'Posibilidad de vida': los científicos cartografían la exótica luna Titán de Saturno

WASHINGTON (Reuters) – Los científicos dieron a conocer el lunes el primer mapa geológico global de la luna Titán de Saturno, que incluye vastas llanuras y dunas de material orgánico congelado y lagos de metano líquido, iluminando un mundo exótico considerado un fuerte candidato en la búsqueda de vida más allá de la Tierra.

FOTO DE ARCHIVO: El concepto de este artista imagina cómo se vería el hielo de hidrocarburos en un mar de hidrocarburos líquidos de la luna Titán de Saturno en esta imagen de la NASA lanzada el 8 de enero de 2013. REUTERS / NASA / JPL-Caltech / USGS / Handout

El mapa se basó en datos de radar, infrarrojos y otros datos recopilados por la nave espacial Cassini de la NASA, que estudió Saturno y sus lunas de 2004 a 2017. Titán, con un diámetro de 3.200 millas (5.150 km), es la segunda luna más grande del sistema solar detrás Ganímedes de Júpiter. Es más grande que el planeta Mercurio.

Los materiales orgánicos, compuestos a base de carbono críticos para fomentar organismos vivos, desempeñan un papel de liderazgo en Titán.

"Los productos orgánicos son muy importantes para la posibilidad de vida en Titán, que muchos de nosotros creemos que probablemente habría evolucionado en el océano de agua líquida bajo la corteza helada de Titán", dijo la geóloga planetaria Rosaly Lopes del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California.

"Creemos que los materiales orgánicos pueden penetrar en el océano de agua líquida y esto puede proporcionar los nutrientes necesarios para la vida, si evolucionó allí", agregó Lopes, quien dirigió la investigación publicada en la revista Nature Astronomy.

En la Tierra, el agua llueve de las nubes y llena ríos, lagos y océanos. En Titán, las nubes arrojan hidrocarburos como metano y etano, que son gases en la Tierra, en forma líquida debido al clima helado de la luna.

La lluvia ocurre en todas partes en Titán, pero las regiones ecuatoriales son más secas que los polos, dijo la coautora del estudio Anezina Solomonidou, investigadora de la Agencia Espacial Europea.

Las llanuras (que cubren el 65% de la superficie) y las dunas (que cubren el 17% de la superficie) formadas por trozos congelados de metano y otros hidrocarburos dominan las latitudes medias y las regiones ecuatoriales de Titán, respectivamente.

Titán es el único objeto del sistema solar que no sea la Tierra que cuenta con líquidos estables en la superficie, con lagos y mares llenos de metano como características principales en sus regiones polares. Las zonas montañosas y montañosas, que se cree que representan porciones expuestas de la corteza de hielo de agua de Titán, representan el 14% de la superficie.

"En lo que es realmente divertido pensar es si hay formas en que esos compuestos orgánicos más complejos pueden descender y mezclarse con agua en la corteza helada profunda o en el océano subsuperficial profundo", dijo el científico del JPL y coautor del estudio Michael Malaska.

Al señalar que en la Tierra hay una bacteria que puede sobrevivir solo en un hidrocarburo llamado acetileno y agua, Malaska preguntó: "¿Podría o algo así vivir en Titán en las profundidades de la corteza o el océano donde las temperaturas son un poco más cálidas?"

El mapa fue creado siete años antes de que la agencia espacial de EE. UU. Lanzara su misión Dragonfly para despachar un dron multirrotor para estudiar la química y la idoneidad de Titán para la vida. Dragonfly está programado para llegar a Titán en 2034.

"No solo es científicamente importante, sino también realmente genial: un dron volando en Titán", dijo Lopes. "Será realmente emocionante".

Reporte de Will Dunham; Edición por Tom Brown

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