¿Por qué este pájaro extinto tiene un dedo tan extraño y largo?

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Hace unos 99 millones de años, un animal pequeño con un extraño alargado dedo del pie Murió y se sepultó parcialmente en ámbar. La parte inferior de la pierna y el pie permanecieron inalterados en la resina endurecida del árbol hasta que los mineros de ámbar finalmente descubrieron el fósil en el valle Hukawng de Myanmar en 2014.

El dedo del pie preservado mide menos de media pulgada desde el nudillo hasta la punta de la garra, haciéndolo 41 por ciento más largo que el siguiente dígito más largo en el pie del animal. Cuando los comerciantes mostraron el curioso ejemplar a Chen Guang, curador del Museo Hupoge Amber de China, sugirieron que probablemente pertenecía a un lagarto extinto.

El Sr. Chen pensó que los restos se parecían más a una especie aviar, así que formó parte de Lida Xing, una paleontóloga de la Universidad China de Geociencias que se especializa en aves cretácicas.

"Estaba muy sorprendido en ese momento", dijo el Dr. Xing, recordando que el fósil era "sin duda la garra de un pájaro".

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CréditoLida xing

Un puñado de fósiles de aves cretácicas se han encontrado en ámbar birmano, pero este es el primero en ser identificado como una nueva especie. Llamado Elektorornis ("Pájaro ámbar") chenguangi, el espécimen se describe en un estudio, dirigido por el Dr. Xing, publicado el jueves en Current Biology.

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E. chenguangi era más pequeño que un gorrión moderno y pertenecía a una familia de aves llamadas Enantiornithes, que era abundante durante el período Cretácico.

Su estructura alargada nunca se ha observado en otras aves, vivas o extintas. Su pie también lucía una inusual capa de plumas de cerdas, "a diferencia de cualquier ave adulta conocida hoy en día", según Jingmai O’Connor, coautor y paleontólogo en el Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados en Pekín.

Los dedos largos están asociados con animales arbóreos que necesitan un agarre firme sobre las ramas de los árboles. Las cerdas sugieren que el pie del ave también tenía un sistema sensorial sofisticado. El equipo del Dr. Xing especuló que E. chenguangi puede haber usado el dígito largo y sensible para sondear grietas en los árboles en busca de insectos y larvas, al igual que el lemur de aye-aye usa un dedo delgado para extraer alimentos en la moderna Madagascar.

Este tipo de adaptaciones especiales pueden haber ayudado a impulsar a los Enantiornithes al éxito evolutivo durante la era de los dinosaurios. En ese momento, los Enantiornithes eclipsaron a Neornithes, el grupo que contiene todas las especies de aves modernas. Pero eso cambió bruscamente cuando un enorme asteroide golpeó la Tierra hace 66 millones de años.

Enantiornithes fueron eliminados junto con los dinosaurios no avianos, mientras que Neornithes se convirtió en el grupo diverso de aves, desde avestruces hasta pingüinos, águilas y colibríes, que actualmente habitan en nuestro planeta.

"Estos fósiles son muy importantes, y los científicos que los estudian han hecho un excelente trabajo, pero quiero estar seguro de que estos Los fósiles no fueron cómplices incidentalmente en el sufrimiento humano ".

La Dra. O’Connor estuvo de acuerdo en que ella y sus colegas tenían una creciente conciencia sobre los problemas éticos con el comercio del ámbar, pero dijeron: "Es el conflicto lo que ha arrastrado al ámbar, no al revés".

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