Mundos similares a la Tierra con océanos y continentes podrían estar orbitando enanas rojas, detectables por James Webb

“Ve entonces, hay otros mundos además de estos”. O eso dijo Stephen King en su famosa serie La Torre Oscura. Hasta el momento, no se sabe que ninguno de esos mundos sea como la Tierra. Pero, según algunas simulaciones nuevas realizadas por investigadores del Observatorio Astronómico Nacional de Japón (NAOJ), encontrar un mundo genuinamente similar a la Tierra podría estar en las cartas para el final de la década.

La búsqueda de exoplanetas ha estado dominada por lo que comúnmente se conoce como la “Zona Ricitos de Oro”. En la ciencia pop, la Zona Ricitos de Oro representa la distancia que debe estar un planeta de su estrella para ser “ni demasiado caliente ni demasiado frío”, como en la papilla del clásico cuento infantil inglés.

Algunos de los 5.000 candidatos a exoplanetas ya se han encontrado en esta zona. Sin embargo, es dudoso que alguno sea verdadero análogo de la Tierra, ya que hay otro componente crucial de que un planeta sea como la Tierra que no tiene nada que ver con su distancia a su estrella. Debe tener la cantidad justa de agua.

Video de UT sobre planetas enanos rojos

Demasiada agua en la atmósfera de un planeta puede provocar un efecto invernadero desbocado en el que la temperatura en la superficie se vuelve demasiado alta, sin importar qué tan lejos esté el planeta de su estrella madre. También conduce a “mundos acuáticos” donde no hay tierra de la que hablar, eliminando un importante hito evolutivo que había atravesado la vida en la Tierra. Alternativamente, los planetas con muy poca agua carecen de uno de los ingredientes críticos de la vida y podrían terminar como Marte, habiendo perdido la mayor parte de su agua primordial por el viento solar.

Hasta ahora, los modelos de formación planetaria apuntaban a que la mayoría de los planetas se formaban con demasiada o muy poca agua. Esto fue especialmente prominente alrededor del tipo más común de estrellas en la galaxia: las enanas rojas.

También conocidas como “tipo M”, estas estrellas suelen ser más pequeñas que el sol y, por lo tanto, más frías. Constituyen la mayoría de las estrellas en nuestro vecindario estelar local, y ya se han encontrado algunos exoplanetas rodeándolos. Pero cayeron en la trampa del mismo problema: los modelos de formación planetaria hasta ahora han sugerido que es dudoso que se formara un planeta alrededor de una de estas estrellas con la cantidad justa de agua para hacerlo similar a la Tierra.

Video de UT sobre planetas alrededor de Próxima Centauri: la enana roja más cercana

Ahora, una nueva investigación de Masahiro Ikoma y sus estudiantes en NAOJ ha simulado la formación planetaria alrededor de las enanas rojas y descubrió que un porcentaje pequeño pero notable de estos planetas probablemente contendría niveles de agua que los harían notablemente parecidos a la Tierra. En resumen, estos exoplanetas podrían tener potencialmente playas.

Es cierto que solo un pequeño porcentaje de los planetas que se forman en la zona de Ricitos de Oro alrededor de las enanas rojas tendrían esta cantidad de agua, al menos según los nuevos modelos. Pero con la gran cantidad de exoplanetas potenciales que se encuentran entre estas estrellas más comunes, lo más probable es que haya cientos de ellos.

Aún más emocionante, si esas estimaciones son correctas, los cazadores de planetas como TESS y el próximo PLATO deberían poder encontrar algunos antes del final de la década. Y una vez que se descubren, el JWST debería poder detectar si tienen agua en sus atmósferas.

Todo esto representa aún más buenas noticias para la comunidad de exoplanetas, que ha estado en una lágrima tarde. Y podría apuntar al inminente descubrimiento de uno de los hallazgos científicos más interesantes de la historia humana. En este punto, podría ser solo cuestión de tiempo, y de buenos datos de observación, por supuesto.

Aprende más:
NAOJ – Un día en la playa para vivir en otros mundos
NAOJ – Nueva teoría predice que existen planetas acuáticos similares a la Tierra alrededor de enanas rojas
Kimura e Ikoma- Diversidad prevista en el contenido de agua de exoplanetas terrestres que orbitan enanas M
UT- Encuentran dos mundos similares a la Tierra orbitando una enana roja a solo 12,5 años luz de distancia

Imagen principal:
La superficie de un planeta joven interactúa con su atmósfera en la representación de este artista.
Crédito: Tadahiro Kimura

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