Los legionarios de Florida ayudan a dar a los veteranos de Vietnam la mayor bienvenida a casa

El veterano del Ejército de EE. UU. Ben Peterson tuvo la visión de organizar un evento a gran escala que les diera a los veteranos de Vietnam la bienvenida a casa que se merecían. Su visión se produjo después de un despliegue de dos años en Irak cuando llegó a casa y una fila de veteranos de Vietnam, que incluía a American Legion Riders, se pararon hombro con hombro con banderas estadounidenses “protegiendo mi bienvenida a casa”, dijo. “Se convirtieron en los guardianes del honor, asegurándose de que las generaciones futuras nunca se avergonzaran por su servicio. Todos sabemos que no pueden mantener esa posición para siempre. Y es por eso que depende de nosotros, mi generación de nuestras guerras, dónde tenemos que tomar ese manto”.

Con la ayuda del Departamento de la Legión Estadounidense de Florida, la visión de Peterson se hizo realidad los días 27 y 28 de mayo, cuando 30 000 veteranos y sus familias se reunieron para el primer Festival de Honor a los Héroes en el Daytona International Speedway en Daytona Beach, Florida.

El Departamento de Florida “vio el valor de esto, vio el valor de poder presentar la conciencia (de este festival) a todos los veteranos más jóvenes para que participen”, dijo Jim Wineland, director de Legion Riders del Departamento de Florida, quien primero trabajó con Peterson para involucrar a la Legión, incluidos los Jinetes de la Legión, para ayudar a difundir el conocimiento sobre el evento. “Es para reunir a todos los veteranos. Por eso hicimos todo esto. Es la camaradería, los grupos de edad se están juntando”.

Wineland, un veterano de la Fuerza Aérea de Vietnam que sirvió en el país, agregó que los veteranos de Vietnam lidiaron con el servicio militar obligatorio, “una camaradería que tenemos diferente a otros servicios”. Pero esa diferencia “se está superando aquí” en el Festival de Honor de los Héroes.

Los asistentes al festival disfrutaron de una exposición de recursos para veteranos y un escenario principal que contó con actuaciones de música country de las estrellas Toby Keith, Justin Moore y Craig Morgan, ceremonias de recuerdo y comentarios de invitados especiales que incluyeron al mayor general Patrick Brady, un piloto de helicóptero de la guerra de Vietnam. y ganador de la Medalla de Honor que recibió la Medalla por Servicio Distinguido de la Legión Americana; y el teniente coronel Oliver North, un veterano de la Marina condecorado en combate que recibió el Premio de Relaciones Públicas del Comandante Nacional de la Legión Estadounidense.

El Departamento de la Legión Estadounidense de Florida, un patrocinador de oro del festival, tenía un PROYECTO: Carpa de ayuda para veterinarios y una carpa del departamento instalada en la exposición de recursos del festival en diferentes lugares. Afuera del festival de carpas del Departamento de Florida, los asistentes jugaron hoyos de maíz en juegos de hoyos de maíz patrióticos pintados a mano que el departamento rifó; se inscribió para ganar una membresía gratuita de un año en The American Legion Department of Florida; y aprendí más sobre lo que hace la Legión a nivel estatal y nacional. El Departamento de Florida Legion Riders también regaló un parche del Legion Riders and Heroes Honor Festival para cualquier motociclista que se inscribiera en el Ride for Freedom que partió el domingo por la mañana desde el circuito y viajó a una Harley Davidson cercana. El viaje fue presentado por Rolling Thunder y American Legion Riders of Florida. El departamento regaló los 500 parches.

Ser parte del Festival de Honor a los Héroes es “algo que nos emociona hacer”, dijo el comandante del Departamento de Florida, Jerry Brandt, cuyo proyecto durante su tiempo como comandante es PROJECT: Vet Relief. “Este (festival) es una oportunidad para que The American Legion diga: ‘Oye, esto es lo que hacemos’ a las personas fuera de la Legión. En un año promedio, contactamos a cientos de miles de veteranos, no solo en The American Legion, sino también a todos los veteranos en el estado de Florida. Para eso estamos trabajando”.

El programa PROJECT: Vet Relief del Departamento de Florida brinda asistencia financiera de emergencia a los veteranos y se enfoca en los esfuerzos de prevención del suicidio de los veteranos mediante el apoyo a 10 organizaciones sin fines de lucro propiedad de veteranos con sede en Florida que tratan a los veteranos con PTSD. En sus ocho años de existencia, PROJECT: Vet Relief ha ayudado a 1000 veteranos y recaudado $1 millón en donaciones.

Larry Roberts, presidente y oficial de servicios de VA Entitlements del Departamento de Florida, se ofreció como voluntario en el stand de PROJECT: Vet Relief junto con su esposa Donna. Aceptaron donaciones para el programa y trajeron cinco cajas de materiales que incluyen folletos sobre PROJECT: Vet Relief, prevención de suicidios de veteranos, beneficios de Agent Orange VA, beneficios estatales y más, además de obsequiar koozies, pulseras y trapos que presentaban el VA línea directa para la prevención del suicidio y los logotipos del Departamento de Legion Family. El festival se llevó a cabo de 12:30 a 9:30 p. m. y a las 3 p. m. se habían reducido a menos de media caja de materiales y obsequios. Y regalaron 400 trapos para el sudor.

“En el Credo del Soldado hay una línea que dice que nunca dejaremos atrás a un camarada caído, y yo creo en eso”, dijo Larry. “Entonces, al estar aquí y hacer esto, estoy ayudando a mis hermanos y hermanas asegurándome de que obtengan los contactos que necesitan. Y me ayuda ayudándolos a ellos. Esa es mi terapia”.

El veterano de Vietnam Jimmy Archer y su esposa Roberta visitaron el puesto de PROJECT: Vet Relief. Donna y Larry compartieron en qué consiste el programa y cómo ayuda The American Legion. Jimmy respondió que “la mayoría de nosotros somos demasiado orgullosos para pedir ayuda”. Donna respondió: “Si no quieres hablar sobre tu experiencia, te involucraremos en la pesca o lo que sea que disfrutes. Eso es lo que hace PROJECT: Vet Relief. Solo queremos que los veteranos sepan que no están solos”.

Larry le mostró a Jimmy cómo conectarse con él en Facebook y ser parte de su Buddy Check Monday, donde revisa a los veteranos y les pide a otros que hagan lo mismo. “Si sé algo que beneficia a los veteranos y no lo comparto, ¿qué estoy haciendo? Los estoy dejando atrás”, dijo Larry. “Entonces, al hacer Buddy Checks, descubra qué está pasando y simplemente hable”.

Larry abrazó a Jimmy y le hizo saber que “Estoy aquí para escuchar. Estoy aquí para cuidar”.

“(Jimmy) necesitaba saber que no estaba solo y que no estaba olvidado”, dijo Donna.

Los visitantes de las carpas del Departamento de Florida de la Legión Americana aprendieron sobre Buddy Checks y querían saber cómo participar.

“Es tocar el corazón de un veterano en el momento adecuado y qué momento tan perfecto… el fin de semana del Día de los Caídos”, dijo la comandante del Quinto Distrito Lena Heredia-Perez, defensora de Buddy Checks. Cuando se desempeñó como comandante del Puesto 283 en Jacksonville, Heredia-Perez y su esposo Samuel estuvieron al tanto de los veteranos de edad avanzada durante la temporada de huracanes. “Eso es todo lo que es. Se trata de cuidarnos unos a otros”.

Heredia-Perez dijo que era importante que The American Legion estuviera en el Festival de Honor a los Héroes. “Somos el secreto mejor guardado. Necesitamos salir como lo estamos hoy y correr la voz (de lo que hacemos). La Legión Americana salvó la vida de mi esposo y le dio un propósito. Me dio un propósito”.

Heredia-Pérez dijo que Samuel era un conductor de Humvee en Afganistán. Cuando volvió a casa después de servir, ella lo llevó a un puesto de la Legión Americana. Cuando se fueron, él le dijo: “Encontré mi hogar. Ellos entienden por lo que he pasado. No tengo que explicarme. Lo consiguen. Desde entonces ha sido su “misión cuidar de los veteranos”.

Es ese servicio a quienes sirvieron que Peterson les recordó a los veteranos de Irak y Afganistán que deben defender. Pidió a los veteranos de sus guerras que se dirigieran a los veteranos de Vietnam en la multitud y los saludaran.

“Cuando te saludamos, te estamos comunicando que te vemos, te vemos por tu valiente servicio, te vemos por cómo te avergonzaron, te vemos por la lucha que llevaste al VA (por los beneficios del Agente Naranja), y los vemos por ser los guardianes del honor”, ​​dijo. Luego pidió a los veteranos de Vietnam que le devolvieran el saludo. “Nos ve como su legado, nos ve como la generación futura que nunca permitirá que los veteranos sean avergonzados, y nos ve como el legado para continuar con su posición como guardián del honor”.

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