Las presas ya estaban acabando con los álamos de Dakota del Norte. El cambio climático podría acelerar su declive

Predominantes en todo el oeste de Estados Unidos, los álamos se han convertido en un símbolo no oficial de las Dakotas, donde cubren las orillas del río Missouri y sus numerosos afluentes.

Pero con la construcción de represas a gran escala hace décadas, los humanos ya han paralizado el futuro de los álamos a lo largo del río más largo del país. Ahora, los científicos creen que la creciente volatilidad del clima bajo el clima más cálido del planeta exacerbará los tiempos difíciles que se avecinan para estos árboles icónicos, especialmente en el Missouri.

“Yo diría que quedan unos 50 años más y habrás alcanzado la vida útil del 90% de los árboles”, dijo Carter Johnson, profesor emérito de la Universidad Estatal de Dakota del Sur y un destacado experto en la ecología de las Dakotas.

Esta casi erradicación proyectada de los álamos en el valle del río Missouri no es nueva. Johnson y sus colegas estudiaron por primera vez las consecuencias potencialmente graves del esfuerzo federal de construcción de represas hace más de 50 años, prediciendo en ese momento que el manejo estricto del sistema fluvial antes natural agotaría su población de álamos.

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Si bien el ecologista de Dakota desde hace mucho tiempo dijo que aún no ha registrado los efectos del cambio climático en estos árboles, dijo que una creciente prevalencia de sequías inducidas por el calentamiento significaría un futuro aún más sombrío para los álamos.

Stewart Rood, profesor de ciencias ambientales en la Universidad de Lethbridge en Canadá y especialista en álamos, predijo de manera similar que el cambio climático supondrá un “doble golpe” para las zonas de llanuras aluviales que ocupan estos árboles. Las temperaturas más altas y la menor capa de nieve que alimenta el río Missouri en sus orígenes en Montana, dijo Rood, conducirán tanto a flujos más bajos como a una mayor demanda de agua por parte de los agricultores de riego.

Y aunque Rood dijo que es posible que no observemos las consecuencias de estas reducciones de agua de inmediato, instó a tomar medidas hoy para evitar las ramificaciones no tan lejanas del calentamiento para los álamos y la vida circundante que depende de ellos.

“La buena noticia es que todavía tendremos bosques de álamos, todavía tendremos aves, peces y vida silvestre para el 2050”, dijo Rood. “Pero para el 2100, las cosas podrían, de hecho, ser más preocupantes”.

Antes de los proyectos de represas masivas de la década de 1950, el río Missouri era dinámico y volátil, propenso a inundaciones que podrían cambiar drásticamente sus caminos y líneas de margen. Ese tipo de movimiento fue ideal para los álamos, que dependen del río como una fuente constante de agua, ya que permitió que nuevos árboles echaran raíces fuera de las sombras de sus padres establecidos.

Ahora, los álamos del río Missouri “están envejeciendo en su lugar”, dijo Jonathan Friedman, investigador de ríos y vegetación ribereña del Servicio Geológico de Estados Unidos. Friedman dijo que ya casi no hay álamos jóvenes en el Missouri, y la reducción de los caudales en el río significaría cada vez menos árboles nuevos para rellenar cuando los viejos mueran.

Gran parte de la investigación de Friedman se ha centrado en el río Little Missouri del oeste de Dakota del Norte, un afluente que desemboca en el río más grande. Si bien el gran Missouri fue cambiado fundamentalmente por las represas, que según Johnson inyectaron tanto ruido en el sistema que puede ser difícil discernir los tipos de diferencias incrementales provocadas por el cambio climático allí, el Little Missouri ofrece una imagen más clara de los efectos del clima. cambio.

Friedman dijo que una tendencia general de calentamiento en el oeste de Dakota del Norte desde la década de 1970 ha resultado en menos agua y menos migración del Little Missouri. Como resultado, la superficie de nuevos bosques de álamo producida cada año ha disminuido.

Las hojas se vuelven amarillas en los álamos justo al lado del sendero a lo largo del río Missouri en Bismarck el martes 5 de octubre de 2021. Adam Willis / The Forum

Las hojas se vuelven amarillas en los álamos justo al lado del sendero a lo largo del río Missouri en Bismarck el martes 5 de octubre de 2021. Adam Willis / The Forum

Las ramificaciones del calentamiento no se limitan a los álamos, pero los ecologistas señalaron que pueden ser algunas de las primeras especies en responder a estas condiciones cambiantes. Rood señaló que los álamos, incluso más que sus vecinos, son especialistas: se reproducen mejor en el estrecho período posterior a la recesión de una inundación, lo que los hace especialmente vulnerables a las fluctuaciones en los caudales de los ríos provocadas por el cambio climático.

Su larga vida útil y su posición clave en los ecosistemas de llanuras aluviales también hacen de los álamos una “especie centinela”, explicó Rood, proporcionando a los científicos marcadores históricos de los períodos secos, los años de las inundaciones y la evolución gradual del clima.

“En términos de cambios climáticos, son registros excelentes”, dijo Rood.

Debido a la importancia de estos árboles para sus ecosistemas, que ofrecen temperaturas más frías, estabilizan las riberas de los ríos y anclan los hábitats más vibrantes de la región, una disminución dramática en su número tendría costosos efectos en cadena. Rood dijo que cuando los álamos caen, como ya ha sucedido a lo largo de algunos ríos de América del Norte como el St. Mary de Alberta, Canadá, “toda la llanura aluvial se deshace”.

“Es una especie de catastrófico, y no creo que estemos siendo hiperbólicos al respecto”, dijo Johnson, señalando las disminuciones paralelas de varias otras especies en la llanura aluvial del río Missouri. Incluso sin el cambio climático, dijo Dakota del Sur, quedarían pocos álamos viejos de los que hablar en la llanura aluvial del río Missouri en medio siglo. “Con el cambio climático, serán incluso menos”.

Cuando Johnson y sus colegas comenzaron a estudiar las llanuras aluviales del río Missouri, la mayoría de los álamos eran jóvenes, habiendo echado raíces a raíz de la inundación de 1952 y justo antes de que entraran las presas. Hoy, esos árboles tienen más de 60 años. la mitad de la vida útil que Johnson esperaría en las condiciones proporcionadas por la represa del río Missouri.

Johnson dijo que los álamos siempre se alinearán en los bordes del Missouri, pero una vez que los árboles viejos del valle mueran, habrá pocos nuevos para reemplazarlos.

“Algún día, dentro de 100 años, volarán las represas y volveremos a algo”, dijo. “Pero no será lo que teníamos antes”.

Los lectores pueden comunicarse con el reportero Adam Willis, miembro del cuerpo de Report for America, en [email protected]

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