Por qué los turistas experimentan el ‘síndrome de la India’

En 1985, Régis Airault llegó a India para trabajar como médico residente de psicología en el consulado francés en Mumbai.



Fotografía: Anand Purohit/Getty Images


© Proporcionado por The Guardian
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En ese momento, los viajeros de Francia, al llegar a la India, podían visitar el consulado para guardar su pasaporte y boleto de avión de regreso. Airault tuvo la oportunidad de hablar con esos viajeros, a menudo entre los 20 y los 30 años, poco después de aterrizar en la India. Todos estaban entusiasmados con sus próximos viajes.

Pero pronto, Airault comenzó a notar una condición curiosa en algunos de los viajeros franceses, particularmente entre aquellos que habían pasado períodos más largos en el país: un espectro de cambios psicológicos y de comportamiento que más tarde se conoció como “síndrome de la India”. La condición tiene primos en todo el mundo: los turistas religiosos que visitan Jerusalén sufren una psicosis espontánea al visitar la ciudad, seguros de que están escuchando a Dios o en presencia de los santos; los visitantes de Florencia se ven superados físicamente, incluso alucinados, al contemplar la belleza del arte de la ciudad.

En la India, se enviaría a Airault para examinar a los viajeros que habían perdido la orientación, se habían desorientado y confundido, o se habían encontrado en estados maníacos y psicóticos. El contraste fue impactante. “Los vería perfectos cuando lleguen y al mes los vería totalmente inestables”, recuerda. Inicialmente, lo que observó Airault se atribuyó únicamente al consumo de drogas, pero muchos de los viajeros también mostraban síntomas como depresión y aislamiento, derivados de una sensación de desorientación en una tierra o cultura desconocida.

En casos raros, otros fueron diagnosticados posteriormente con psicosis aguda, delirio y delirio. En su forma más poderosa, el síndrome de la India podría consumirlo todo, lo que llevaría a un desapego total de la realidad o una desconexión abrumadora de la familiaridad. Airault llegó a llamar a ese grupo “los viajeros que se perdieron para siempre”.

Durante la década siguiente, el psiquiatra francés viajó de un lado a otro entre Francia y la India investigando y recopilando notas y observaciones en una tesis, que adaptó en un libro, publicado en 2000, llamado Fous de l’Inde – Crazy About India – que gira en torno a una pregunta central: ¿la India misma produce estas transformaciones, o la gente va allí decidida a ser transformada?

“Más que cualquier otro país”, escribió sobre los viajeros del oeste, India tiene una forma de estimular la imaginación y despertar emociones estéticas intensas que pueden en cualquier momento sumir al viajero en una ansiedad absoluta. Por esta razón, nuestra ‘experiencia’ de la India puede ser algo ambivalente”. Esto depende de la historia personal de cada persona, su ‘impulso de viajar’ y los traumas pasados ​​que han sido enterrados en lo más profundo”, escribió. “El subconsciente tiene una forma de ponernos cara a cara con ellos en ciertos momentos de nuestras vidas. Porque la India le habla al inconsciente: lo provoca, lo hace hervir y, a veces, desbordarlo. Saca a la luz, de las capas profundas de nuestra psique, lo enterrado”.

Airault distinguió los síntomas del síndrome de la India del choque cultural común, la experiencia de los viajeros que sienten una conexión intensa con un lugar nuevo y diferente o sienten un rechazo y una desconexión extremos. El choque cultural a menudo se manifiesta a los pocos días de llegar; El síndrome de India, más bien, surge típicamente después de semanas o meses de residir en el país. Señaló que muchos viajeros llegan con una idea muy arraigada de lo que es la India, expectativas previas de lo que la India puede ofrecer (emocional, física o espiritualmente) y una firme determinación de realizar esa experiencia imaginada: “El viaje a la India comienza temprano, con la idea que hemos hecho, transmitida por nuestra cultura, sus clichés, sus leyendas, sus mitos, pero también por nuestra infancia alimentada por cuentos e historias maravillosas.”

India habla al inconsciente: lo provoca, lo hace hervir y, a veces, desbordarse

Regis Airault

Incluyó decenas de ejemplos de viajeros extranjeros que observó o trató: uno había quemado su pasaporte poco después de llegar y pasó dos meses en prisión sufriendo ataques de ansiedad; uno había estado vagando por la India, con buena salud y ánimo, durante cinco años, incluso cuando sus padres lo habían dado por muerto; y otro había viajado a la ciudad santa de Varanasi y creía que la diosa Kali podía oír sus sueños y le estaba hablando. Muchos de los casos fueron más benignos: viajeros que llegaban con una historia emocional o traumática que de repente salió a la superficie y se confrontó, lo que resultó en una crisis nerviosa.

Sin embargo, gran parte de lo que los psiquiatras han señalado como el síndrome de la India tiene sus raíces en una expectativa exagerada y, a veces, fuera de lugar de lo que los viajeros creen que la India podría ofrecer. Salen de casa esperando la iluminación en el pináculo de su viaje y no se detienen ante nada en su búsqueda.

Aunque el síndrome de la India, como muchos de sus primos, no se reconoce universalmente ni se acepta oficialmente como un diagnóstico psicológico, los síntomas se han vuelto tan preocupantes que se sabe que las compañías de seguros que venden paquetes de viaje a turistas con destino a la India incluyen cláusulas que anulan el cobertura si el viajero tiene antecedentes psiquiátricos o si consume drogas.

Varias embajadas y consulados en la India tienen psiquiatras permanentes en el personal para atender y tratar a sus ciudadanos en peligro. Si no lo hacen, contactan a un psiquiatra como Sunil Mittal, quien ha construido una carrera en parte en el diagnóstico y tratamiento de las condiciones que surgen del síndrome de la India.

Como psiquiatra senior en el Instituto Cosmos de Salud Mental y Ciencias del Comportamiento, Mittal ve aproximadamente un turista extranjero cada semana en su oficina en Nueva Delhi que caería bajo el paraguas del síndrome de la India. Los turistas llegan a la clínica por recomendación de una embajada, en respuesta a las súplicas preocupadas de un familiar, o como resultado de un arresto realizado por la policía.

Mittal divide los casos del síndrome de India en dos categorías. El primero ocurre entre quienes llegan como simples turistas pero traen consigo algún problema o trauma emocional o psicológico relacionado con su familia, su trabajo, sus relaciones o su pasado. “Vienen con un revuelo y tienen una avería aquí”, explica Mittal. En el centro de la persona, dice, yace una vulnerabilidad, un problema profundamente arraigado que él o ella espera resolver.

El segundo grupo está formado por aquellos que vienen a la India decididos a embarcarse en algún tipo de viaje espiritual para buscar un significado o una realización más elevados. Visitan centros y lugares sagrados y se sumergen en la formación y el estudio de la meditación o el yoga. A menudo se enamoran de los yoguis o los gurús, o de la yuxtaposición entre lo que se espera y la realidad, y buscan una ruptura extrema con su vida en casa.

“En el camino de una búsqueda espiritual, se cuestionan todos los valores que han sido arraigados en alguien”, dice Mittal. “Esto puede conducir a un estado de vacío, un estado de pérdida de dirección o un repentino sentimiento de exaltación, y luego no saber cómo manejar una situación”.

Aunque el consumo de drogas rara vez es la única chispa, a menudo es un acelerador. El cannabis se ha consumido en la India durante siglos en tres formas. El más común es marijuana, preparado con hojas y semillas molidas que se mezclan en una bebida como una bebida a base de yogur lassi. ganga son los cogollos en flor de la planta de cannabis, que se consumen con mayor frecuencia al fumar. Y charas, o hachís, se produce frotando la resina pegajosa de las hojas y los cogollos de la planta hasta formar bolas que se fuman en una pipa recta de arcilla. Los registros del consumo de cannabis en la medicina ayurvédica datan de hace un milenio. Pero la planta más famosa aparece en la mitología hindú como una de las favoritas de Shiva.

En 1986, India declaró ilegal el cultivo, el consumo y la venta de todas las formas de cannabis, a pesar de que los sadhus y los turistas internacionales continúan usándolo por igual. La enrevesada zona gris que ocupa el cannabis (semi-ilegal, de uso ceremonial abierto) ha tentado a muchos turistas extranjeros a experimentar. Los resultados pueden ser abrumadores. “Es como una bomba”, dice Mittal.

La nueva lente a través de la cual el viajero comienza a ver puede distorsionar incluso las convicciones más seguras, reemplazando la vacilación por una total apertura, el escepticismo por una confianza ciega. Sin duda, la lente puede ofrecer experiencias positivas, pero también resultados más extremos. Para un artículo de 2007 sobre las fuerzas que empujan a los turistas internacionales en la India a renunciar a sus vidas, la antropóloga india Meena Khandelwal entrevistó a tres extranjeros que se habían mudado permanentemente a la India para emprender un viaje espiritual y señaló que un funcionario del consulado estadounidense en Nueva Delhi le había dicho que “su oficina puede ver a unos 25 estadounidenses cada año que han agotado los recursos financieros y alienado a familiares en los Estados Unidos”.

Los cambios pueden manifestarse sutilmente al principio, como un fuerte choque cultural. Algunos comienzan a usar una de las muchas formas de sari indio. Llevan bastones, usan hilos rojos atados alrededor de sus muñecas que denotan bendiciones y lucen largos collares. Los viajeros que no son hindúes, musulmanes, budistas o jainistas antes de llegar se convierten, al menos en apariencia, en un ejemplo modelo de converso. Se quedan en ashrams o monasterios, donde estudian y aprenden, reforman su estilo de vida o sistema de creencias, o predican el ascetismo.

A lo largo de su carrera, Mittal ha tratado cientos de casos en un espectro de gravedad. Allí estaba el hombre estadounidense encontrado deambulando cerca del Taj Majal, desorientado y confundido. Después de notar que el hombre se comportaba de manera extraña, el dueño de un restaurante al borde de la carretera llamó a la policía. Se contactó a la embajada de los EE. UU. y luego se envió al hombre a la clínica de Mittal.

Determinó que el hombre había llegado a la ciudad de Agra como cualquier otro turista; no había estado en un viaje espiritual, sino que simplemente quería ver el icónico mausoleo. Allí probó el cannabis, algo que había fumado en casa sin efectos adversos, pero esta vez resultó abrumador. Llegó a la clínica sin poder responder más que preguntas básicas. “Dejó todo, su mochila, pasaporte, todo, y simplemente se escapó”, dice Mittal. Un mes después de su regreso a los Estados Unidos, había vuelto a su estado normal.

Luego estaba la mujer británica que había estado viviendo sola durante un año en una pequeña casa de campo en las montañas del estado de Uttarakhand. Los lugareños se preocuparon después de que ella comenzó a comportarse y hablar de manera extraña y dejó de pagar el alquiler. Cuando llegó la policía, afirmó que había sido capturada por espíritus. Su familia se puso en contacto con Mittal, quien vio que estaba en el camino de una renuncia total a su vida anterior.

En un extremo, podría ser una verdadera búsqueda, y para alguien más podría resultar en un estado psicótico.

Sunil Mittal

Y estaba la mujer estadounidense de unos 20 años que había estado viajando por la India antes de retirarse del contacto con su hogar, uno de los casos más graves que ha visto Mittal. Después de meses de búsqueda, la encontraron viviendo en un ashram en Rishikesh y realizando bailes eróticos, semidesnuda todas las noches. Cuando se enfrentó al equipo de Mittal, insistió en que era una apsara, un espíritu mitológico femenino que tienta a yoguis y sacerdotes a probar su resolución en el celibato. Le aseguró a Mittal que estaba bien y que ese era su camino, pero parecía estar en un estado de trance.

Tanto para Airault como para Mittal, en la mayoría de los casos, el tratamiento es simple: un boleto de avión a casa. Pero en otros casos más graves, las experiencias de algunas personas en la India pueden dejar marcas permanentes en su comportamiento incluso después de regresar a casa. En un caso, un turista japonés fue reportado como desaparecido y fue rastreado hasta Varanasi, donde tuvo un episodio psicótico y fue detenido por la policía después de intentar abordar un tren sin boleto. Cuando lo llevaron a la clínica, Mittal descubrió que padecía esquizofrenia y lo envió a su casa en Japón. Cuatro años después, reapareció en la clínica, pidiendo ser hospitalizado. “Sintió que iba a estar a salvo en India”, dice Mittal.

“En un extremo, podría ser una verdadera búsqueda”, explica Mittal, “y para alguien más podría resultar en un estado psicótico”. En este extremo más oscuro, algunos viajeros llegan a creer que están habitados por espíritus o son un dios encarnado. Otros se colocan en situaciones peligrosas al empujarse a sí mismos a extremos cada vez mayores en su búsqueda de realización espiritual.

Como concluyó Airault en Fous de l’Inde, hay algunos “que deambulan sin rumbo, en otro mundo y sin deseos, al abrigo del vacío, del sufrimiento y de la vida… Al final del camino, el límite puede ser la muerte”.

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