Opinión: extender el programa de subsidio salarial, no los beneficios de respuesta individual

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Parte de un cheque por el Beneficio de Respuesta a Emergencias de Canadá (CERB) de $ 2,000, un premio imponible del gobierno canadiense, se fotografía en Toronto, el 16 de abril de 2020.

CHRIS HELGREN / Reuters

La pandemia de COVID-19 ha causado una fuerte contracción de la actividad económica en Canadá. Se requirió la suspensión de la actividad no esencial y las medidas de distanciamiento físico impuestas durante marzo y abril para frenar la propagación del virus, evitar una crisis de atención médica y mitigar el impacto en la salud de los canadienses.

Pero estas medidas han dejado a la economía y al mercado laboral operando muy por debajo de los niveles normales. Los formuladores de políticas y los líderes empresariales ahora deben lidiar con un problema que nunca han enfrentado: cómo restaurar la economía mientras se mantiene a raya el número de casos de COVID-19.

Los estabilizadores normales que existen en nuestra economía no fueron construidos para resistir su incautación sin precedentes. Esta situación extraordinaria exigía una respuesta gubernamental igualmente incomparable.

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Las dos características más importantes de la respuesta de apoyo del gobierno federal son el Beneficio de Respuesta a Emergencias de Canadá (CERB) y el Subsidio de Salarios de Emergencia de Canadá (CEWS). El CERB transfiere $ 2,000 al mes directamente a las personas y se aplica a cualquier persona que haya perdido su empleo debido al cierre de COVID-19. El CEWS es un subsidio para los empleadores que cubre el 75 por ciento de los salarios de los empleados, con un tope de $ 847 por empleado, siempre que la compañía experimente una caída sustancial en los ingresos.

Aproximadamente tres millones de canadienses perdieron empleo en marzo y abril, y millones más trabajaron solo por menos horas. Según el gobierno federal, durante menos de un período de tres meses desde mediados de marzo hasta el 4 de junio, el CERB pagó $ 43.51 mil millones. El programa ha sido ampliamente elogiado por su eficiencia para obtener ingresos rápidamente para las personas que lo necesitan para cubrir los gastos durante la crisis.

En mayo, Canadá entró en una fase de recuperación y el empleo nacional aumentó en 296,000. Si bien esto es solo una décima parte de lo que se ha perdido, todas las economías provinciales y territoriales están en proceso de reapertura lenta para los negocios.

Pero para que la recuperación se arraigue firmemente, las empresas necesitarán acceso a los trabajadores a medida que aumente la capacidad. El CERB como desincentivo para que los trabajadores vuelvan a ingresar a la fuerza laboral es un riesgo real. Actualmente, a $ 2,000 al mes, el CERB es equivalente a un salario promedio por hora de poco menos de $ 15 para una semana laboral promedio de 33 horas, muy por encima del salario mínimo en la mayoría de las jurisdicciones canadienses.

El incentivo resultante para los trabajadores, particularmente aquellos en ocupaciones con salarios más bajos, es no volver a trabajar cuando se abre el mercado. Tenga en cuenta que hace menos de seis meses, la economía canadiense registró más de 560,000 puestos vacantes, o el 3.3 por ciento de la demanda laboral total.

Los servicios de alojamiento y alimentación, así como el comercio minorista, son dos sectores que pagan salarios más bajos y se han visto gravemente afectados por la pandemia. De hecho, representaron más de una cuarta parte de estas vacantes laborales. Los empleadores de todo tipo ya se enfrentan anecdóticamente a la escasez de mano de obra en un período de niveles récord de desempleo.

Además, los efectos de operar un negocio mientras el nuevo coronavirus sigue siendo un riesgo es un desafío costoso. Las nuevas regulaciones de salud y seguridad significan que muchas empresas tendrán que operar muy por debajo de su capacidad, mientras que esas mismas regulaciones requieren más mano de obra. El resultado son ingresos más bajos y costos más altos, una situación que perdurará hasta que se encuentre y distribuya un tratamiento o una vacuna, posiblemente tomando hasta un año o más. Mientras tanto, ¿qué medidas de apoyo pueden ayudar mejor a establecer un camino hacia la recuperación total?

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El CEWS es clave para ayudar a las empresas a lidiar con los altos costos de administrar una empresa, mientras que COVID-19 sigue siendo una amenaza. El programa ha recibido poca aceptación hasta el momento porque las empresas recién comienzan a reabrirse y porque las empresas han tenido dificultades para interpretar si califican.

El gobierno federal inicialmente programó $ 74 mil millones para el CEWS, pero esa cantidad se redujo a $ 45 mil millones, a pesar de la extensión del programa hasta agosto. Sin embargo, el uso del programa crecerá y será necesario un apoyo adicional. El CEWS debería extenderse mucho más allá de agosto, especialmente para aquellas industrias donde el retorno a la normalidad está mucho más adelante. Además, deben aclararse las normas de calificación, especialmente para las empresas con ventas de afiliados extranjeros.

Cambiar los fondos del CERB a los CEWS sería una buena estrategia para ayudar a elevar la confianza de los consumidores y las empresas y acelerar la recuperación. Les dará a los canadienses un incentivo para volver a trabajar, y a los empleadores la certeza de que tienen asistencia disponible hasta que la economía vuelva a la normalidad.

El CEWS es clave para ayudar a muchas empresas a operar y contratar en un entorno de alto costo. Y la contratación aumentará la confianza y el gasto de los hogares, creando un ciclo virtuoso para reparar la economía. En el futuro, las medidas políticas ahora deben centrarse en alentar a las empresas a abrir. Necesitamos sacar a los trabajadores del CERB y volverlos a buscar empleo.

Pedro Antunes es el economista jefe de la Conference Board de Canadá.

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