Opinión: California esquivó temporalmente una bala sobre los recortes de agua del río Colorado

lago powell
Una vista aérea del lago Powell, donde los niveles de agua han disminuido drásticamente a mínimos que no se veían desde que se llenó en la década de 1960. REUTERS/Caitlin Ochs

No se puede exagerar la importancia del agua del río Colorado en la evolución del sur de California de una colección de pequeñas ciudades y pueblos a una megarregión de más de 20 millones de personas, más que la población de todos los estados excepto tres.

En los primeros años del siglo XX, Los Ángeles importó agua de la ladera este de la Sierra para impulsar su crecimiento, pero la región semiárida aún necesitaba más y en la década de 1920 miró hacia el río Colorado, la frontera este de California con Arizona. que en ese momento solo estaba ligeramente explotado.

Los agricultores del Valle Imperial habían estado extrayendo agua del Colorado durante varias décadas, pero la mayor parte del agua del río, que se originaba en la escorrentía de las Montañas Rocosas a cientos de millas de distancia, corría libremente hacia lo que entonces se llamaba el Golfo de California.

El sur de California creó un Distrito Metropolitano de Agua de varios condados, denominado “el Met”. Sus votantes aprobaron una emisión de bonos y en 1934 la Oficina Federal de Reclamación comenzó a trabajar en la represa Parker, creando el lago Havasu, mientras que la Met comenzó a construir un acueducto de 240 millas para llevar el agua del lago a Los Ángeles, San Diego y otros lugares de la región. ciudades de rápido crecimiento.

En pocas palabras, sin esa agua, más de un millón de acres-pies al año, la economía y la población del sur de California no podrían haber crecido tanto como lo hicieron. Eventualmente, la región necesitó más agua y el Acueducto de California, que transportaba agua desde el norte hasta el Monte Shasta, se convirtió en una fuente aún más importante.

Mientras se construía la presa Parker para servir al sur de California, el gobierno federal estaba construyendo la presa Hoover mucho más grande (creando el lago Mead) y más tarde otra presa importante, Glen Canyon (lago Powell). Otros estados, particularmente Nevada y Arizona, comenzaron a exigir mayores porciones del agua del río a medida que sus propias poblaciones crecían.

Durante las últimas décadas, los usuarios de las partes del agua del río se han peleado más o menos constantemente sobre quién se queda con qué, mientras que el flujo del Colorado se desplazó hacia abajo debido a la sequía. Los niveles de agua en el lago Mead y el lago Powell han disminuido a niveles que amenazan su viabilidad y el gobierno federal ha insistido en que los estados que bordean el río reduzcan sus desvíos.

Las negociaciones multiestatales no lograron generar un acuerdo, por lo que el martes, la Oficina de Reclamación, aunque permitió que continuaran las conversaciones, emitió reducciones obligatorias que afectaron duramente a Arizona, con una reducción del 21 %, imponiendo recortes mucho más pequeños para Nevada y México y, sorprendentemente, declarando “no se requiere contribución de ahorro de agua para California en 2023”.

Fue un reconocimiento de que el Met ya estaba realizando serios esfuerzos de conservación y, al parecer, el hecho de que el Distrito de Irrigación Imperial tiene derechos muy importantes sobre más de 3 millones de acres-pie de agua del río Colorado cada año.

La acción del martes es una especie de hito en la historia de las desviaciones del río Colorado, pero ciertamente no es la última palabra.

Es posible que los estados afectados, particularmente Arizona, vayan a juicio y si los caudales del río continúan disminuyendo, lo que parece inevitable, la Oficina de Recuperación seguirá presionando para reducir aún más las desviaciones.

Los más de un millón de acres-pies de agua de Colorado que el sur de California consume cada año siguen siendo importantes, pero la región no depende tanto de ella como antes. Más bien, es solo un aspecto de la crisis de suministro de agua más grande de California.

La participación mucho mayor del Distrito de Irrigación Imperial simboliza el hecho de que en California, la agricultura es, con mucho, el mayor consumidor de agua. Lentamente, el estado está avanzando hacia la reducción del agua agrícola para mejorar el hábitat de la vida silvestre y mantener los suministros urbanos y la asignación relativamente grande de agua de Colorado de Imperial, más grande que la de Arizona, podría convertirse en un factor importante en ese cambio.

CalMatters es una empresa de periodismo de interés público comprometida con explicar cómo funciona el Capitolio del estado de California y por qué es importante.

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