Nuevas imágenes del impacto de un asteroide muestran un impacto “mucho mayor de lo esperado”

Los telescopios James Webb y Hubble revelaron el jueves sus primeras imágenes de una nave espacial que se estrelló deliberadamente contra un asteroide, ya que los astrónomos indicaron que el impacto parece haber sido mucho mayor de lo esperado.

Los telescopios del mundo dirigieron su mirada hacia la roca espacial Dimorphos a principios de esta semana para una prueba histórica de la capacidad de la Tierra para defenderse contra un asteroide potencialmente mortal en el futuro.

Los astrónomos se regocijaron cuando el impactador de la Prueba de redirección de doble asteroide (DART) de la NASA se estrelló contra su objetivo del tamaño de una pirámide y con forma de pelota de rugby a 11 millones de kilómetros (6,8 millones de millas) de la Tierra el lunes por la noche.

Las imágenes tomadas por los telescopios terrestres mostraron una gran nube de polvo que se expandía desde Dimorphos, y su hermano mayor, Didymos, que orbita, después del impacto de la nave espacial.

Mientras que esas imágenes mostraban la materia rociada a lo largo de miles de kilómetros, las imágenes de James Webb y Hubble “se acercan mucho más”, dijo Alan Fitzsimmons, astrónomo de la Universidad Queen de Belfast involucrado en observaciones con el proyecto ATLAS.

James Webb y Hubble pueden ofrecer una vista “a solo unos pocos kilómetros de los asteroides y se puede ver claramente cómo el material sale volando de ese impacto explosivo de DART”, dijo Fitzsimmons a la AFP.

“Realmente es bastante espectacular”, dijo.

Una imagen tomada por la cámara de infrarrojos cercanos (NIRCam) de James Webb cuatro horas después del impacto muestra “columnas de material que aparecen como volutas que se alejan del centro donde tuvo lugar el impacto”, según un comunicado conjunto de la Agencia Espacial Europea, James Webb y Hubble.

Las imágenes del Hubble de 22 minutos, cinco horas y ocho horas después del impacto muestran el rocío de materia en expansión desde donde golpeó DART.

– ‘Preocupado de que no quedara nada’ –

Ian Carnelli, de la Agencia Espacial Europea, dijo que las imágenes “realmente impresionantes” de Webb y Hubble eran notablemente similares a las tomadas por el satélite del tamaño de una tostadora LICIACube, que estaba a solo 50 kilómetros del asteroide después de separarse de la nave espacial DART hace unas semanas. .

Las imágenes muestran un impacto que parece “mucho mayor de lo que esperábamos”, dijo Carnelli, director de la misión Hera de la ESA, que tiene la intención de inspeccionar los daños en cuatro años.

“Estaba realmente preocupado de que no quedara nada de Dimorphos” al principio, dijo Carnelli a la AFP.

La misión Hera, cuyo lanzamiento está programado para octubre de 2024 y llegará al asteroide en 2026, esperaba inspeccionar un cráter de unos 10 metros (33 pies) de diámetro.

Ahora parece que será mucho más grande, dijo Carnelli, “si hay un cráter, tal vez un pedazo de Dimorphos se haya cortado”.

La verdadera medida del éxito de DART será exactamente cuánto desvió la trayectoria del asteroide, para que el mundo pueda comenzar a prepararse para defenderse contra asteroides más grandes que podrían dirigirse hacia nosotros en el futuro.

Es probable que los telescopios y radares terrestres tarden al menos una semana en obtener una primera estimación de cuánto se ha alterado la órbita del asteroide, y tres o cuatro semanas antes de que haya una medición precisa, dijo Carnelli.

– ‘Implicaciones enormes’ –

“Espero una desviación mucho mayor de lo que habíamos planeado”, dijo.

Eso tendría “enormes implicaciones en la defensa planetaria porque significa que esta técnica podría usarse para asteroides mucho más grandes”, agregó Carnelli.

“Hasta hoy, pensábamos que la única técnica de desviación sería enviar un dispositivo nuclear”.

Fitzsimmons dijo que incluso si no se hubiera “arrojado” ningún material a Dimorphos, DART todavía habría afectado ligeramente su órbita.

“Pero cuanto más material y más rápido se mueva, mayor será la desviación”, dijo.

Las observaciones de James Webb y Hubble ayudarán a revelar la cantidad y la rapidez con la que se roció la materia del asteroide, así como la naturaleza de su superficie.

El impacto del asteroide marcó la primera vez que los dos telescopios espaciales observaron el mismo cuerpo celeste.

Desde su lanzamiento en diciembre y la publicación de sus primeras imágenes en julio, James Webb se ha llevado el título de telescopio espacial más poderoso del Hubble.

Fitzsimmons dijo que las imágenes eran “una hermosa demostración de la ciencia adicional que se puede obtener al usar más de un telescopio simultáneamente”.

por Daniel Lawler

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