Luke Wierman está impulsando el dominio del lacrosse de Maryland

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Una temporada perfecta para el programa de lacrosse masculino de Maryland dependía de estos 10,8 segundos. Los Terrapins acababan de anotar para estar a un gol de empatar a Virginia en los últimos momentos del campeonato nacional del año pasado. Luke Wierman se preparó para el enfrentamiento con dos de los mejores jugadores ofensivos del equipo esperando entre bastidores.

En el clímax de la temporada, «tienes que olvidarte de todo», dijo Wierman, «porque si no lo haces, dejarás que te afecte». Recuerda sentirse confiado, pensando metódicamente en lo que sucedería a continuación. Ganaría el enfrentamiento. Maryland anotaría. Y los Terps tendrían la oportunidad de ganar en la prórroga. «Todo va a estar bien», se dijo Wierman.

Cuando comenzó la frenética jugada final, Wierman ganó el saque neutral y corrió hacia la meta, con esos pocos segundos restantes corriendo. Wierman lanzó el balón y el portero de los Cavaliers detuvo el tiro con el torso. La letra, «¡Celebra los buenos tiempos, vamos!» pronto se convirtió en la banda sonora detrás de la alegría de Virginia, la angustia de Maryland y los momentos en que un atónito Wierman se sentó en el césped.

Un año después, cuando se le preguntó sobre cómo lidiar con la decepción, Wierman dijo: “Me hacen muchas veces esa pregunta”. Después de la temporada 2021, su familia viajó a Colorado para un viaje de rafting en aguas bravas, lo que le dio cierta distancia de ese juego y el deporte. Dijo que sus compañeros de equipo lo ayudaron a seguir adelante, y en medio del ajetreo de otra temporada, es fácil dejar que lo que está por venir consuma sus pensamientos. Pero no hay forma de olvidar por completo, no un momento tan grande.

“Eso puede ser traumático para un chico, o puedes usarlo de una manera en la que: ‘¿Sabes qué? Voy a usar esto para mejorar y estaré motivado e inspirado por ello’”, dijo el entrenador de Maryland, John Tillman. “Y siento que eso es lo que pasó con Luke”.

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Wierman se ha recuperado con una destacada temporada junior, convirtiéndose en uno de los especialistas en enfrentamientos más dominantes del país. Gana el 65,4 por ciento de sus intentos, la segunda mejor marca en la División I — una razón clave por la que los Terps (14-0), los mejores sembrados, han prosperado todo el año y llegan a su primer partido del torneo de la NCAA contra Vermont con la esperanza de lograr el título nacional. Wierman, el especialista Big Ten del año, ya ha batido el récord de una sola temporada de Maryland con 236 victorias en enfrentamientos.

“Creo que ninguno de nosotros podría haber predicho que Luke había evolucionado tanto como lo ha hecho”, dijo Tillman sobre Wierman, quien compartió tiempo de juego en su posición en 2021.

Wierman comenzó a tomar caras como una forma de estar más en el campo mientras estaba en la escuela secundaria en West Chester, Pensilvania. Inicialmente, firmado con la Universidad de Fairfield, pero lo reconsideró cuando el entrenador de la escuela, Andy Copelan, Bajó. Copelan respondió por Wierman y le dijo a Tillman que si Maryland necesitaba un especialista en enfrentamientos, sabía de uno que buscaba una nueva escuela. Tillman vio a Wierman como alguien con potencial porque había jugado en todo el campo en la escuela secundaria y ahora se concentraría únicamente en las tareas de enfrentamiento.

Cuando Wierman llegó a Maryland, recuerda lo rápido que parecía moverse el juego, y nunca se había encontrado con una preparación tan intensa y detallada. Le tomó tiempo adaptarse, y no jugó como estudiante de primer año durante la lista reducida de 2020. Al ingresar a la temporada 2021, el personal de Tillman buscó un segundo especialista en enfrentamientos para complementar al regresador Justin Shockey. Los entrenadores tenían un jugador en mente, pero en su lugar apareció Wierman.

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“Algunos muchachos necesitan entenderlo de inmediato o pierden la concentración”, dijo Tillman. “Todo lo que Luke ha hecho es tratar de invertir más, y ha sido increíble verlo. Ha dado un paso cada año”.

Wierman disfrutó de ese papel compartido porque dijo que «podría relajarse un poco». Shockey hizo 250 saques neutrales, ganando el 51,2 por ciento, y Wierman tuvo 192 intentos con un porcentaje del 45,3. Shockey manejó la mayor parte de los intentos al comienzo del año, luego Wierman entró para una racha de cuatro juegos. Los Terps montaron a Shockey durante la mayor parte de la postemporada. Wierman solo hizo un saque neutral en la semifinal nacional, y entró al juego de campeonato sabiendo que su compañero de equipo sería titular. Pero cuando Shockey tuvo problemas al principio, Maryland recurrió a Wierman, hasta la posesión final.

Carroll Kennedy, el entrenador asistente voluntario del equipo, llegó a College Park esta temporada baja y trabaja con los especialistas en enfrentamientos. Dijo que nunca ha hablado con Wierman sobre ese juego de campeonato nacional. Pero mencionó cómo Wierman juega en la posición más cercana a un verdadero enfrentamiento uno a uno. Aprender a sacar las decepciones de la mente es clave, y Wierman se mantiene ecuánime.

A medida que se acercaba esta temporada, Kennedy vio que Wierman tendía en una dirección positiva, por lo que tal vez esta ruptura no sea sorprendente, dijo. Wierman siguió agregando nuevas facetas a su juego para mantener a los oponentes adivinando. Tillman vio crecer la confianza de Wierman durante la temporada pasada. Con la partida de Shockey, Wierman dijo que sabía que necesitaba “trabajar duro para ser ese tipo en el que podamos confiar”.

Cada temporada, Tillman espera que su grupo supere los altibajos. Él dice que es inevitable con su horario y los seres humanos en el campo. Pero estar a la zaga contra Ohio State (antes de que cinco goles seguidos en el último cuarto pusieran a los Terps cómodamente adelante) es una de las únicas ocasiones en que Maryland no ha sido el equipo superior de principio a fin. Wierman es parte de la razón de eso. Un hombre dominante en el enfrentamiento puede «enmascarar» los errores, dijo Tillman, y alrededor de dos tercios de las veces, Wierman asegura la posesión para la ofensiva más prolífica de la nación a 18,4 goles por partido.

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“Hay una razón por la cual la ofensiva lo hace bien y la defensiva no tiene que jugar tanto”, dijo Tillman. «Es increíble. … El año pasado, estábamos tratando de llegar al 50 por ciento [at the faceoff]y ahora si estamos al 50 por ciento, estamos decepcionados”.

Cuando Maryland abrió la postemporada en un enfrentamiento de semifinales del Big Ten contra Johns Hopkins, Wierman tuvo su peor desempeño del año. Logró solo 10 de 22 enfrentamientos, solo la segunda vez en toda la temporada que ha caído por debajo de una tasa de éxito del 50 por ciento. Wierman se fue del partido decepcionado y motivado.

Wierman respondió dos días después con su mejor salida de la temporada, ganando 20 de 26 enfrentamientos en la victoria final dominante de los Diez Grandes de Maryland. Eso es lo que Tillman esperaba ver, y ahora la recuperación es algo que puede señalar como ejemplo para los demás.

Para Wierman, toda la temporada ha sido una respuesta prolongada. Los juegos dependen de 60 minutos, no de 10,8 segundos. Pero los campeonatos nacionales se recuerdan por cómo terminan. Y ahora, por finWierman y los Terps tienen la oportunidad de dar una respuesta contundente en el torneo de la NCAA.

«Creo que nos motiva a todos», dijo Wierman, «realmente estar tan cerca de algo por lo que trabajamos tan duro y por lo que nos sacrificamos mucho».

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