Lo sentimos, las aplicaciones de seguimiento de contactos no están llegando al rescate

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Hemos sido preparados para creer que la tecnología nos salvará.

Cada año, nuevos dispositivos, aplicaciones y tchotchkes digitales prometen aliviar las cargas de la vida moderna. Ahora, con el coronavirus matando a más de un cuarto de millón y contando, el último héroe que viene a salvar el día viene en forma de aplicaciones de rastreo de contactos.

Desafortunadamente para todos los que han depositado sus esperanzas en esta solución tecnológica en particular, incluso si las puntuaciones de diferentes aplicaciones lanzadas en la naturaleza o en la tubería de desarrollo funcionan como se prometió, y eso es un gran si, no está claro si las aplicaciones de seguimiento de contactos alguna vez ser algo más que un complemento de un programa nacional de búsqueda de contactos dirigido por humanos. Un programa que no tenemos actualmente.

Las aplicaciones de rastreo de contactos, a diferencia del rastreo de contactos probado y verdadero, son una idea nueva y no probada. Y desafortunadamente, muchos de los casos del mundo real que hemos visto no cumplieron con las expectativas. Además, los primeros ejemplos presentan preguntas preocupantes sobre la privacidad, la seguridad y el posible abuso, preguntas que siguen sin respuesta.

No es de extrañar, entonces, que los expertos reales en el campo no estén cantando exactamente los elogios de la tecnología.

Eso no significa que, a medida que nos desesperemos cada vez más en nuestro esfuerzo colectivo para cambiar el rumbo contra el coronavirus, como sociedad no nos aferraremos a ninguna mano ofrecida. Sin embargo, cuando se trata de aplicaciones de seguimiento de contactos, esa mano puede ser cualquier cosa menos una ayuda.

Cómo funciona o no

La idea detrás del rastreo de contactos, que ganó importancia durante la crisis de VIH / SIDA de los años ochenta, es bastante simple.

Cuando se confirma que una persona está infectada, en este caso con el coronavirus, los trabajadores de salud pública capacitados entrevistan a esa persona para determinar dónde estaba y con quién pudo haber interactuado, durante el período de tiempo en que fue infecciosa. Luego, esos mismos trabajadores de salud pública rastrean y hablan con sus contactos, les informan sobre su posible exposición y les piden que se pongan en cuarentena y se hagan pruebas.

De esta manera, los funcionarios pueden rastrear, y con suerte reducir o detener, la propagación de un virus. Actualmente existen numerosos esfuerzos estatales para contratar rastreadores de contactos humanos en todo el país. California, por ejemplo, está intentando contratar y capacitar a 20,000 rastreadores de contactos.

Las aplicaciones de seguimiento de contratos, por otro lado, son un intento de atajo. En lugar de rastrear minuciosamente a las personas, hablar con ellas y hacer recomendaciones de salud, los tecnólogos han puesto su esperanza en las aplicaciones escalables de teléfonos inteligentes.

Si bien hay dos tipos principales de aplicaciones de seguimiento de contactos: dependientes de la ubicación y de la proximidad, la idea general es lo suficientemente intuitiva; si una aplicación rastrea dónde está todo el mundo en todo momento, luego, cuando una persona descubre que está enferma, la aplicación puede notificar a las personas que se encontraban en la misma área al mismo tiempo. Con la versión basada en proximidad, promovida por los gustos de Apple y Google, las aplicaciones registran cuándo su teléfono está cerca de otros teléfonos pero no la ubicación real de los dispositivos en sí.

Ambas versiones tienen serios problemas. Comencemos con el primero.

A fines de abril, el gobernador de Dakota del Norte Doug Burgum anunció el lanzamiento de Care19. La aplicación de seguimiento de contactos, descargada por más de 60,000 personas, utiliza una combinación de GPS y WiFi para registrar la ubicación de un usuario (el desarrollador escribe que las versiones posteriores de la aplicación incorporarán el seguimiento de proximidad Bluetooth). Sin embargo, según los usuarios, la aplicación registra datos basura. Es decir, con un alcance de 20 a 65 metros, la aplicación no es lo suficientemente precisa como para ser realmente útil para los profesionales médicos.

Después de todo, no hay prácticamente ninguna posibilidad de que haya entrado en contacto o infectado a un extraño en un automóvil que se detuvo en una luz roja a 60 metros de distancia mientras se refugia en su apartamento.

El hecho de que las aplicaciones de seguimiento de contactos en realidad no tengan ningún uso real para los trabajadores de salud pública no es un problema limitado a Care19. Rakning C-19 es una aplicación islandesa de búsqueda de contratos lanzada en abril. Según el MIT Technology Review, el 38 por ciento de la población de Islandia ha descargado la aplicación, que se basa en el GPS en lugar de Bluetooth, ya que este último “era demasiado poco confiable”.

Incluso con una penetración tan significativa en la sociedad islandesa, Rakning C-19 realmente no ha hecho tanto para mover la aguja.

“La tecnología es más o menos … no diría que es inútil”, dijo a MIT Technology Review Gestur Pálmason, un detective del Servicio de Policía de Islandia que supervisa el rastreo de contactos. “Pero es la integración de [human-led contact tracing and contract-tracing apps] eso te da resultados. yo diría [Rakning C-19] ha demostrado ser útil en algunos casos, pero no fue un cambio de juego para nosotros “.

En otras palabras, ni Care19 ni Rakning C-19 se han lanzado para salvar el día.

Las aplicaciones de seguimiento de contactos centradas en la proximidad, que dependen de Bluetooth en lugar de los datos de ubicación basados ​​en GPS, no cambian mágicamente esa realidad. La aplicación COVIDSafe de Australia, que se lanzó a fines de abril y se descargó un millón de veces dentro de las cinco horas posteriores a su lanzamiento, es una de esas aplicaciones. Con la próxima actualización de API de Google y Apple que permite la integración de Bluetooth entre dispositivos iOS y Android, podemos esperar muchos más.

Confiando en Bluetooth para registrar dispositivos cercanos, COVIDsafe y aplicaciones como esta no arrojan la misma red de 65 metros que Care19. Sin embargo, eso no significa que no tengan sus propios problemas.

Simplemente mantener Bluetooth habilitado en todo momento lo configura para ser rastreado y pirateado, y eso es antes de que las aplicaciones de seguimiento de contactos entren en juego. Resulta que Bluetooth no es exactamente un método infalible para determinar la proximidad de la manera que importa cuando se trata del coronavirus.

“Sin probar una aplicación en el mundo real, lo que conlleva riesgos de privacidad y seguridad, no podemos estar seguros de que una aplicación no registre conexiones entre personas separadas por paredes o en dos automóviles adyacentes detenidos en una luz”, explica el guía de pandemia de la Electronic Frontier Foundation recientemente lanzada. “Las aplicaciones tampoco tienen en cuenta si sus usuarios usan equipos de protección y pueden reportar en exceso la exposición a usuarios como el personal del hospital o los trabajadores de supermercados, a pesar de sus precauciones adicionales contra la infección”.

En otras palabras, los datos generados por las aplicaciones de rastreo de contactos basadas en Bluetooth, como las GPS, pueden estar tan llenas de falsos positivos que ser esencialmente peores que inútiles. Es decir, al crear y marcar falsos positivos, estas aplicaciones en realidad podrían dificultar el trabajo de los rastreadores de contactos humanos.

Como un antiguo jefe de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Dijo a Wired, los ejemplos reales de éxito en el seguimiento de contactos a gran escala no se han basado exclusivamente en esta nueva tecnología brillante.

“Leerá muchas cosas equivocadas en Twitter y en otros lugares sobre ‘Esto es lo que hizo Asia'”, dijo Tom Frieden a la publicación. “No es cierto. China ha realizado un seguimiento de contactos tradicional en 730,000 personas”.

Pero espera, se pone peor

Cuando la tecnología no cumple las promesas audaces de sus animadoras, los proponentes a menudo descartan cualquier deficiencia como una de implementación. Esencialmente, el argumento dice que si una aplicación específica de rastreo de contactos GPS o Bluetooth no funciona, la falla debe estar en algún lugar del código o hardware. Y claro, las mejoras tecnológicas pueden algún día abordar y resolver cuestiones de precisión, pero ¿qué pasa si el verdadero problema con las aplicaciones de rastreo de contactos no es el diseño, sino algo más fundamental?

¿Podría ser que la noción misma de aplicaciones de rastreo de contactos esté podrida hasta el núcleo?

Las aplicaciones de seguimiento de contactos, que por su naturaleza mantienen algún tipo de registro o de su ubicación o sus contactos personales, son intrínsecamente invasivas. La cuestión de quién tiene acceso a estos datos y cómo se protege contra el abuso no es pequeña.

La aplicación de seguimiento de contactos de la India, Aarogya Setu, en la tienda Google Play.

“Es muy fácil para los gobiernos volver a implementar la infraestructura de vigilancia desde la contención pandémica hasta el espionaje político”, observa el EFF.

Además de las preocupaciones de privacidad obvias, si las personas están preocupadas por quién tiene acceso a los datos recopilados por las aplicaciones de vigilancia de la salud, es menos probable que las descarguen. En abril, la BBC informó que los expertos que asesoran al NHS advirtieron que el 56 por ciento de la población del Reino Unido, o el 80 por ciento de los usuarios de teléfonos inteligentes, necesitarían descargar y ejecutar una aplicación de rastreo de contactos para “detener el brote”.

Escribiendo para la institución sin fines de lucro Brookings Institution, Ashkan Soltani, ex asesor principal del Director de Tecnología de los Estados Unidos, junto con Ryan Calo y Carl Bergstrom, profesor de derecho en la Universidad de Washington y profesor de biología en la Universidad de Washington, respectivamente. argumentan que, además de las preocupaciones de privacidad, las aplicaciones de rastreo de contactos se prestan a diversas formas de abuso.

“Imagínense a un operativo político sin escrúpulos que quisiera reducir la participación electoral en un distrito determinado, o un empresario desesperado que quisiera reprimir la competencia”, escriben. “Cualquiera de los dos podría informar falsamente la incidencia de coronavirus sin mucho miedo a la repercusión. Los trolls podrían sembrar el caos por el placer malicioso de él”.

Las aplicaciones, diseñadas para hacer escalable el rastreo de contactos, en su lugar podrían permitir abusos a gran escala y al mismo tiempo fallar en su propósito previsto.

Avanzando

El coronavirus, y la correspondiente muerte y destrucción que ha provocado, lamentablemente no desaparecerá en el futuro cercano.

Muchos de los tecnólogos detrás de las aplicaciones de rastreo de contactos, con la mejor de las intenciones, están buscando comprensiblemente cualquier ventaja concebible sobre el virus. Sin embargo, tal como están las cosas actualmente, sería un error pensar que la vía particular de las aplicaciones de seguimiento de contactos, plagadas de desafíos técnicos, éticos y de implementación, va a marcar diferencias sustanciales en el corto y mediano plazo.

VER TAMBIÉN: Dakota del Norte lanzó una aplicación de seguimiento de contactos. No va bien

De hecho, como lo demuestra el Care19 propenso a errores, las aplicaciones de rastreo de contactos inexactas pueden introducir decenas de datos basura en un sistema ya sobrecargado, lo que puede ralentizar el trabajo de los rastreadores de contactos humanos.

En otras palabras, cuando se trata del coronavirus, ninguna aplicación vendrá a salvarte. Cuanto antes reconozcamos esto y actuemos en consecuencia, mejor estaremos todos.

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