Los misteriosos brotes de hepatitis en niños confunden a los médicos. Esto es lo que necesita saber

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funcionarios de salud pública en los Estados Unidos, Europa y Canadá están emitiendo advertencias sobre hepatitis brotes que afectan a niños, que ya se han saldado con un muerto y con trasplantes de hígado en otros 17.

El sábado, el Organización Mundial de la Salud dijo que había recibido informes de la enfermedad en 169 niños en los Estados Unidos, el Reino Unido e Irlanda del Norte. Los niños afectados tienen edades comprendidas entre un mes y 16 años. La OMS dijo que el adenovirus, un virus que puede causar el resfriado común, se había detectado en 74 de los niños afectados y el SARS-CoV-2 se detectó en 20 casos. En 19 de los 20 casos se detectaron ambos virus.

“La OMS está siendo cautelosa y dice que no sabe si realmente se trata de un aumento de casos o simplemente de una mayor conciencia”. Guillermo Schaffnerdice un especialista en enfermedades infecciosas de la Facultad de Medicina de la Universidad de Vanderbilt Inverso. “La noción de que en 17 de estos casos los niños han recibido trasplantes de hígado me llama la atención. Algo está pasando.»

Jorge Rutherford, está de acuerdo un profesor de epidemiología y bioestadística de la UCSF. “Si hay 169 casos confirmados y 17 han necesitado trasplante de hígado, eso es el 10 por ciento. Eso es enorme.»

Aquí está el fondo – La hepatitis ocurre cuando hay inflamación en el hígado, y los virus suelen ser la causa. Hay cinco tipos principales de hepatitis viral: A, B, C, D y E. A y E son causadas por la ingestión de comida contaminada o agua; B, C y D se transmiten a través de ciertos fluidos corporales.

Rutherford dice que es extremadamente raro que los niños tengan resultados tan extremos con la hepatitis. “La única excepción es la hepatitis E, pero eso es muy raro aquí. Pero con los otros tipos, es extremadamente raro que los niños necesiten un trasplante de hígado debido a la hepatitis”.

La mayoría de los niños en los Estados Unidos están vacunados contra la hepatitis A y B, pero la hepatitis también puede ser causada por alimentos, agua o medicamentos contaminados. Getty

En los Estados Unidos, agrega Schaffner, la mayoría de los niños deben vacunarse contra la hepatitis A y B para ir a la guardería oa la escuela. “Llevamos 15 años haciendo eso. Y como un resultado, Hepatitis B en los niños ha sido casi eliminado en los Estados Unidos”.

¿Qué hay detrás de estos brotes inusuales en los niños? — Los brotes recientes en niños no son el resultado de ninguno de los cinco tipos más comunes de hepatitis, dice la OMS.

Schaffner dice que otros virus pueden causar hepatitis. Por ejemplo, «fiebre amarilla» obtuvo su nombre porque el virus puede ir al hígado y causar ictericia, dice.

Dado que se ha detectado adenovirus en 74 de los niños afectados, la OMS se está concentrando en eso como posible culpable.

También podría ser lo que se llama un virus recombinante, que puede ocurrir cuando se combinan dos cepas de un virus, o cuando dos virus infectan la misma célula.

“Eso es algo que hemos visto con Covid”, dice Rutherford.

Si bien los funcionarios de salud pública analizan la exposición viral, la hepatitis también puede ser causada por productos contaminados como medicamentos, alimentos o agua, así como por la exposición a otras toxinas.

“Cuando inicias una investigación, no cierras tu mente a nada”, dice Schaffner.

Cómo resuelven los epidemiólogos los misterios de las enfermedades

Cuando se trata de averiguar la fuente de un brote o de una enfermedad inusual, se realizan tres investigaciones simultáneamente. La primera investigación ocurre junto a la cama del paciente: médicos que realizan investigaciones clínicas.

“Aquí, los médicos intentan definir la enfermedad de tantas maneras diferentes como sea posible”, dice Schaffner. “¿Cómo se presenta? ¿Qué sistemas de órganos se ven afectados? ¿Qué tan rápido progresa la enfermedad?”

La segunda punta de investigación ocurre en el laboratorio. Los médicos que tratan al paciente enviarán todo tipo de muestras al laboratorio, como frotis de garganta, muestras de heces y células hepáticas.

“Los laboratoristas buscan una gran variedad de cosas que les puedan decir algo sobre la causa de la enfermedad y cómo está afectando al cuerpo”, dice Schaffner.

La genotipificación de los cultivos celulares del hígado es probablemente la forma en que los médicos descartaron los cinco tipos principales de hepatitis, dice Rutherford.

La tercera parte de la investigación depende de los funcionarios de salud pública, y probablemente en lo que estén involucrados la OMS y los CDC: encontrar la fuente de infección.

“Aquí es donde los detectives de enfermedades intentan encontrar algo en común”, dice Schaffner. “Y no solo los virus, sino también la exposición a las toxinas”.

Inicialmente, esta investigación es “básicamente un tipo abierto de ejercicio de generación de hipótesis”, dice Rutherford. “A partir de ahí, espera poder encontrar más evidencia y reducirla a un factor común”.

Encontrar ese factor común será una tarea complicada, explica Schaffner. “Rápidamente se hizo evidente, al menos en los EE. UU., que los niños afectados no tenían contacto personal entre ellos. No fueron a la misma iglesia o campamento de verano ni nada”.

Dado que los niños no tenían contacto entre sí, los investigadores recurrirán a la historia dietética y al entorno personal, haciendo preguntas como “¿Con qué juguetes jugaban estos niños? ¿A qué juegos jugaban?

Si los detectives de enfermedades tienen una buena hipótesis para un factor común, los investigadores realizan un estudio de casos y controles, que intenta determinar si el factor común está significativamente asociado con la enfermedad.

“Si puede probar eso, intente controlar lo que sea”, dice Rutherford.

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