Los estados del oeste golpeados con más cortes al agua del río Colorado

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SALT LAKE CITY — Por segundo año consecutivo, Arizona y Nevada enfrentarán recortes en la cantidad de agua que pueden extraer del río Colorado a medida que el oeste sufre más sequías, anunciaron funcionarios federales el martes.

Aunque los recortes no darán como resultado nuevas restricciones inmediatas, como prohibir el riego del césped o el lavado de automóviles, indican que se avecinan decisiones impopulares sobre cómo reducir el consumo, incluida la prioridad de las ciudades en crecimiento o las áreas agrícolas. México también enfrentará recortes.

Pero esas reducciones representan solo una fracción del dolor potencial que sufrirán los 40 millones de estadounidenses en siete estados que dependen del río. Debido a que los estados no cumplieron con la fecha límite federal para descubrir cómo reducir su uso de agua en al menos un 15%, podrían ver recortes aún más profundos que el gobierno ha dicho que son necesarios para evitar que los embalses caigan tan bajo que no se puedan bombear.

“Los estados colectivamente no han identificado ni adoptado acciones específicas de suficiente magnitud que estabilizarían el sistema”, dijo la comisionada de la Oficina de Recuperación, Camille Touton.

Juntos, el incumplimiento de la fecha límite y los últimos recortes ponen a los funcionarios responsables de proporcionar agua a las ciudades y granjas bajo una presión renovada para planificar un futuro más cálido y seco y una población en crecimiento.

Touton ha dicho que es necesaria una reducción del 15% al ​​30% para garantizar que no se interrumpan las entregas de agua y la producción de energía hidroeléctrica. Ella no se comprometió el martes sobre si planeaba imponer esos recortes unilateralmente si los estados no pueden llegar a un acuerdo.

En repetidas ocasiones se negó a decir cuánto tiempo tienen los estados para llegar al acuerdo que solicitó en junio.

La inacción ha suscitado preocupaciones en toda la región sobre la voluntad de la oficina de actuar mientras los estados se aferran obstinadamente a sus derechos de agua al tiempo que reconocen que se avecina una crisis.

“Han descubierto el engaño de la oficina una y otra vez”, dijo Kyle Roerink, director ejecutivo de Great Basin Water Network, sobre los estados de la cuenca del río Colorado. “Nada ha cambiado con las noticias de hoy, excepto por el hecho de que el sistema del río Colorado sigue colapsando”.

Stephen Lewis, gobernador de la comunidad indígena del río Gila en el centro de Arizona, dijo que la tribu estaba “conmocionada y decepcionada” por la falta de progreso. La tribu, que tiene derecho a casi una cuarta parte de las entregas del río Colorado de Arizona, ya no planea guardar el agua no utilizada en el lago Mead, como lo ha hecho en los últimos años, sino que planea almacenarla bajo tierra.

Durante años, las ciudades y las granjas han desviado más agua del río de la que fluye a través de él, agotando sus embalses y generando dudas sobre cómo se dividirá a medida que el agua se vuelva más escasa.

Después de más de dos décadas de sequía, Arizona, Nevada y México se vieron afectados por recortes obligatorios por primera vez el año pasado. A algunos de los agricultores de la región se les ha pagado para que dejen sus campos en barbecho. Los residentes de ciudades en crecimiento han estado sujetos a medidas de conservación, como límites en el césped.

Pero esos esfuerzos hasta ahora no han sido suficientes. El nivel del agua en el lago Mead, el embalse artificial más grande del país, se ha desplomado tanto que actualmente está a menos de una cuarta parte de su capacidad y se acerca peligrosamente a un punto donde no fluiría suficiente agua para producir energía hidroeléctrica en la presa Hoover en el Frontera entre Nevada y Arizona.

Los funcionarios de Arizona, California, Colorado, Nevada, Nuevo México, Utah y Wyoming se han mostrado reacios a proponer medidas de racionamiento de agua más draconianas o límites al desarrollo.

Las compensaciones están surgiendo de manera más prominente en Arizona, que se encuentra entre los estados de más rápido crecimiento del país y tiene derechos de agua de menor prioridad que los usuarios de agua del oeste, en California.

Con las reducciones del martes, Arizona perderá 80,000 acres-pie adicionales de agua, un 21 % menos que su participación total, pero solo un 3 % menos que lo que está recibiendo este año.

Un acre-pie equivale a un acre de tierra cubierto por 12 pulgadas de agua. Un hogar promedio usa de medio a un acre-pie de agua al año.

Después de poner la carga del año pasado en la industria agrícola, los funcionarios estatales dijeron que los recortes de este año se extenderían a las tribus y ciudades en crecimiento que dependen del Colorado, incluido Scottsdale.

En lugar de racionar el agua, ordenar la conservación o limitar el desarrollo, es probable que las ciudades cambien su dependencia a otras fuentes. Phoenix, por ejemplo, dependerá en mayor medida de los ríos Salt y Verde del estado, mientras destina una menor cantidad de su suministro a recargar sus acuíferos subterráneos.

Los funcionarios de Arizona criticaron a los estados vecinos que no han propuesto recortes, incluso cuando Arizona implementa los suyos.

Arizona y Nevada propusieron un plan de recortes que habría sido casi proporcional al uso del agua, pero tanto California como la Oficina de Reclamación rechazaron ese acuerdo, dijeron funcionarios estatales.

“Necesitamos que California participe; no podemos hacer esto solos con Arizona y Nevada”, dijo Tom Buschatzke, director del Departamento de Recursos Hídricos de Arizona.

El efecto de los recortes en los agricultores sigue sin estar claro, pero muchos temen que más recortes agraven aún más las tensiones entre las ciudades y la agricultura, que utiliza más del 70% del agua de la cuenca.

A Paco Ollerton, un productor de algodón del área de Phoenix, le preocupa que los cortes más profundos puedan poner en peligro su agua el próximo año. Los agricultores de Arizona ya perdieron gran parte del agua del río Colorado durante los cortes anteriores, pero fueron compensados ​​con agua a través de acuerdos con ciudades como Phoenix y Tucson.

Este año, Ollerton cultivó solo la mitad de lo que había cultivado anteriormente. Los recortes anunciados el martes podrían afectar aún más a esas ciudades, lo que genera dudas sobre si compartirán con los agricultores el próximo año.

“De alguna manera cambia mi forma de pensar acerca de cuánto tiempo más continuaré cultivando”, dijo Ollerton.

Nevada también perderá agua, alrededor del 8% de su suministro, pero la mayoría de los residentes no sentirán los efectos porque el estado recicla la mayor parte del agua que se usa en interiores y no usa toda su asignación. El año pasado, el estado perdió un 7%.

Las temperaturas abrasadoras y la menor cantidad de nieve que se derrite en la primavera han reducido la cantidad de agua que fluye desde las Montañas Rocosas, donde se origina el río antes de que serpentee 1,450 millas (2,334 kilómetros) al suroeste y entre en el Golfo de California.

En medio del clima cambiante, ya se están tomando medidas extraordinarias para mantener el agua en el lago Powell, el otro gran embalse del río Colorado, que se extiende a ambos lados de la frontera entre Arizona y Utah.

Después de que el lago cayó lo suficientemente bajo como para amenazar la producción de energía hidroeléctrica, los funcionarios federales dijeron que retendrían un poco de agua para garantizar que la presa aún pudiera producir energía. Esa agua fluiría normalmente al lago Mead.

México perderá el 7% del agua que recibe cada año del río. El año pasado, perdió alrededor del 5%. El agua es un salvavidas para las ciudades del desierto del norte, incluida Tijuana, y para una gran industria agrícola en el Valle de Mexicali, justo al sur de la frontera con el Valle Imperial de California.

Históricamente, México ha estado al margen de las discusiones sobre cómo compartir el río, pero en los últimos años, los esfuerzos de los países han sido importantes para mantener más agua en el sistema, dicen los expertos.

“La gente se ha dado cuenta de que es muy importante mantener esta relación”, dijo Jennifer Pitt, quien dirige el programa del Río Colorado en la Sociedad Audubon.

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Naishadham informó desde Washington. Ronayne informó desde Sacramento, California.

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The Associated Press recibe apoyo de la Walton Family Foundation para la cobertura de políticas ambientales y de agua. El AP es el único responsable de todo el contenido. Para conocer toda la cobertura ambiental de AP, visite https://apnews.com/hub/climate-and-environment

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