Los fabricantes de pinturas llegan a un acuerdo de $ 305 millones en California, lo que pone fin a la demanda por envenenamiento por plomo en la maratón

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OAKLAND, Calif. (Reuters) – Después de una lucha legal de 19 años, tres ex fabricantes de pintura con plomo acordaron un acuerdo de $ 305 millones con los gobiernos de los condados y ciudades de California para mitigar los peligros de envenenamiento en viviendas antiguas.

Las fuentes comunes de plomo encontradas en los hogares, incluida la pintura a base de plomo, se muestran en el Departamento de Hogares Saludables del Condado de Alameda en Oakland, California, EE. UU., 18 de junio de 2019. Foto tomada el 18 de junio de 2019. REUTERS / Kate Munsch

En virtud del acuerdo, revelado en una presentación ante el Tribunal Superior del Condado de Santa Clara el miércoles, los acusados ​​Sherwin-Williams (SHW.N), Conagra Brands Inc (CAG.N) y NL Industries (NL.N) acordó pagar la suma durante seis años, comenzando con un pago de $ 75 millones a finales de este año.

Las empresas de pintura acusadas no admitieron ninguna infracción en virtud del acuerdo.

La mayor parte del dinero se destinará a un programa de remediación para eliminar los peligros de la pintura con plomo en los hogares más antiguos en las 10 jurisdicciones que participaron en la demanda. Estos incluyen los condados de Los Ángeles, San Francisco, Alameda y Santa Clara, así como ciudades individuales como Oakland y San Diego.

Durante el litigio, los demandantes buscaron un juicio mucho mayor que obligaba a retirar la pintura con plomo de cientos de miles de casas antiguas. La cantidad de viviendas que pueden hacerse más seguras con los fondos del acuerdo no está clara.

El año pasado, el Tribunal Superior del Condado de Santa Clara estimó que inspeccionar una unidad de vivienda costaría alrededor de $ 140 en promedio, mientras que la remediación de la pintura con plomo costaría alrededor de $ 1,500 por unidad.

Parte del dinero del acuerdo, 17%, también se debe a un abogado externo contratado por los gobiernos locales durante el caso.

El programa de limpieza del hogar será gratuito para los dueños de propiedades que califican para participar, y los funcionarios han dicho que los esfuerzos de remediación podrían prevenir miles de nuevos casos de exposición al plomo.

"Este asentamiento histórico permitirá la remediación de miles de hogares, y como resultado, las generaciones actuales y futuras de niños de California ya no enfrentarán la amenaza del envenenamiento por plomo", dijo James Williams, abogado del condado de Santa Clara.

Sherwin-Williams dijo que el acuerdo fue favorable, limitando su responsabilidad. Se comprometió a combatir otras demandas legales sobre su publicidad legal o ventas de pintura con plomo hace muchas décadas, antes de que se prohibieran las ventas en los Estados Unidos.

"Sherwin-Williams se complace de haber alcanzado un acuerdo para resolver este litigio, y continuará defendiendo enérgicamente y agresivamente contra cualquier litigio actual o futuro similar", dijo la compañía en un comunicado.

PELIGRO TOXICO

Los gobiernos locales presentaron la demanda por primera vez en el año 2000 con el objetivo de hacer que las empresas pagaran miles de millones para la limpieza. Afirmaron que las compañías sabían de los peligros tóxicos de la pintura con plomo cuando la comercializaron durante décadas antes de que el gobierno de los Estados Unidos prohibiera su uso en los hogares en 1978.

Las compañías sostuvieron que no continuaron comercializando las pinturas con plomo una vez que se conocieron los riesgos. También argumentaron que los propietarios privados eran responsables del mantenimiento de los hogares para garantizar que los peligros potenciales de la pintura no dañaran a los residentes.

El acuerdo representa un raro éxito para los demandantes que demandan a las empresas de pintura bajo la llamada doctrina pública de molestia, que permite a las entidades públicas demandar a las partes cuyas actividades impactan negativamente en comunidades amplias al infringir un derecho público.

Los casos de molestias públicas contra antiguos fabricantes de pinturas con plomo han fracasado en otros estados, como Rhode Island, Illinois y Missouri.

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Aún así, los $ 305 millones están muy lejos de lo que los demandantes habían contado hasta hace poco. En un veredicto de juicio de 2014, se ordenó a las compañías pagar $ 1.15 mil millones, pero en 2017 una decisión de la corte de apelaciones llevó a que la sentencia se redujera a $ 409 millones. Tomadas en conjunto, las decisiones judiciales también restringieron cómo se podría gastar el dinero.

Por ejemplo, los fondos solo podrían usarse para solucionar los peligros de la pintura en el interior de las casas construidas antes de 1951, aunque la pintura con plomo continuó vendiéndose en los años 70 y la pintura exterior también perjudica a los niños. Los demandantes también se habían enfrentado a un período corto de cuatro años para completar el programa de limpieza, después de lo cual los fondos no gastados se devolverían a las compañías.

Al llegar a un compromiso por una cantidad menor, las jurisdicciones de California lograron que se eliminaran esos términos, dándoles más margen de maniobra y sin restricciones de tiempo en el uso de los fondos de remediación, mostró el expediente judicial.

Reporte de Joshua Schneyer; Edición por Michael Williams y Ross Colvin

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