Los científicos advierten que el cambio climático podría desencadenar la próxima gran pandemia

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A medida que el clima global continúa calentándose, los científicos predicen que los animales salvajes se verán obligados a trasladar sus hábitats, probablemente a regiones con grandes poblaciones humanas. Esto aumentará drásticamente el riesgo de un salto viral a los humanos que podría conducir a la próxima gran pandemia.

Los investigadores anticipan que a medida que la temperatura de la Tierra continúe calentándose, los animales salvajes se verán obligados a migrar de sus hábitats, muy probablemente a áreas con densas poblaciones humanas, lo que aumentará drásticamente el peligro de un salto viral para los humanos, lo que podría conducir a la próxima pandemia.

Esta conexión entre el cambio climático y la transmisión viral es descrita por un equipo de investigación internacional dirigido por científicos de la Universidad de Georgetown en un artículo titulado «El cambio climático aumenta el riesgo de transmisión viral entre especies» que se publicó el 28 de abril de 2022 en la revista Naturaleza.

En su estudio, los investigadores realizaron la primera evaluación integral de cómo el cambio climático reestructurará el viroma global de los mamíferos. El trabajo se centra en los cambios de rango geográfico: los viajes que emprenderán las especies a medida que siguen sus hábitats hacia nuevas áreas. Cuando se encuentren con otros mamíferos por primera vez, el estudio proyecta que compartirán miles de virus.

El cambio climático impulsará nuevos intercambios virales entre especies de mamíferos

En 2070, los centros de población humana en África ecuatorial, el sur de China, India y el sudeste asiático se superpondrán con los puntos críticos proyectados de transmisión viral entre especies en la vida silvestre. Crédito: Colin Carlson/Universidad de Georgetown

Argumentan que estos cambios brindan una mayor oportunidad para que virus como el Ébola o los coronavirus surjan en nuevos lugares, lo que los hace más difíciles de rastrear, y en nuevos tipos de animales, lo que facilita que los virus salten a través de una especie de «trampolín» en humanos

«La analogía más cercana es en realidad los riesgos que vemos en el comercio de vida silvestre», dice el autor principal del estudio, Colin Carlson, PhD, profesor asistente de investigación en el Centro para la Ciencia y Seguridad de la Salud Global en el Centro Médico de la Universidad de Georgetown. “Nos preocupan los mercados porque juntar animales no saludables en combinaciones antinaturales crea oportunidades para este proceso gradual de emergencia, como la forma en que el SARS saltó de los murciélagos a las civetas, y luego de las civetas a las personas. Pero los mercados ya no son especiales; en un clima cambiante, ese tipo de proceso será la realidad en la naturaleza en casi todas partes”.

Es preocupante que los hábitats de los animales se muevan de manera desproporcionada en los mismos lugares que los asentamientos humanos, creando nuevos puntos críticos de riesgo indirecto. Es posible que gran parte de este proceso ya esté en marcha en el mundo actual, 1,2 grados más cálido, y es posible que los esfuerzos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero no impidan que se desarrollen estos eventos.

Otro hallazgo importante es el impacto que tendrá el aumento de las temperaturas en los murciélagos, que representan la mayoría de los nuevos virus compartidos. Su capacidad para volar les permitirá viajar largas distancias y compartir la mayoría de los virus. Debido a su papel central en la emergencia viral, los mayores impactos se proyectan en el sureste de Asia, un punto crítico mundial de diversidad de murciélagos.

“En cada paso”, dijo Carlson, “nuestras simulaciones nos han tomado por sorpresa. Hemos pasado años verificando dos veces esos resultados, con diferentes datos y diferentes suposiciones, pero los modelos siempre nos llevan a estas conclusiones. Es un ejemplo realmente impresionante de lo bien que podemos, en realidad, predecir el futuro si lo intentamos”.

A medida que los virus comienzan a saltar entre las especies anfitrionas a un ritmo sin precedentes, los autores dicen que los impactos en la conservación y la salud humana podrían ser impresionantes.

«Este mecanismo agrega otra capa más a cómo el cambio climático amenazará la salud humana y animal», dice el coautor principal del estudio, Gregory Albery, PhD, becario postdoctoral en el Departamento de Biología de la Facultad de Artes y Ciencias de la Universidad de Georgetown.

«No está claro exactamente cómo estos nuevos virus podrían afectar a las especies involucradas, pero es probable que muchos de ellos se traduzcan en nuevos riesgos para la conservación y alimenten la aparición de nuevos brotes en humanos».

En conjunto, el estudio sugiere que el cambio climático se convertirá en el mayor factor de riesgo aguas arriba para la aparición de enfermedades, superando problemas de mayor perfil como la deforestación, el comercio de vida silvestre y la agricultura industrial. Los autores dicen que la solución es emparejar la vigilancia de enfermedades de la vida silvestre con estudios en tiempo real del cambio ambiental.

“Cuando un murciélago brasileño de cola libre llega hasta los Apalaches, debemos invertir en saber qué virus lo acompañan”, dice Carlson. “Tratar de detectar estos saltos de host en tiempo real es la única forma en que podremos evitar que este proceso provoque más contagios y más pandemias”.

“Estamos más cerca que nunca de predecir y prevenir la próxima pandemia”, dice Carlson. “Este es un gran paso hacia la predicción; ahora tenemos que empezar a trabajar en la mitad más difícil del problema”.

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COVID-19
Identificada por primera vez en 2019 en Wuhan, China, la enfermedad por coronavirus 2019 (COVID-19) es una enfermedad infecciosa causada por el síndrome respiratorio agudo severo coronavirus 2 (SARS-CoV-2). Se ha propagado a nivel mundial, lo que resultó en la pandemia de coronavirus 2019-20.

» data-gt-translate-attributes=»[{«atributo=»»>COVID-19[{«attribute=»»>COVID-19 La pandemia y la propagación anterior del SARS, el ébola y el zika muestran cómo un virus que salta de los animales a los humanos puede tener efectos masivos. Para predecir su salto a los humanos, necesitamos saber acerca de su propagación entre otros animales”, dijo Sam Scheiner, director de programa de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. (NSF), que financió la investigación. “Esta investigación muestra cómo los movimientos e interacciones de los animales debido a un clima más cálido podrían aumentar la cantidad de virus que saltan entre especies”.

Referencia: «El cambio climático aumenta el riesgo de transmisión viral entre especies» por Colin J. Carlson, Gregory F. Albery, Cory Merow, Christopher H. Trisos, Casey M. Zipfel, Evan A. Eskew, Kevin J. Olival, Noam Ross y Shweta Bansal, 28 de abril de 2022, Naturaleza.
DOI: 10.1038 / s41586-022-04788-w

Otros autores del estudio también incluyeron colaboradores de la Universidad de Connecticut (Cory Merow), la Universidad Luterana del Pacífico (Evan Eskew), la Universidad de Ciudad del Cabo (Christopher Trisos) y EcoHealth Alliance (Noam Ross, Kevin Olival).

La investigación descrita está respaldada en parte por una subvención de los Institutos de Integración de Biología (BII) de la Fundación Nacional de Ciencias (NSF) (BII 2021909), a la Iniciativa de Investigación de Emergencia Viral (Verena). Verena, cofundada por Carlson y Albery, cura el mayor ecosistema de datos abiertos en ecología viral y crea herramientas para ayudar a predecir qué virus podrían infectar a los humanos, qué animales los albergan y dónde podrían surgir algún día. Las becas NSF BII apoyan equipos diversos y colaborativos de investigadores que investigan cuestiones que abarcan múltiples disciplinas dentro y más allá de la biología.

La financiación adicional fue proporcionada por la subvención DBI-1639145 de la NSF, el programa PREDICT de amenazas pandémicas emergentes de USAID, el Institut de Valorisation des Données, el Centro Nacional de Síntesis Socioambiental y la Iniciativa Ambiental de Georgetown.

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