Opciones complejas llevaron a Thomas de regreso a Illinois | Baloncesto masculino

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CHAMPAIGN – Mientras el equipo de baloncesto masculino de Illinois luchaba en la segunda mitad de la derrota del sábado pasado ante Ohio State, el productor de radio Ed Bond se reclinó durante una pausa comercial y miró al comentarista de color Deon Thomas.

“Vas a entrar”, le dijo Bond al único jugador de Illinois en superar los 2.000 puntos. Thomas se rió.

“Tengo que entrar, entrenador”, dijo mientras se sentaba en su asiento en el vestíbulo superior, con los auriculares en las orejas y un micrófono frente a la boca.

Por supuesto, esos días quedaron atrás para Thomas. A los 49 años, intenta mantenerse en forma, llegando incluso a pararse periódicamente durante todo el juego mientras está en el aire y caminando en su lugar.

“Ahí es cuando estoy empezando a dar mis pasos”, dijo riendo. “Estoy tratando de mantener mi peso bajo”.

Un poco de su atletismo puede haber disminuido desde su retiro en 2008, pero algunos de los rasgos que lo convirtieron en el máximo goleador de todos los tiempos de Illinois cuando jugó de 1991 a 1995 y durante 14 años en ligas profesionales de Europa nunca lo abandonaron. Siempre le gustó el aspecto competitivo del juego, y eso todavía se nota cuando levanta el puño cuando Illinois hace una gran jugada.

También disfrutaba enseñando el juego. Cuando jugó en España, Israel, Grecia y Turquía, los jugadores más jóvenes eran invitados habituales a la cena, ya que los tomó bajo su protección. Como comentarista, su objetivo es explicar al oyente qué está sucediendo y por qué.

“La gente puede mirar pasivamente el juego y no entender realmente”, dijo. “Pueden ver a Ayo Dosunmu hacer el tiro de tres puntos pero no prestan atención ni ven las cosas que hicieron que eso sucediera. Así que realmente no es el resultado final, sino el viaje que llevó a Ayo a hacer esa toma, y ​​me encanta compartir eso junto con todas las cosas que he experimentado en mi vida “.

Para Thomas, los aspectos auxiliares del juego siempre fueron lo que lo mantuvo involucrado en el baloncesto en lugar del deporte en sí. Otros se vuelven poéticos sobre cuánto disfrutan del deporte; nunca lo amó.

Le encantaba lo que le traía el baloncesto. Para Thomas, fue una oportunidad de ir a la escuela, aunque nunca volvió para convertirse en abogado y juez, que era su sueño de niño. Le brindó la oportunidad de viajar por el mundo y, finalmente, conocer a su esposa. Le dio la capacidad de guiar a los niños como entrenador. Y décadas más tarde, lo trajo de regreso a Illinois, donde tiene dos carreras como director asociado de desarrollo y analista de radio.

A pesar de su éxito, Thomas no creció con el típico sueño de la infancia de jugar en la NBA. Sin embargo, esa disonancia no es necesariamente sorprendente, porque las elecciones que lo llevaron por un camino sinuoso hacia donde se encuentra hoy nunca han sido exactamente típicas.

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Cuando Thomas entró en una cancha para jugar baloncesto por primera vez el verano antes de su primer año de la escuela secundaria, fue una completa sorpresa para él que fuera bueno.

Ese primer juego llegó completamente por casualidad. Vio a su hermano jugando en el Hamilton Park en el vecindario Englewood de Chicago mientras caminaba a casa después de un juego de béisbol, un deporte que realmente amaba. El grupo necesitaba un jugador extra, así que lo llamaron.

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“No pensé que había hecho nada extraordinario ni nada por el estilo”, dijo Thomas, “pero de camino a casa, me dijo: ‘Tienes que jugar baloncesto'”.

Solo más tarde se enteró de que estaba jugando con un grupo de jugadores que incluía a la estrella de Loyola Alfredrick Hughes y otros de su calaña. El hecho de que un estudiante de octavo grado larguirucho, de 6 pies 3 pulgadas se defendiera, hablaba muy bien de su habilidad natural.

A instancias de su hermano, Thomas se inscribió en la potencia del baloncesto Simeon, una de las tres escuelas cercanas a las que pudo asistir. En Simeon, se dio cuenta de lo que el baloncesto podía aportarle cuando aparecieran los entrenadores universitarios, primero para reclutar compañeros de equipo y luego para reclutarlo a él.

Cuatro años después de comenzar a jugar baloncesto, Thomas fue nombrado Mr. Basketball de Illinois y McDonald’s All-American.

El tenso comienzo de Thomas en Illinois ahora es infame.

En abril de 1989, el entonces entrenador asistente de Iowa, Bruce Pearl, grabó en secreto una conversación entre él y Thomas en la que Pearl insinuó que el entrenador asistente de Illinois, Jimmy Collins, le ofreció al recluta estrella 80.000 dólares y un Chevy Blazer. Thomas ha mantenido durante los últimos 32 años que no se hizo tal oferta.

Mientras la NCAA investigaba, los administradores de la universidad le dijeron que tendría que ponerse camiseta roja. Lo que no se informó, piensa Thomas, es el hecho de que la NCAA le informó que podría haber asistido a cualquier otra escuela y haber jugado ese año.

“La NCAA me dijo: ‘Puedes ser elegible de inmediato en cualquier otra institución’”, dijo. “Pero te diré esto, tendrías que conocer a mis abuelos, a mi mamá y cómo me criaron. Si ha dado su palabra, ha dado su palabra. Tan molesto y enojado como estaba, nunca tuve la duda de que me quedaría en la Universidad de Illinois “.

Illinois había traído de vuelta a los titulares Kendall Gill, Marcus Liberty y Steven Bardo del equipo de la Final Four del año anterior, y ocupaba el puesto número 4 en la encuesta de AP, pero sin Thomas, Illini, quinto preclasificado, fue molestado por Dayton en primera ronda del torneo NCAA.

Si bien la NCAA eximió a Collins y Thomas de cualquier delito, los Illini fueron sancionados por varias infracciones menores, lo que resultó en la pérdida de tres becas durante los dos años siguientes y la prohibición del torneo de la NCAA de 1991.

“Lo que tuve que enfrentar (de la NCAA) cuando supe que no había hecho nada fue una locura”, dijo Thomas. “Siempre tuve miedo de que las cosas más pequeñas pudieran descarrilar lo que quería hacer. Ya sea que me metiera en cualquier problema y perdiera mi beca. Entonces, siempre fui muy cauteloso. Y esa situación no hizo más que amplificar eso “.

Obstaculizados por la pérdida de becas, Illini logró llegar al torneo de la NCAA en las temporadas junior y senior de Thomas, pero ganó solo un juego. Una de las cosas más impactantes que sucedieron durante su carrera en Illini fue el viaje del equipo a Rusia en su año junior, donde jugó contra la selección de Lituania, dirigida por Arvydas Sabonis, entre otros oponentes del Bloque del Este. Junto con un viaje en equipo a los Países Bajos en la escuela secundaria, la experiencia en el extranjero ayudó a sentar las bases de lo que vendría en su vida.

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Después de liderar a los Illini en anotaciones durante sus tres temporadas, Thomas fue elegido 28º por los Dallas Mavericks en el Draft de la NBA de 1994. Después de asistir a los campamentos de pretemporada, en los que Thomas dijo que se mostró bien, los Mavericks le ofrecieron un contrato. Sin embargo, la advertencia era que el equipo lo convertiría en un alero pequeño y, como resultado, no vería mucho tiempo de juego ese año.

Mientras tanto, su agente tenía otra oferta de contrato para mostrarle. Éste procedía del equipo español Bàsquet Manresa, y las condiciones económicas eran similares.

Thomas sabía que la decisión típica sería hacer una carrera en la NBA, pero decidió hacer lo que lo hiciera feliz. Se fue a España.

“Fue inusual, pero me dio una perspectiva diferente de la vida y de todas las cosas que están ahí afuera para nosotros en este mundo”, dijo Thomas. “Era extraño entonces, y definitivamente sería diferente hoy. Porque los jóvenes, todo su pensamiento era, ‘NBA o fracaso’ “.

Después del choque cultural inicial, se enamoró de vivir en Europa, aunque todavía mantenía la idea de que algún día intentaría jugar en la NBA. Cuando la temporada 1995-96 comenzó con un cierre patronal, decidió quedarse un año más. Fue entonces cuando conoció a su esposa, Dafna, que estaba de vacaciones en España desde su país de origen, Israel.

“Mi compañera de equipo y yo íbamos a salir a cenar, así que la vi caminando por la calle y le hablé en español porque pensé que era española”, dijo Thomas. “Estoy como, ‘Hola’. Y ella dice: ‘No hablo español’. Y yo dije, ‘Bien, porque yo tampoco’.

“No nos casamos en ese momento, por supuesto, pero empiezas a ver las cosas de otra manera. Realmente me había enamorado de estar en España, me había enamorado de la cultura, la gente, todo lo que la rodea. De hecho, puso la NBA en mi retrovisor y no en el frente “.

Unos años más tarde, Deon y Dafna se casaron. Pasó el resto de sus 14 años de carrera en Europa, jugando en España, Grecia, Turquía e Israel, donde ganó dos campeonatos europeos y finalmente se convirtió en ciudadano doble. En el camino, la pareja tuvo dos hijas.

“Incluso hoy en día, la gente pregunta: ‘¿Hay algo que extrañes de no estar en la NBA?'”, Dijo, “y yo siempre les digo que no” “.

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Tras el retiro de Thomas, él y su familia se mudaron a Florida, donde trabajó como pseudo-agente para los jugadores que iban a Europa. Un día, en un Starbucks, se encontró en una conversación con un hombre que acababa de hacerse cargo de entrenar a un equipo de una escuela secundaria local. El hombre preguntó si había jugado baloncesto y, de ser así, si le gustaría ayudarlo a entrenar al equipo.

Aunque tenía reservas, accedió a hacerlo. Poco después de que comenzara la temporada, Thomas tuvo una revelación: el entrenamiento sería su próximo paso en la vida.

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Para Dafna, sin embargo, la decisión no fue una sorpresa.

“Siempre supe que Deon era entrenador”, dijo. “Siempre tenía a alguien en la cena porque le gusta tener a la gente bajo su protección y ayudar cuando puede. Un día llegó a casa … y dijo: ‘Sabes, creo que necesito entrenar’. Y lo miré y le dije: ‘No, ¿qué? No puedo creerlo ‘. Lo que puede ver para alguien, a veces no lo ve por sí mismo. Había llegado el momento de que reconociera que es un gran entrenador “.

Después de pasar años viviendo en toda Europa, Thomas aceptó un trabajo en su estado natal, como entrenador en jefe y director atlético de Lewis and Clark Community College en Godfrey, al otro lado del Mississippi de St. Louis.

Thomas entrenó a los Trailblazers durante cinco temporadas antes de aceptar un trabajo como entrenador asistente en la Universidad de Illinois-Chicago. Le encantaba entrenar y, en ese momento, tenía el objetivo de convertirse en entrenador en jefe de la División I.

Sin embargo, con el tiempo, la magnitud de lo que se estaba perdiendo se hundió. Un año, no pudo asistir a ninguno de los juegos de la escuela secundaria de su hija mayor Gabrielle en Neuqua Valley en Naperville, donde ahora vive la familia.

En 2017, decidió dejar el coaching universitario, posiblemente para siempre.

“Me tomó mucho tiempo alejarme de mis hijos y mi familia, así que intentar entrenar a este nivel, las demandas, no sé si quiero pagarlo”, dijo Thomas. “En este juego, a veces, para ascender, tienes que seguir adelante, y no quería hacer eso con mis chicas, especialmente ahora que estaban en la escuela secundaria”.

Sin embargo, dejó la puerta entreabierta para un trabajo en particular.

“Tendría que ser la situación correcta”, dijo Thomas. “Si Brad Underwood me llama, correría hacia Brad Underwood en un santiamén.

“Si lo hiciera, fuera de la Universidad de Illinois, tal vez a nivel de escuela secundaria o algo por el estilo, donde realmente podría tener un impacto en la vida de algunos de estos niños. Ahí es donde estaba y es mi amor por el baloncesto “.

Por ahora, Thomas está contento con su función actual de recaudación de fondos para el departamento de deportes de Illinois y brindando información sobre la radio y Big Ten Network. Aún así, tiene más hierros en el fuego.

Hace un año, comenzó a escribir su autobiografía, algo que quería hacer desde hace mucho tiempo, dijo. Su amor por la escritura se remonta a sus días en Europa, cuando escribía poesía.

Y tal vez cumpla su verdadero sueño de la infancia.

“La vida tiene una forma de ponerte donde se supone que debes estar. Tengo algunos de los profesores aquí en el campus cuando me ven decir: ‘Bueno, ya sabes, no es demasiado tarde’ ”para ir a la facultad de derecho, dijo. “Mi difunto padre, que acaba de fallecer, me envió un mensaje de texto que decía: ‘Sabes, no es demasiado tarde’. … Él dice, ‘Todavía puedes hacer esto, y ahora está en línea’. Así que nunca se sabe. Nunca es demasiado tarde.”

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