Los bosques en los trópicos son críticos para enfrentar el cambio climático, sin embargo, las personas que muestran cómo están siendo explotados.

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En ninguna parte la naturaleza es más vibrante que en los bosques tropicales de la Tierra. Se cree que contiene más de la mitad de todos planta y animal especies, los bosques alrededor del ecuador de la Tierra han sustentado a recolectores y agricultores desde los primeros días de la humanidad. Hoy, su generosidad sustenta gran parte de nuestra dieta globalizada y tiene un gran potencial para medicina nueva y existente. Los que quedan encerrados miles de millones de toneladas de dióxido de carbono cada año, brindando la mejor solución natural para el cambio climático. No existe un camino creíble hacia cero emisiones netas en el que se ignoren las tierras tropicales.

Las naciones piden a gritos información sobre la cantidad de carbono que los bosques tropicales pueden mantener fuera de una atmósfera que se calienta rápidamente para ayudar a limitar el calentamiento global muy por debajo de los 2 °C. La mejor manera de estudiar estos bosques es a través de mediciones a largo plazo tomadas en parcelas cuidadosamente definidas, un árbol a la vez, año tras año. Estos gráficos nos dicen qué especies están presentes y necesitan ayuda, qué bosques almacenan la mayor cantidad de carbono y crecen más rápido y qué árboles se destacan por resistir el calor y producir madera.

Lejos de los laboratorios y las capitales donde se estudian y legislan los bosques, los pueblos tropicales recopilan los datos que forman la base de nuestro conocimiento sobre estos ecosistemas vitales. La sabiduría convencional podría sugerir que hacer que todos sus datos sean de libre acceso es igualitario. Pero para las personas que miden las especies y el carbono de los bosques tropicales, ofrecer los frutos de su trabajo sin una inversión justa no reducirá las desigualdades, sino que las aumentará.

Una persona con un arnés asciende por el tronco de un árbol tropical.

Eso se debe a que quienes recopilan los datos en los bosques tropicales están extraordinariamente en desventaja en comparación con los investigadores y los encargados de formular políticas que los utilizan. Los trabajadores de campo pueden arriesgar sus vidas para expandir la comprensión mundial de uno de sus mejores baluartes contra el cambio climático y su mayor depósito de biodiversidad. Por ello, reciben escasa protección y exigua compensación.

Valorar a estos trabajadores es fundamental para aprovechar al máximo lo que la naturaleza puede ofrecer para hacer frente a la pérdida de biodiversidad y la crisis climática. Por ejemplo, los bosques tropicales tienen una capacidad sin igual para absorber carbono de la atmósfera. Pero sin medir esto, la contribución potencialmente masiva de los bosques tropicales para frenar el cambio climático se pasará por alto, se subestimará y se pagará de manera inadecuada.

Ahora, 25 investigadores líderes en ciencia de la selva tropical de África, Asia, Europa, América del Norte y del Sur exigen el fin de la explotación que socava la sostenibilidad de los bosques mismos.

Precario, peligroso y sin fondos suficientes

Medir la biodiversidad y el carbono de una sola hectárea de bosque amazónico requiere recolectar e identificar hasta diez veces el número de especies de árboles presentes en los 24 millones de hectáreas del Reino Unido. La habilidad, los riesgos y los costos involucrados en la recopilación de esta información son ignorados por aquellos que la esperan de forma gratuita.

Dos mapas del mundo coloreados por separado para indicar el PIB nacional y el área de bosque tropical.

Dos mapas del mundo coloreados por separado para indicar el PIB nacional y el área de bosque tropical.

Los trabajadores de campo arriesgan sus vidas para medir e identificar árboles tropicales remotos. Muchos enfrentan la amenaza de secuestro y asesinato, sin mencionar los peligros naturales como las mordeduras de serpientes, las inundaciones y los incendios. La mayoría de los trabajadores a largo plazo han soportado enfermedades infecciosas como la malaria y la fiebre tifoidea, así como el transporte peligroso y el riesgo de violencia de género. Pero pueden quedarse sin trabajo tan pronto como se recopilen los datos. ¿Cuántos de los que usan sus resultados para calibrar instrumentos satelitales o escribir informes de alto nivel, como el reciente del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático, enfrentará condiciones similares?

Cuesta un estimado 7 millones de dólares al año para medir cuánto carbono es secuestrado por los bosques tropicales intactos. Esto supera fácilmente la financiación parcial de un puñado de organizaciones benéficas y consejos de investigación. Debido a que la inversión en investigación de campo es tan inadecuada, las naciones tropicales tienen poca idea de cómo les está yendo a sus bosques a medida que se acelera el cambio climático. No pueden decir cuáles lo están desacelerando y carecen del poder de negociación para recaudar la financiación necesaria para protegerlos.

Mientras tanto, EE. UU. gasta más de 90 millones de dólares estadounidenses al año en su inventario forestal nacional. Los países ricos tienen una comprensión firme de los balances de carbono de sus bosques y no tienen problemas para demostrar al mundo las contribuciones que hacen sus bosques para frenar el cambio climático.

Un trato justo para los trabajadores del campo

Un enfoque diferente debe poner las necesidades de los recolectores de datos en primer lugar y exigir que aquellos que se benefician de sus esfuerzos aporten fondos y otro tipo de apoyo. La colaboración equitativa debe ser el objetivo de los financiadores, productores y usuarios de la ciencia forestal tropical por igual.

Los estudiantes se reúnen con una cinta métrica alrededor del tronco de un árbol.

El botánico de campo Moses Sainge capacita a estudiantes universitarios en la recopilación de datos, Sierra Leona. Moisés N. Sainge, Autor proporcionado

Para que eso suceda, la financiación de la investigación debe cubrir no solo los costos de adquisición de datos, sino también los de capacitación y garantía de empleo seguro para los trabajadores forestales. La participación de las comunidades locales también es fundamental: a menudo son propietarias de los bosques y necesitan oportunidades económicas tanto como cualquiera. Después del trabajo de campo, debe haber financiación para el trabajo esencial de seleccionar, gestionar y compartir los datos.

Los autores y las revistas que publican estudios científicos sobre los bosques tropicales pueden ayudar al incluir siempre a las personas que recopilan los datos como autores y publicar en sus idiomas, en lugar de asumir que el inglés es suficiente.

Todos podrían eventualmente beneficiarse del intercambio abierto de datos. Después de todo, el árbol del conocimiento da muchos frutos. Pero a menos que nos dediquemos a sostener sus raíces, quedará poco para cosechar.

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La conversación

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Oliver Phillips recibe financiación del Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural del Reino Unido, el Consejo Europeo de Investigación, la Agencia Espacial Europea, la Unión Europea y la Royal Society.

Aida Cuni Sanchez recibe fondos del Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural del Reino Unido.

Renato Lima recibió financiamiento de la Fundación de Investigación de São Paulo (FAPESP).

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