Muere Lester Piggott, campeón de jockey británico, a los 86 años

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Lester Piggott, cuyos 11 títulos de campeonato de jockey y un récord de nueve victorias en el Derby inglés lo convirtieron en el jockey más exitoso de Gran Bretaña de finales del siglo XX, murió el 29 de mayo en un hospital de Ginebra. Tenía 86 años.

Su hija Maureen Haggas anunció la muerte pero no proporcionó una causa. Según los informes, había tenido problemas cardíacos.

En una carrera que abarcó 47 años, el Sr. Piggott montó 4493 ganadores en Gran Bretaña y más de 850 en otros lugares. Ganó la Breeders’ Cup Mile de 1990 en Belmont Park, NY, con un valor de $ 500,000 en ese momento, en la Royal Academy entrenada por irlandeses, abriéndose camino desde la parte trasera del campo.

Obtuvo el Prix de l’Arc de Triomphe en 1973 en la pista de Longchamp en París en Rheingold, y el 1968 Washington, DC, Internacional en Laurel Park, Maryland, en Sir Ivor. Luego ganó la última carrera dos veces más, en Karabas en 1969 y Argument en 1980.

En Gran Bretaña, aunque Gordon Richards (4.870) y Pat Eddery (4.632) montaron más ganadores en general, y el jinete estadounidense Zapatero de Bill Con 8.883 victorias en su carrera, el récord de Piggott en las grandes carreras, incluidas las cinco “Clásicas” británicas, sigue siendo insuperable. Además de los nueve Derbys, el equivalente británico al Derby de Kentucky, ganó 21 de los otros Clásicos: las 2.000 Guineas, las 1.000 Guineas, el Derby, el Oaks y el St. Leger.

El Sr. Piggott fue el jockey campeón británico en 1960, en todas las temporadas desde 1964 hasta 1971 y nuevamente en 1981 y 1982. Conquistó la Triple Corona de Inglaterra —las 2000 Guineas, el Derby y el St. Leger— en 1970 en el brillante Canadian- Nijinsky, un potro criado en Irlanda, propiedad del magnate estadounidense de la minería y los metales Charles W. Engelhard Jr. Ningún caballo ha ganado la Triple Corona inglesa desde entonces.

Relativamente alto para un jockey de carreras planas (medía 5 pies y 7½ pulgadas) y con los estribos más cortos, era fácil de reconocer en cualquier carrera, con su trasero alto en el aire. Los jinetes lo apodaron “The Long Fellow” debido a su altura.

Dentro del juego de carreras, el Sr. Piggott también era conocido como “Old Stoneface” debido a su firme determinación de ganar. Pero la descripción también se debió en parte a una timidez persistente de la sordera parcial que lo había dejado con un ligero impedimento del habla desde la infancia.

Se ganó una reputación desde una edad temprana por su conducción agresiva y el uso sin restricciones del látigo (una vez empujó a un compañero jinete de su montura y lo hizo pasar por encima de la barandilla) y su crueldad al obtener paseos de propietarios y entrenadores, incluso a expensas de otros jinetes.

Piggott se retiró de la silla de montar en 1985 para convertirse en entrenador, pero ya se había visto envuelto en un escándalo de evasión de impuestos que se remontaba a sus años de equitación, lo que amenazaba su futuro en lo que los británicos llaman “el deporte de los reyes”.

Personas desconocidas para un periódico de Fleet Street vendieron una copia de una carta privada de un destacado entrenador, Henry Cecil, al dueño de un caballo, que se refería a pagos especiales no declarados y bonificaciones al jinete. Eso llamó la atención del Departamento de Hacienda de Su Majestad, el recaudador de impuestos, y la policía y los oficiales de impuestos allanaron la casa del Sr. Piggott, lo arrestaron y confiscaron estados de cuenta bancarios y otros documentos.

Fue procesado por 10 cargos de no declarar ingresos de más de 3 millones de libras por los que debería haber pagado alrededor de 1,7 millones de libras y de hacer declaraciones falsas a las autoridades fiscales. No negó los cargos y su juicio tomó solo un día en octubre de 1987. Fue declarado culpable y sentenciado a tres años de prisión, una sentencia récord por evasión de impuestos en ese momento.

Después de 366 días en prisión, tiempo durante el cual su esposa, Susan, dirigió los establos de entrenamiento, el Sr. Piggott fue liberado y volvió a entrenar a su cadena de hasta 100 pura sangre, aunque la licencia de entrenador permaneció a nombre de su esposa. Finalmente llegó a un acuerdo con las autoridades fiscales mediante el pago de 4,4 millones de libras.

Lester Keith Piggott nació en la ciudad comercial de Wantage, cerca de Oxford, el 5 de noviembre de 1935. Su padre, Keith, fue un destacado jinete de National Hunt (carreras de obstáculos y obstáculos) antes de la Segunda Guerra Mundial. Ganó el codiciado Champion Hurdle en la histórica pista de Cheltenham en 1939 y pasó a entrenar al corredor de obstáculos Ayala para ganar en 1963 la carrera de “saltos” más famosa del mundo, la Grand National en Aintree, Liverpool.

El abuelo paterno de Lester, Ernie Piggott, ganó el Grand National tres veces en la silla de montar, mientras que su madre, la ex Iris Rickaby, también provenía de una familia multigeneracional de carreras y ganó dos veces el Newmarket Town Plate para mujeres, una rareza en las carreras en el tiempo.

Decidido a ser jockey, el Sr. Piggott se convirtió en aprendiz en los establos de su padre en Lambourn, Berkshire, cuando tenía 12 años, recibiendo su educación general de un tutor privado algunos días a la semana. Obtuvo su primer viaje en una carrera inglesa oficial en abril de 1948 y tenía 12 años cuando montó su primer ganador en el hipódromo de Haydock Park en agosto de ese año. (La edad mínima actual para un jockey es de 16 años).

Tenía 18 años cuando ganó su primer Epsom Derby, la carrera plana más prestigiosa de Gran Bretaña, en el potro Never Say Die. Fue el jinete más joven en ganar esa carrera desde que John Parsons, de 16 años, triunfó en 1862 sobre un caballo llamado Caractacus. Se dice que en lugar de celebrar, el joven Lester se apresuró a casa para cortar el césped de su padre, como había prometido.

Se casó con Susan Armstrong, hija de un entrenador, en 1960 y tuvieron dos hijas, Maureen y Tracy.

Desde finales de la década de 1960, el Sr. Piggott se convirtió en el primer jinete británico en separarse de un entrenador específico y trabajar por cuenta propia, mejorando la suerte de los jinetes desde entonces, haciendo que muchos de ellos se vuelvan millonarios.

Le gustaba decir que el equilibrio, para el caballo y el jinete, era la clave del éxito. “Si el caballo pierde el equilibrio, pierde velocidad y dirección, y eso podría costarle la carrera”, lo citó el Daily Telegraph. “El caballo tiene su propio centro de gravedad justo detrás de sus hombros. El jockey tiene un centro de gravedad. Pero el jockey puede cambiar el suyo y el caballo no. A cada paso, el centro de gravedad del caballo se desplaza en relación con el del jinete. Equilibrar a un caballo significa mantener el equilibrio, cada paso, cada segundo, para adaptarse al suyo”.

El Sr. Piggott se hizo conocido por su capacidad para mantener su peso en alrededor de 120 libras, muy por debajo de su peso corporal natural, generalmente con una dieta de café, champán, cigarros y saunas.

Habiéndose retirado inicialmente de la conducción en 1985, cuando surgió el escándalo de evasión de impuestos, el Sr. Piggott hizo un regreso espectacular a la pista en octubre de 1990, poco antes de cumplir 55 años. Una de sus primeras carreras de regreso fue su creciente victoria en la Royal Academy en la milla de la Breeders’ Cup en Belmont. Después de algunos años de altibajos en la silla de montar, finalmente se retiró en 1995, siendo el nombre más famoso en las carreras británicas en ese momento.

En 2012, dejó a su esposa durante 52 años, Susan, y se mudó al pintoresco resort junto al lago de Rolle, cerca de Ginebra, con una nueva pareja, Lady de origen suizo (su padre era un lord inglés) Barbara FitzGerald, y la bendición de su esposa e hijas. Todos le sobreviven, junto con un hijo, Jamie, de una relación con su ex asistente Anna Ludlow.

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