Prototipo de nave espacial se incendia después de una prueba reciente, pero parece que no está dañado

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El año de 2019 no ha sido muy amable con SpaceX hasta ahora. En abril, la empresa perdió uno de sus nuevos Crew Dragon cápsulas cuando se produjo una explosión durante una prueba de disparo estático de su vehículo de prueba de aborto en vuelo. A principios de esta semana, la compañía reveló que habían determinado la causa de la explosión, diciendo que se debía a una fuga de tetróxido de nitrógeno que se produjo justo antes de la prueba final.

Y ahora, solo unos días más tarde, ha ocurrido otro accidente, esta vez con el vehículo de prueba Starhopper. Una vez más, ocurrió un incendio poco después de que el vehículo realizó una prueba del motor; Afortunadamente, no resultó en lesiones. Sin embargo, el Starhopper parece haber salido del fuego completamente ileso, aunque podría causar un ligero retraso en las pruebas de salto programadas del vehículo.

Todo comenzó la tarde del martes 16 de julio en el sitio de lanzamiento de la compañía en el sur de Texas en Boca Chica, Texas. Mientras los equipos estaban probando el prototipo del motor Raptor, se produjo un incendio repentino. Unos cuatro minutos después, una segunda pequeña explosión envolvió al modelo de prueba en llamas durante unos segundos. La tripulación apagó rápidamente las llamas, pero el incidente provocó una gran preocupación.

A saber, había preocupaciones de que este accidente pudiera posponer el vuelo inaugural de la Nave estelar vehículo y Super pesado cohete (también conocido como el BFR). Este súper pesado sistema de lanzamiento es el medio propuesto por Musk para enviar tripulaciones y cargas útiles a la órbita terrestre baja (LEO), a la Luna y a Marte. El motor Raptor es esencial para ese plan ya que el diseño del BFR requiere 31 Raptors en el Super pesado y 7 en el Nave estelar.

El vehículo de prueba Starhopper está equipado con un motor Raptor y está configurado para realizar una serie de pruebas de "salto" en las próximas semanas y meses. Al igual que las pruebas de salto de SpaceX con el cohete "Grasshopper", este consistirá en que el vehículo encienda su motor, vuele a altitudes cada vez más altas, permanezca en el aire durante un corto período de tiempo y luego use el motor nuevamente para realizar un descenso controlado al suelo. .

Estas pruebas evaluarán la capacidad del motor para enviar el sistema BFR (sin mencionar las cargas útiles y las tripulaciones) al espacio y luego aterrizar nuevamente, cumpliendo así la visión de Musk para un sistema completamente reutilizable. Si bien no parece que se haya causado un daño permanente, parece poco probable en este punto que la Starhopper será capaz de realizar su primera prueba de salto utethered esta semana como se planeó originalmente.

Fotografía que muestra el motor después de la prueba, que aparece ilesa. Crédito: BocachicaMaria1

Esto es consistente con informes locales Diciendo que actualmente no hay más cierres de carreteras alrededor del sitio de la compañía. Esto probablemente significa que las cuadrillas del sitio se están tomando este tiempo para examinar el motor y el vehículo de prueba para determinar la causa de la bola de fuego. Hasta ahora, la gran bola de fuego se ha atribuido a la ignición de una gran ventilación de metano que se produjo poco después del cierre de Raptor.

Irónicamente, este incidente sirve para resaltar la efectividad de la Nave estelar diseño. Ya se ha establecido que al ir con compuestos de acero inoxidable sobre carbono, la nave será particularmente resistente al calor. Si el Starhopper Fueron construidos con cualquier otro material, la bola de fuego probablemente habría provocado una falla en el motor y algunos daños graves.

En general, la prueba del motor se considera un éxito porque (además de no haber causado daños) también dio como resultado datos vitales. Y si los recientes comentarios de Musk sobre el tema son una indicación, SpaceX puede estar disparando a la Luna antes de lo que pensamos. Como dijo en una entrevista del 12 de julio con Time:

Bueno, esto va a sonar bastante loco, pero creo que podríamos aterrizar en la Luna en menos de dos años. Ciertamente, con un vehículo sin tripulación, creo que podríamos aterrizar en la luna en dos años. Entonces, tal vez dentro de uno o dos años de eso podamos enviar tripulación. Yo diría que cuatro años en el exterior.

No hay información en este momento sobre cuándo se realizará la prueba de salto sin ataduras, pero si no hay daños en el motor, no es probable que los observadores en la instalación de pruebas de Boca Chica esperen mucho para verlo. Como siempre, puede que las cosas no sucedan de acuerdo con las líneas de tiempo optimistas de Musk, pero suceden.

Todo lo que queda ahora es esperar y ver quién llega primero a la Luna. ¿Será SpaceX, o el Proyecto Artemis de la NASA?

Lectura adicional: The Verge, Teslarati, Hora

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