Los asesores de seguridad de la NASA han expresado su preocupación por el Starliner de Boeing y el Starship de SpaceX.

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La nave espacial Boeing Starliner desciende bajo un paracaídas el 22 de diciembre de 2019, al final de la misión Orbital Flight Test-1. Crédito: NASA/Aubrey Geminini

Los miembros del Comité Asesor de Seguridad Independiente de la NASA advirtieron el jueves a la agencia espacial contra los vuelos de prueba apresurados para la tripulación de la nave espacial Boeing Starliner y expresaron su preocupación por la certificación final de las cápsulas de paracaídas y los niveles de personal de Boeing en el programa.

El asesor de seguridad también dijo que había «claras preocupaciones de seguridad» sobre los planes de SpaceX de lanzar un cohete Starship gigante desde la Plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy, la misma instalación utilizada para misiones tripuladas a la Estación Espacial Internacional.

Boeing planea lanzar una repetición del problemático vuelo de prueba de la tripulación de Starliner la próxima semana. La misión llamada Orbital Flight Test-2 u OFT-2 no llevará astronautas. Pero si todo va bien, la misión OFT-2 allanará el camino para el próximo lanzamiento del Starliner para llevar a las tripulaciones a la estación espacial para una misión de demostración final, la llamada Prueba de vuelo de la tripulación, o CFT, antes de que la NASA y Boeing anuncio. Los vehículos comerciales están listos para operar.

Desarrollada en una asociación público-privada, la nave espacial Starliner proporcionará a la NASA una segunda cápsula clasificada por humanos capaz de transportar astronautas hacia y desde la estación espacial, junto con la nave espacial SpaceX Dragon, que se lanzó con una tripulación por primera vez en mayo. 2020.

Con SpaceX ahora brindando servicios regulares de transporte de tripulación a la estación espacial, los funcionarios de la NASA tienen tiempo para resolver problemas técnicos con la nave espacial Starliner. Sin embargo, la NASA quiere tener dos proveedores de transporte de tripulación para evitar depender de la nave espacial Soyuz de Rusia para los vuelos de astronautas si SpaceX experimenta retrasos importantes.

«El comité está complacido de que, según todos los indicios, no hay necesidad de precipitarse en el financiamiento del terrorismo», dijo David West, miembro del Comité Asesor de Seguridad del Espacio Aéreo, en una reunión pública el jueves. “La opinión que nos expresa constantemente (la NASA) es que los programas pasarán a CFT cuando, y solo cuando, estén listos. Por supuesto, el mejor camino para CFT es el éxito de OFT-2″.

La NASA ha firmado una serie de contratos con Boeing, por un valor de más de $ 5 mil millones, desde 2010 para el desarrollo, vuelos de prueba y operaciones de Starliner. El contrato incluye un acuerdo para seis vuelos tripulados alternativos a la estación espacial, cada uno con una tripulación de cuatro personas, una vez completada la misión OFT-2 y vuelos de prueba tripulados más cortos con astronautas a bordo.

Pero el programa Starliner enfrentó años de retrasos. Un problema de software impidió que la nave espacial se acoplara a la estación espacial en la misión OFT-1 en 2019, lo que obligó a Boeing a realizar un segundo vuelo de prueba no tripulado por su propia cuenta. La misión OFT-2 estaba en la plataforma de lanzamiento en agosto pasado, lista para despegar en un cohete United Launch Alliance Atlas 5, cuando los ingenieros notaron que 13 válvulas de aislamiento del oxidante en el sistema de propulsión de la nave espacial Starliner estaban atascadas en la posición cerrada.

Después de nueve meses de pruebas, investigación e intercambio por un nuevo propulsor, Boeing trasladó la nave espacial Starliner de regreso al hangar de cohetes ULA el 4 de mayo para subirla a bordo de un cohete Atlas 5, lista para despegar nuevamente en el lanzamiento. Lea nuestra historia anterior sobre la reparación de válvulas.

West dijo el jueves que los administradores de la NASA habían aprobado una reparación de la válvula del oxidante para la misión OFT-2, pero señaló que «hay algunas dudas sobre si será necesario un rediseño de la válvula para vuelos futuros después de la OFT-2». También dijo que los gerentes acordaron la «causa de viaje» del problema con la válvula de cierre de alta presión en el sistema de propulsión de la unidad de propulsión del Starliner, un problema separado de la válvula de oxidación del módulo de servicio.

La nave espacial Boeing Starliner se levanta dentro de la Instalación de Integración Vertical en ULA el 4 de mayo en preparación para la misión OFT-2. La unidad de tripulación Starliner está en la parte superior y la unidad de servicio está en la parte inferior. Crédito: NASA/Frank Michaux

«También existe la preocupación de que la certificación de paracaídas de Boeing se esté retrasando», dijo West.

También señaló «preocupaciones programáticas significativas» con el número limitado de misiles Atlas 5 clasificados por humanos que quedan en el inventario de ULA. ULA tiene 24 misiles Atlas 5 adicionales para volar antes de que sean remolcados al Vulcan Centaur, más barato y más poderoso.

Ocho de estos 24 cohetes ya son para el programa Starliner, suficientes para cumplir con los requisitos contractuales de Boeing con la NASA, que incluyen dos vuelos de prueba más y seis misiones tripuladas operativas a la estación espacial.

El nuevo misil Vulcan de ULA aún no ha sido lanzado.

«Otro factor es que el vehículo de lanzamiento Vulcan programado para reemplazar el vehículo de lanzamiento Atlas 5 para Starliner deberá estar certificado para vuelos espaciales tripulados, y el proceso para obtener esa certificación podría llevar años», dijo West.

Las preocupaciones del público sobre la NASA y la fuerza laboral contratada en todo el programa espacial humano «son muy importantes en el caso de Boeing», dijo West, director de seguridad de ingeniería y director de pruebas del Consejo de Profesionales Certificados en Seguridad.

«El comité ha notado que los niveles de personal en Boeing parecen ser muy bajos», dijo West. “El comité monitoreará la situación en el futuro cercano para determinar el impacto, si lo hay, de cualquier riesgo o mitigación de seguridad existente.

«Si bien no deseamos ver ni alentar lanzamientos CFT innecesarios, Boeing debe asegurarse de que se apliquen todos los recursos disponibles para cumplir con un cronograma razonable y evitar demoras innecesarias», dijo West con tristeza.

“Definitivamente apoyamos la idea de no lanzar hasta que[estuviera]listo, hasta que se considerara la seguridad”, dijo Mark Cirangelo, otro miembro del panel de seguridad. “Al mismo tiempo, si el retraso se debe a la falta de recursos que se están poniendo en el programa, tendrá un gran impacto, o podría tener un gran impacto, en el cronograma de la NASA para su regreso a la Luna y muchas otras cosas que va a salir. para deshacerse de la demora.

Los funcionarios de la NASA y Boeing se negaron a establecer un objetivo de tiempo para las pruebas de la tripulación de vuelo y solo dijeron que la preparación de la cápsula para la primera misión del astronauta estaba en camino para tener el avión listo para el lanzamiento a fines de este año. El calendario de pruebas de la tripulación dependerá en gran medida de los resultados de la misión OFT-2.

Un astronauta en la Estación Espacial Internacional toma esta imagen del 30 de marzo del Centro Espacial Kennedy, que muestra el panel 39B en la parte inferior derecha, la plataforma 39A directamente encima y el edificio de ensamblaje de vehículos. Norte abajo en esta foto. crédito: NASA

SpaceX, otro contratista de tripulación comercial de la NASA, completó cinco lanzamientos tripulados para la NASA, así como dos misiones especiales para astronautas que utilizan la flota de naves espaciales Dragon de la compañía.

Las autoridades dijeron el año pasado que SpaceX terminaría la producción de la nueva cápsula Dragon después de construir cuatro vehículos de clase humana. El cuarto y más nuevo miembro de la flota fue botado por primera vez el mes pasado. Cada nave espacial Dragon está diseñada para al menos cinco vuelos, y SpaceX y la NASA pueden certificar cápsulas para misiones adicionales.

“Ciertamente nos preocupa si, sea lo que sea, el requisito de transportar astronautas hacia y desde la Estación Espacial Internacional por el resto de sus vidas se puede cumplir sin dragones adicionales”, dijo West. “Se recomiendan estudios paramétricos para informar y respaldar decisiones relevantes sobre si se necesitan o no más cápsulas Dragon.

«La tasa de disparos del Dragón continúa, sin embargo, se están tomando medidas para mantener alta la tasa de lanzamiento», dijo West. “Algunas de estas acciones pueden incluir retrasar el mantenimiento preventivo y reutilizar Dragons varias veces. El comité observará de cerca para ver si estas medidas se pueden implementar sin aumentar el riesgo”.

“Por cierto, debemos tener en cuenta que hay una gran cantidad de datos provenientes de todos estos lanzamientos de SpaceX. Si bien los datos podrían ser útiles para la NASA, creemos que debemos tener cuidado de no abrumarnos con demasiados datos». los datos..»

En febrero, la NASA ordenó tres misiones de rotación de tripulación más de SpaceX, además de los seis vuelos bajo el contrato de tripulación comercial original. Una vez que el Starliner esté operativo, la NASA quiere cambiar las rotaciones de la tripulación cada seis meses entre Boeing y SpaceX, otorgando un vuelo de astronauta de la NASA a cada proveedor cada año.

West agregó que SpaceX planea lanzar un gran cohete Starship de próxima generación, actualmente en desarrollo en el sur de Texas, desde el Centro Espacial Kennedy que podría representar una amenaza para sus instalaciones de lanzamiento Falcon 9 y Dragon en la Plataforma 39A.

«Una de las posibles opciones identificadas para lanzar Starship es desde una nueva instalación planificada dentro de los límites físicos alrededor de la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy, donde se lanzó Dragons», dijo West. «Existen claras preocupaciones de seguridad sobre el lanzamiento de grandes naves espaciales, que no se han demostrado, a tan corta distancia, a solo 300 yardas aproximadamente, de otras plataformas, sin mencionar la trayectoria que es absolutamente necesaria para un programa de tripulación comercial».

El Pad 39A es también la única instalación de lanzamiento actualmente capaz de lanzar el cohete Falcon Heavy de SpaceX, que es esencial para poner en órbita varias naves espaciales militares de la NASA y de EE. UU.

La nave espacial y la etapa propulsora enorme y muy pesada se combinan para medir casi 400 pies (120 metros) de altura. El sistema está diseñado para ser completamente reutilizable y SpaceX planea aterrizar la nave Starship y su plataforma superior verticalmente en el sitio de lanzamiento.

SpaceX terminó el trabajo en la plataforma de lanzamiento de Starship en el sur de Texas, pero la FAA está revisando el impacto ambiental de las operaciones de SpaceX en el sitio antes de emitir una licencia de lanzamiento comercial para el primer vuelo de prueba orbital completo de la nave espacial.

La NASA otorgó a SpaceX un contrato de $ 2.9 mil millones el año pasado para desarrollar una versión de la nave espacial Starship para llevar astronautas a la Luna.

“En conclusión, solo quiero decir que estos son tiempos muy complejos para el PCCh”, dijo West, refiriéndose al Programa de Tripulación Comercial de la NASA. “Como explica el sitio web de lanzamiento de Starship, hay muchas consideraciones externas pero relevantes a tener en cuenta. Sin embargo, una cosa queda clara, y sigue siendo muy importante llegar al punto en que la NASA tenga un proveedor de PCC viable”.

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