Por qué andar más en bicicleta podría ser bueno para la economía

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Armi De Francia está notando un cambio en el Ajax cuando se trata de cómo la gente se mueve por la ciudad. “Hay un creciente entusiasmo por andar en bicicleta”, dice el coordinador de transporte activo de la ciudad.

El Ajax mantiene 140 kilómetros de senderos para bicicletas, carriles exclusivos para bicicletas y carriles de usos múltiples y, gracias a la pandemia, además de algunas señales mejoradas, los residentes los usan cada vez más, dice De Francia. El sendero a lo largo del lago Ontario se encuentra entre los más concurridos de Ajax, ya que la gente toma dos ruedas para aliviar el estrés junto al paseo marítimo. “Incluso he visto a personas andar en bicicleta en los senderos en invierno”, dice De Francia, una ciclista habitual, y agrega que ha estado escuchando a más compañeros de trabajo hablar sobre rutas geniales en bicicleta que han descubierto mientras andan en bicicleta por diversión o haciendo mandados. Pero un aumento en el número de pasajeros podría tener otros beneficios, sugieren algunos expertos: podría darle a Ontario el impulso financiero necesario y contribuir a la recuperación económica de la provincia después de la pandemia.

“El ciclismo es muy importante para crear vitalidad y mantener el tipo de tiendas que han sido realmente castigadas durante esta pandemia”, dice Beth Savan, profesora jubilada de geografía de la Universidad de Toronto. La infraestructura para bicicletas, como los carriles para bicicletas, el estacionamiento y la señalización clara, fomentan las compras locales, lo cual es fundamental, considerando cuánto han sufrido las pequeñas empresas orientadas al cliente durante el último año. “Si pasa por delante o toma el autobús, se concentra en el tráfico, no ve las tiendas”, explica. “Pero cuando vas en bicicleta, todos esos negocios son visibles”.

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Savan fue el investigador principal de un Estudio de 2017 de los carriles bici de Bloor Street en Toronto. El piloto de 2,4 kilómetros de largo, instalado en 2016 y, desde entonces, permanente y ampliado, recibió la oposición de las empresas locales al principio, debido a la preocupación por la pérdida de plazas de aparcamiento para los clientes. Pero el estudio encontró que las empresas vieron un aumento en las visitas de los clientes, entre todos, no solo los ciclistas, y las personas tenían un 48 por ciento más de probabilidades de reportar haber gastado más de $ 100 en una visita de compras de Bloor después de que entraran los carriles.

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Los resultados del estudio no sorprendieron a Savan, quien ha estado investigando los carriles para bicicletas en las calles principales durante décadas. “En casi todos los casos, hubo un aumento en el negocio luego de la instalación de los carriles para bicicletas”, dice. Savan cree que los municipios deberían asumir, en este punto, que el ciclismo impulsa el comercio minorista: “No deberíamos estar estudiando todos los carriles para bicicletas para ver si tienen un buen sentido económico”. Y las bicicletas de carga, bicicletas eléctricas y bicicletas equipadas para transportar niños, agrega, permiten más viajes y permiten a los ciclistas transportar cargas más grandes y pesadas, una ventaja adicional para los minoristas.

Para ayudar a las empresas locales y a los ciclistas en Ajax, dice De Francia, la ciudad mejorará aún más las señales, especialmente donde los carriles para bicicletas pasan por los centros comerciales, para que la gente sepa qué giros hacer para ir a buscar una bolsa de leche o surtir una receta. La ciudad también está animando a los minoristas y restaurantes a obtener certificado como una empresa amigable con las bicicletas por Ontario by Bike, un programa que promueve el transporte y el turismo sostenibles (la certificación implica la instalación de almacenamiento de bicicletas, la publicación de información sobre rutas ciclistas y tener un kit de herramientas a mano, entre otros criterios). De acuerdo con el plan maestro de la ciudad, que prioriza el transporte activo, Ajax pronto construirá más infraestructura para bicicletas, incluidos los carriles del centro.

Cuando las personas eligen andar en bicicleta en lugar de conducir, ayudan a reducir la congestión de la carretera, y las investigaciones sugieren que eso también puede tener un impacto económico. El tráfico bloqueado le cuesta al área de Toronto $ 6 mil millones en pérdida de productividad al año, según un informe de 2013 de la Junta de Comercio de Toronto. El ciclismo urbano es una forma de aligerar la carga en las calles de la ciudad, dice Nancy Smith Lea, directora ejecutiva del Center for Active Transportation: “[It’s] una forma mucho más eficaz de trasladar a las personas; mover personas en automóvil es lo menos eficiente “. Y, agrega, el ciclismo no tiene que ser la única solución: un enfoque específico para reducir la dependencia del automóvil también puede ser efectivo. “Necesitamos deshacernos de este pensamiento binario”, dice. “No necesitamos reemplazar cada viaje. Pero podemos ver algunos de los viajes cortos que se realizan en automóvil y cómo pueden ser atendidos en bicicleta ”.

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Otro beneficio: viajar, desplazarse y hacer recados en bicicleta mantiene más dinero en efectivo en los bolsillos de los ciclistas, dinero que luego pueden devolver a las economías locales. “Para las personas que viven en áreas donde es posible caminar o andar en bicicleta durante muchos de sus viajes, eso significa que no pasan tiempo en un automóvil o no tienen automóvil”, dice Smith Lea. “Tienes más ingresos disponibles para gastar en restaurantes o comprar mejores bicicletas”.

El ciclismo también contribuye a la economía del turismo. Ontario by Bike informa que los turistas en bicicleta gastaron $ 893 millones en Ontario solo en 2018. Louisa Mursell, directora ejecutiva de la organización sin fines de lucro Transportation Options, que administra la red Ontario by Bike, sugiere que el gasto en ciclismo y turismo podría dispararse en 2021, ya que la gente evita viajar lejos de casa debido al COVID-19, además de que muchos se han aficionado a la bicicleta. durante la pandemia. “La demanda de nuestros recorridos en bicicleta este año está fuera de lo común”, dice. Cuando las personas realizan recorridos en bicicleta u organizan sus propios itinerarios para conocer caminos rurales y pueblos pequeños pintorescos, gastan $ 575 por viaje en promedio, en comparación con $ 217 para otros visitantes, según Opciones de transporte. “No son solo en bicicleta”, dice Mursell, señalando que estos turistas pagarán por alojamiento, comida, atracciones y compras.

Smith Lea dice que pocos se dan cuenta de que los carriles para bicicletas y los portabicicletas cuestan muy poco. “Es increíblemente barato construir infraestructura para bicicletas”, dice. “Es una gota en el agua en comparación con otros proyectos de transporte. No es complicado y puedes poner un carril para bicicletas durante la noche “. Sin embargo, a pesar del costo relativamente bajo, puede ser difícil para las ciudades más pequeñas con recursos más limitados, como Ajax, hacerse amigables con las bicicletas. “Nos gustaría que las cosas avanzaran más rápido, pero tenemos que trabajar dentro de nuestro presupuesto”, dice De Francia.

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Y existen otras barreras. El clima invernal de Ontario se ha percibido durante mucho tiempo como un desafío para el ciclismo durante todo el año (aunque hay algunas señales de que esto está cambiando). El ciclismo también tiene un problema de diversidad persistente, dice Smith Lea. En Toronto, al menos, eso tiene que ver con quién tiene acceso a formas seguras de andar en bicicleta: “En los últimos años, hemos visto una división cada vez mayor en la cantidad de nueva infraestructura para ciclistas que se está construyendo en el centro, en su mayoría blanco, como en comparación con los suburbios interiores más racializados “.

A pesar de estas dificultades, la aceptación del modo de transporte está creciendo, y más negocios están proporcionando estacionamiento para bicicletas y apoyando nuevos carriles, dice Mursell: “Los ojos de la gente están abiertos ahora. Creo que seguirán andando en bicicleta, sean jóvenes o mayores. Solo espero que la infraestructura esté en su lugar para que lo hagan “.

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