Probablemente no alcancemos la inmunidad colectiva contra COVID-19 en el corto plazo, pero está bien, dicen los expertos

Cada día, más y más canadienses se vacunan contra COVID-19.

A menudo se ha sugerido que a medida que continúe esta tendencia, pronto llegaremos a un punto en el que muchas personas son invulnerables al virus que morirá en gran medida debido a la falta de huéspedes para infectar, ofreciendo protección indirecta a toda la población, incluso los que no están inmunizados.

El objetivo de la “inmunidad colectiva” a menudo se describe como a la vuelta de la esquina, lo que indica un regreso a la normalidad prepandémica.

¿Pero realmente llegaremos allí?

Probablemente no, dicen los epidemiólogos y matemáticos que han estado estudiando de cerca las últimas cifras. Al menos no a corto plazo.

Estos expertos destacan varias barreras importantes que se interponen en el camino: la llegada de nuevas variantes de COVID-19, la vacilación de las vacunas entre los adultos y el hecho de que millones de niños no pueden vacunarse en absoluto. Incluso en el mejor de los casos, esto hace que el umbral de inmunidad colectiva sea un listón alto. Prácticamente hablando, podría estar fuera de su alcance.

Los trabajadores son vacunados en una clínica en Montreal. El porcentaje exacto de la población que necesita vacunarse por completo o recuperarse del COVID-19 para alcanzar la inmunidad colectiva es incierto y puede cambiar. Estimaciones recientes ponen el umbral tan alto como el 80 o cerca del 90 por ciento. (Paul Chiasson / The Canadian Press)

Pero eso no es motivo para desesperarse. No es inmunidad colectiva ni escándalo.

A diferencia de los políticos, los epidemiólogos no se obsesionan con un número preciso, que puede ser difícil de precisar. En la práctica, dicen, cuanto más nos acerquemos a ese umbral, sea lo que sea en realidad, mejor. Y a medida que más personas se inmunizan, la vida puede comenzar a regresar a algo que se siente mucho más normal.

Por qué la inmunidad colectiva es un listón tan alto

Ashleigh Tuite, epidemióloga y modelista matemática de la Escuela de Salud Pública Dalla Lana de la Universidad de Toronto, ha realizado los cálculos una y otra vez, y para ella, los resultados parecen bastante claros.

“Creo que es probable que no logremos la inmunidad colectiva”, dijo. “Pero no creo que eso sea algo malo”.

La razón por la que parece fuera de su alcance, para Tuite, tiene que ver con las matemáticas frías y duras.

VER | Por qué es difícil determinar cuándo se alcanzará la inmunidad colectiva:

Los funcionarios de salud dicen que los canadienses deberían esperar más libertades una vez que aproximadamente el 75 por ciento de los adultos hayan recibido una dosis de vacuna, pero también dicen que determinar cuándo habrá inmunidad colectiva al COVID-19 es un hito más difícil de precisar. 2:02

El umbral de inmunidad colectiva se calcula mediante una ecuación con dos variables principales: la transmisibilidad de un virus y la eficacia de nuestra respuesta inmune, que, a nivel poblacional, proviene de una combinación de vacunación e infección natural.

El porcentaje exacto de la población que necesita vacunarse por completo o recuperarse del COVID-19 para alcanzar la inmunidad colectiva es incierto y puede cambiar. Al principio de la pandemia, el umbral se estimó en alrededor del 70 por ciento. Pero las estimaciones más recientes van hasta 80 o incluso cerca de 90 por ciento.

Una de las principales razones del aumento es que se estima que las nuevas variantes son entre un 50 y un 60 por ciento más transmisibles que la cepa original de “tipo salvaje” del virus. Eso por sí solo eleva significativamente el umbral de inmunidad colectiva de lo que solía ser.

Lo que complica aún más las cosas es el hecho de que ni la vacunación ni la infección natural confieren una inmunidad perfecta.

Quedan dudas sobre la posibilidad de que una persona vacunada sea portadora de pequeñas cantidades del virus sin presentar ningún síntoma, pero aún así pueda transmitir el virus a personas no inmunizadas.

De manera similar, quedan preguntas sobre cuánto tiempo durará la inmunidad a la infección natural y cómo resistirá las nuevas variantes.

Millones de niños quedaron sin vacunas

Otro gran desafío es el hecho de que las vacunas solo están aprobadas para canadienses mayores de 16 años.

Health Canada está revisando una solicitud de Pfizer-BioNTech para el uso de su vacuna en niños desde los 12 años. Esa aprobación podría llegar pronto, pero incluso si lo hiciera, dejaría 4.8 millones de niños, o el 13 por ciento. de la población – no elegible para ninguna vacuna.

La vacuna Pfizer-BioNTech pronto podría aprobarse para niños de tan solo 12 años en Canadá, pero eso dejaría a 4.8 millones de niños no elegibles para ningún tipo de vacunación contra COVID-19. (Evan Mitsui / CBC)

Eso es un gran obstáculo en cualquier plan para alcanzar la inmunidad colectiva, dice Caroline Colijn, profesora de matemáticas en la Universidad Simon Fraser en Vancouver y la Cátedra de Investigación Canada 150 en Matemáticas para la Evolución, Infección y Salud Pública.

“Necesitamos vacunar a los niños tan pronto como podamos”, dijo.

Modelado reciente realizado por Colijn muestra una enorme reducción de la propagación viral en un escenario en el que se puede vacunar a niños de hasta 10 años.

De hecho, si el 70 por ciento de las personas de entre 10 y 19 años estuvieran completamente vacunadas, junto con una mayor proporción de adultos, su modelo sugiere que podríamos acercarnos a la inmunidad colectiva.

VER | Pfizer dice que la vacuna es segura y efectiva en niños de tan solo 12 años:

Pfizer-BioNTech dice que su vacuna es segura y mostró una eficacia del 100 por ciento en un ensayo clínico de niños de 12 a 15 años. Los funcionarios de salud dicen que se necesitan más datos, pero los padres son optimistas sobre los resultados. 2:03

“Si estás exactamente en ese umbral o no, no es el punto interesante. El punto es que vacunar a ese grupo de edad es muy, muy importante”, dijo Colijn.

Sin embargo, advierte que este modelo se basa en varios supuestos “optimistas”.

Los escenarios examinados por Colijn asumen que la inmunidad natural protege completamente contra la reinfección y no disminuye, que las nuevas variantes no reducirán la efectividad de las vacunas y que proporciones significativas de la población adulta optarán por vacunarse.

La vacilación de las vacunas entre los adultos

Sin la capacidad de vacunar a los niños, cerca del 100 por ciento de la población adulta necesitaría vacunarse para alcanzar la inmunidad colectiva, dice Raywat Deonandan, epidemiólogo de la Universidad de Ottawa.

Eso es imposible, dice, dada la proporción significativa de canadienses que dudan en vacunarse.

El epidemiólogo de la Universidad de Ottawa, Raywat Deonandan, dice que Canadá puede lograr los mismos beneficios de la inmunidad colectiva si mantiene cierto grado de medidas de salud pública junto con niveles crecientes de vacunación. (Evan Mitsui / CBC)

“La vacilación ante las vacunas es una barrera”, dijo Deonandan. “No es insuperable, pero será una barrera”.

Encuestas recientes han demostrado que los canadienses calentado a las vacunas, con una proporción creciente que dice que se vacunarán tan pronto como tengan la oportunidad. Pero alrededor del 10 al 15 por ciento ha dicho constantemente que no aceptará una vacuna en absoluto.

Además de eso, hay gente indecisa. Es el comportamiento de este grupo intermedio lo que, en última instancia, puede determinar qué tan cerca estamos de la inmunidad colectiva, razón por la cual se están realizando una variedad de esfuerzos para animar a los canadienses a vacunarse.

En los Estados Unidos, la indecisión ante las vacunas se ve cada vez más como un barrera importante y quizás permanente a la inmunidad colectiva. El lanzamiento de la vacuna al sur de la frontera tuvo un comienzo rápido, pero se ha ralentizado a medida que pasa el tiempo y el suministro de dosis comienza a superar la demanda.

Pronosticar el futuro cercano

¿Qué le depara el futuro a Canadá? Eso es algo que Paul Minshull estudia de cerca.

Minshull es el fundador de Scarsin Corporation, una firma de pronóstico empresarial con sede en Markham, Ontario, que ha convertido su software de modelado detallado en la tarea de predecir dónde irá el COVID-19 a continuación.

Los modelos de Scarsin se actualizan constantemente con los datos más recientes y se combinan con suposiciones realistas sobre las cosas que no sabemos con certeza, como la verdadera efectividad de las vacunas contra la transmisión y el nivel real de vacilación que veremos entre los canadienses.

Paul Minshull es el fundador de Scarsin Corporation, una firma de pronósticos empresariales en Ontario que ha convertido su software de modelado detallado en la tarea de predecir dónde irá el COVID-19 a continuación. (Evan Mitsui / CBC)

El modelo lo resume todo en un simple resultado: la cantidad de canadienses que se espera que estén genuinamente protegidos del COVID-19 a través de una vacunación efectiva o una infección natural.

En octubre, cuando se espera que todas las personas elegibles para la vacunación tengan un complemento completo de dosis disponibles, los últimos modelos de Scarsin pronostican que se vacunarán 25,2 millones de canadienses, casi todos con dosis completas. Eso es el 66 por ciento de la población.

Pero el modelo también hace algunos ajustes a la baja para tener en cuenta el hecho de que las vacunas no son perfectas y que las personas vacunadas pueden transmitir el virus de forma asintomática. También hace algunos ajustes al alza al agregar una estimación para las personas que no están vacunadas pero que han “recuperado la inmunidad” debido a una infección natural.

Sume todo y, según Minshull, “el escenario probable para Canadá … es que entre el 58 por ciento y el 64 por ciento de la población tendrá inmunidad este año, muy por debajo de lo que se necesita para la inmunidad colectiva”.

Un trabajador de la salud administra una dosis de la vacuna COVID-19 en una clínica emergente en Toronto en abril. Encuestas recientes han demostrado que una proporción creciente de canadienses dicen que se vacunarán tan pronto como tengan la oportunidad. Pero entre el 10 y el 15 por ciento han dicho que no aceptarán ninguna vacuna. (Cole Burston / The Canadian Press)

Estos resultados pueden parecer decepcionantes, pero el modelo de Scarsin también predice qué efecto tendrá este nivel de inmunidad en la gravedad del COVID-19. Y en ese frente, el futuro parece mucho más brillante.

“La buena noticia es que las cosas van a mejorar significativamente durante el verano y el otoño a medida que más y más canadienses se vacunen”, escribió Minshull en un análisis reciente.

Menos de una línea de meta, más de un balancín

Ese es el tipo de futuro que Erin Strumpf prevé para fines de 2021 también.

Strumpf, profesora asociada en el departamento de economía y el departamento de epidemiología, bioestadística y salud ocupacional de la Universidad McGill en Montreal, dijo que cree que el fin de la pandemia parece más un asunto prolongado que una parada difícil.

“Tendremos que vivir potencialmente con menos personas en las tiendas y espacios comerciales”, dijo. “Vamos a seguir usando máscaras. Seguiremos trabajando desde casa y tal vez algo en la oficina. Así que será más un ajuste gradual”.

Erin Strumpf, experta en economía de la salud de la Universidad McGill en Montreal, dice que cree que el fin de la pandemia parece más un asunto prolongado que una parada dura. (CBC)

La inmunidad colectiva, dijo Strumpf, a menudo se ha comparado con una línea de meta: una vez que la cruzamos, la carrera termina.

En realidad, dijo, la siguiente etapa en la lucha contra COVID-19 es más como un balancín: el virus estallará en diferentes momentos y en diferentes lugares, y tendremos que responder en consecuencia para derribarlo. Pero en general, no será tan grave como lo ha sido en los últimos 14 meses.

Deonandan, de la Universidad de Ottawa, dice que podemos lograr los mismos beneficios de la inmunidad colectiva si mantenemos cierto grado de medidas de salud pública junto con niveles crecientes de vacunación.

“Si estamos dispuestos a contar con herramientas de mitigación durante mucho tiempo, podemos lograr una inmunidad colectiva eficaz”, dijo Deonandan. “Simplemente no es en lo que la gente piensa cuando piensa en la inmunidad colectiva. Piensan en una lucha libre para todos”.

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