precio altísimo en pérdida de vidas, en más discapacidades y en costos económicos”.

Actualmente, según cifras de la organización, uno de cada cuatro niños en América Latina y el Caribe no cuenta con el calendario completo de vacunas básicas para prevenir este tipo de enfermedades.

África está experimentando brotes alarmantes

Las consecuencias a corto plazo ya las está sufriendo el continente africano. Los casos de sarampión registrados durante los primeros meses de 2022 se multiplicaron por cuatro respecto al año anterior. Además, cada vez son más los países que registran brotes de poliomielitis y fiebre amarilla: ya van 21 y 13, respectivamente.

Brotes de enfermedades en África.
Brotes de enfermedades en África. © Francia 24

Aunque ninguno de estos brotes ha alcanzado niveles devastadores, son síntomas de lo que sucede cuando se interrumpen las campañas de vacunación contra estas enfermedades. Al mismo tiempo, también son recordatorios de lo que sucede en países donde los conflictos armados son la norma, como en Yemen, o donde la pobreza se alimenta de población, como en Somalia, dos de los países con más casos de sarampión.

Además, África es el continente donde vive más “niños dosis cero”, término que hace referencia a los niños que no han sido vacunados contra ninguna enfermedad. “Los niños con dosis cero tienen un riesgo mucho mayor de mortalidad, pero también es importante encontrarlos porque son una bandera roja en una comunidad o en una familia”, dijo el 28 de abril Helen Rees, del Grupo de Inmunización de la OMS. África.

“Son familias que probablemente serán más vulnerables en términos de pobreza, seguridad alimentaria, acceso a anticonceptivos”, recordó.

«Las vulnerabilidades son multifactoriales y no solo debemos combatir los brotes de enfermedades, sino también preguntarnos por qué hay tan poca vacunación en esa área y quién es más vulnerable», dijo Rees.

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