Los parques temáticos no estaban destinados a las familias negras: por qué el racismo en Sesame Place es parte de una tradición vergonzosa | Parques tematicos

yoEn sus sermones, Martin Luther King Jr. a menudo hacía referencia a que su hija Yolanda Denise lo acompañaba al aeropuerto de Atlanta antes de los viajes de trabajo y pasaba por un centro de diversiones llamado Funtown en el camino. Cuando ella le preguntaba si podía llevarla algún día, él siempre encontraba la manera de cambiar de tema porque no podía soportar decirle que ella “no podía ir a Funtown por el color de su piel”.

Cuando se construyeron por primera vez a principios del siglo XX, los parques de diversiones no estaban destinados a las familias negras. Y aunque, 70 años después, el sueño de King de ver a los niños blancos y negros jugar “como hermanos y hermanas” se ha hecho realidad en su mayoría, la semana pasada ofreció un claro recordatorio del progreso que aún queda por hacer.

El miércoles, un padre afroamericano que acusó a varios personajes en Sesame Place, “un parque temático infantil que celebra Sesame Street”, de desairar a su hija de cinco años durante un encuentro y saludo, presentó una demanda de 25 millones de dólares contra el parque de diversiones por “dominio generalizado y atroz” discriminación racial.

La demanda, presentada en un tribunal federal de Filadelfia, se produce menos de una semana después de que una mujer de Brooklyn llamada Jodi Brown publicara un video de nueve segundos de su hija pequeña y su sobrina siendo rechazadas por un empleado disfrazado de Rosita. Ese clip, que se está acercando a un millón de visitas, incitó a otros padres a compartir una prueba en video de Rosita, zoe y otros personajes en el parque pasando a sus hijos para abrazarlos y chocar los cinco con niños de piel más clara.

En esta imagen de un video publicado en Instagram por Jodi Brown, ‘Rosita’ saluda a la hija de Brown, Nyla, y a su sobrina en Sesame Place. Fotografía: Jodi Brown/AP

En medio de llamados públicos para boicotear Sesame Place, el Caucus Negro del Congreso y la NAACP solicitaron reunirse con ejecutivos de la empresa matriz del parque, Seaworld Parks and Entertainment. El sábado, unas pocas docenas de manifestantes se manifestaron durante horas. fuera de Sesame Place, que se encuentra en el suburbio de Langhorne, al noreste de Filadelfia.

Nylah Brown, quien según los abogados fue ignorada por un actor de Sesame Place disfrazado de Rosita, en una conferencia de prensa en Nueva York.
Nyla Brown, quien según los abogados fue ignorada por un actor de Sesame Place disfrazado de Rosita, en una conferencia de prensa en Nueva York. Fotografía: Spencer Platt/Getty Images

En la demanda federal, que busca convertirse en una demanda colectiva, Quinton Burns, de Maryland, alega que cuando él y su hija de cinco años asistieron a una reunión para conocer y saludar a Sesame Place el Día del Padre, cuatro personas disfrazadas los ignoraron deliberadamente. artistas interpretando a Ernie, Elmo, Telly y Abby. El miércoles, Burns liberado su propio video de 29 segundos de los personajes pasando por encima de su hija para chocar los cinco para interactuar con niños blancos. “Con solo mirar su rostro, me dan ganas de llorar cada vez que lo veo”, dijo Burns en una conferencia de prensa en el juzgado.

Sesame Workshop, que creó los personajes del parque y posee los derechos de licencia pero no posee el parque, se apresuró a condenar los incidentes e instó a los ejecutivos del parque a actuar con rapidez.

Casi cuesta creer que Barrio Sésamo pueda estar asociado con una demanda por discriminación racial. La serie de televisión para niños fue concebida en medio del movimiento de justicia social de la década de 1960 como entretenimiento educativo para niños de entornos desfavorecidos y un escaparate inclusivo para actores negros e hispanos. El estado de Mississippi desterró el programa de sus ondas en 1970 por tener un elenco demasiado diverso. El personaje de Rosita, que existe desde 1991, proviene de México y fue la primera de Barrio Sésamo muppet bilingüe que aparece regularmente, alternando entre español e inglés.

Pero la historia de un programa de televisión radical y diverso choca con la historia de los parques de atracciones en Estados Unidos. La Ley de Derechos Civiles de 1875 incluía una línea que ordenaba la igualdad de acceso a los lugares públicos, pero la corte suprema terminó socavando la libertad para hacer cumplir esa ley.

Esto significó que en la Exposición Universal de 1904, que se llevó a cabo en St Louis en conjunción con unos desastrosos Juegos Olímpicos de verano, exhibir cuerpos negros y marrones. Un grupo de pigmeos africanos marcados como salvajes se exhibió en un hueco que tenía una pasarela en la parte superior para que los visitantes blancos pudieran señalar hacia abajo y reír. Un año después, uno de los hombres de la exposición, Otis Benga, fue relegado a una jaula de exhibición del zoológico del Bronx.

Los parques de atracciones como los conocemos hoy, dice Victoria Wolcott, profesora de historia de la Universidad de Buffalo, cuyo libro de 2012 Carreras, disturbios y montañas rusas toma en el arco oscuro del espacio de ocio público en los EE. UU., “emergió en el punto más bajo de las relaciones raciales”, cuando el país estaba pasando de la reconstrucción a la segregación. Los parques a menudo se comercializaban con silbatos para perros como “limpio” o “seguro”, y colocaron centinelas en sus puertas para hacer cumplir la política de solo para blancos. Si una familia negra llegara a los terrenos en estos primeros días, podría esperar recibir una paliza sangrienta por su error.

En Coney Island, los operadores de parques hizo juegos fuera de la brutalidad. El parque, como muchos en los EE. UU. a principios del siglo XX, tenía una atracción llamada African Dodger, en la que los poseedores de boletos blancos intentaban golpear pelotas de béisbol en la cabeza de personas negras reales, algunas de las cuales sufrieron fracturas en la nariz, dientes y otras lesiones graves.

“Esto no fue hace tanto tiempo”, dice Dewey Clayton, profesor de ciencias políticas de la Universidad de Louisville que recuerda vívidamente no haber podido poner un pie dentro de la sección blanca de un parque de diversiones de Myrtle Beach el mismo día de julio que el presidente Lyndon Johnson firmó el Acta Civil de 1964. Ley de Derecho en ley. “Fue en mi vida. Demasiados de mis colegas aquí en la universidad y en el área han tenido experiencias realmente tristes como esa cuando eran niños”.

La excepción entre los parques de diversiones fue Disneyland, que no discriminaba entre los posibles clientes siempre que pudieran desembolsar el dinero de la tarifa de entrada, que pocos parques cobraban en ese momento. Pero si bien las familias negras podían ingresar a Disneyland, el costo de entrada y la falta de transporte público para acceder al parque significaban que estaba fuera del alcance de muchos.

El Congreso de Igualdad Racial, que reforzó el activismo no violento de King, se formó en gran medida en respuesta a la discriminación en los parques temáticos y otros espacios recreativos. “Una de las cosas que fue realmente tan triste fue leer las memorias de activistas afroamericanos que hablaron sobre esa exclusión cuando eran niños como algo absolutamente abrasador”, dice Wolcott.

En 2013, una familia negra de San Diego demandó a Disney por discriminación después de que un empleado disfrazado de White Rabbit, el personaje obsesionado con el tiempo de Alicia en el país de las maravillas, desairara a sus hijos. El caso, en realidad titulado Black v White, se resolvió rápidamente por una suma no revelada. Podría servir como precedente en lo que podría ser una demanda colectiva histórica contra Sesame Place.

En una serie de declaraciones la semana pasada, Sesame Place emitió disculpas “desconsoladas” a las familias afectadas y prometió instituir capacitación obligatoria sobre prejuicios para los empleados. Hasta el momento, se ha negado a decir si algún empleado ha sido sancionado.

Gane o pierda, Burns, el padre que inició esta acción legal, espera enviar un mensaje claro: “Esto es inaceptable”, dijo en su conferencia de prensa, “y no nos quedaremos de brazos cruzados y dejaremos que esto continúe”.

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