Proyecto energético Atlantic Loop visto como un golpe económico en el brazo para la región

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El Atlantic Loop se mencionó solo una vez en el discurso del trono esta semana, pero si el proyecto sigue adelante, podría transformar el mercado energético del este de Canadá, trayendo miles de millones de dólares y miles de nuevos empleos a la región en el proceso.

Una fuente liberal de alto rango calificó al Atlantic Loop como la “máxima prioridad regional” para el gobierno federal. El concepto amplio es mejorar la capacidad de transmisión en la costa este para permitir que la energía hidroeléctrica de Labrador y Quebec desplace el uso del carbón en la región.

Cuenta con el apoyo de los cuatro primeros ministros atlánticos. Se reunieron con el primer ministro de Quebec, François Legault, en St. John’s en enero para discutir la posibilidad de utilizar tanto el excedente de energía hidroeléctrica de Quebec como la energía que pronto fluirá del proyecto Muskrat Falls en Labrador como una solución de energía limpia para el Atlántico canadiense.

“Está claro que, en este momento, tenemos algo de capacidad y podemos aumentar esta capacidad”, dijo Legault en enero. “Entonces, ¿por qué no trabajamos juntos en un plan, un plan completo, para brindar el 100 por ciento de energía limpia a todas nuestras provincias?”

En los meses posteriores, The Loop obtuvo el respaldo de suficientes personas clave en el gobierno federal para ganarse un lugar en el discurso del trono. A principios de septiembre, el primer ministro Justin Trudeau expresó su apoyo al proyecto durante una aparición en la estación de radio VOCM de Terranova y Labrador.

Aliados clave en la mesa del gabinete

“Creo que hay mucho interés en la idea de un Atlantic Loop, la idea de invertir para sacar a Nueva Escocia y New Brunswick del carbón”, dijo Justin Trudeau al presentador de Open Line, Paddy Daley. “Tenemos muchas oportunidades para mirar hacia un futuro más verde que involucre inversiones sólidas y sólidas en energía hidroeléctrica y Muskrat Falls ciertamente será parte de la mezcla”.

El ministro de Recursos Naturales, Seamus O’Regan, quien también es el único ministro del gabinete federal de Terranova y Labrador, está defendiendo el plan. También lo es el ministro de Asuntos Intergubernamentales, Dominic LeBlanc, cuya provincia natal de New Brunswick se beneficiaría de un suministro de energía más limpia y de la oportunidad de realizar desarrollos de energía mareomotriz con una red mejorada.

“Creemos en la idea. Trabajemos juntos para que esto suceda”, dijo la ministra de Desarrollo Económico Mélanie Joly, cuyo departamento probablemente se involucraría en el proyecto a través de la Agencia de Oportunidades del Atlántico de Canadá.

Varias fuentes federales y provinciales le dijeron a CBC News que el Banco de Infraestructura de Canadá también está contemplando una inversión en el proyecto.

Las fuentes dicen que Michael Sabia, presidente del Banco de Infraestructura, ha estado hablando con las empresas regionales de servicios públicos sobre el proyecto. Un portavoz del Infrastructure Bank no confirmó esas conversaciones cuando fue contactado por CBC News.

“Si bien no podemos comentar sobre ningún proyecto específico, lo que puedo decirles es que estamos abiertos a que gobiernos e inversionistas presenten propuestas para una mayor diligencia debida con nosotros”, dijo Félix Corriveau, director senior de comunicaciones del Banco de Infraestructura de Canadá.

“(El banco) está interesado en nuevos proyectos de infraestructura que generen ingresos, sean de interés público y estén estructurados comercialmente para atraer inversiones del sector privado”.

¿Una segunda oportunidad para Muskrat Falls?

Varias fuentes federales dicen que Atlantic Loop es el proyecto de infraestructura verde más grande disponible en la región, uno que podría ayudar a estabilizar las tarifas de electricidad, que son altas en todo el Atlántico canadiense.

La eliminación del uso de carbón, un paso clave para cumplir con los objetivos de reducción de emisiones de carbono de Canadá, podría conducir a un fuerte aumento de las tarifas eléctricas. Una inversión federal significativa como la que representa el Atlantic Loop podría mitigar el impacto en los precios y al mismo tiempo reducir las emisiones de la región. También podría permitir a las provincias atlánticas atraer a nuevos empleadores con la promesa de estabilidad a largo plazo en los precios de la electricidad.

Incluir la energía del proyecto Muskrat Falls en el Loop, que se encuentra atrasado y con sobrepresupuesto, también crea un camino para que Ottawa ayude a Terranova y Labrador con sus enormes problemas financieros.

El primer ministro de Terranova y Labrador, Andrew Furey, espera que el gobierno federal ayude a su provincia a escapar de una crisis financiera. (Gobierno de Terranova y Labrador)

El primer ministro de Terranova y Labrador, Andrew Furey, es cercano a Trudeau y LeBlanc y cuenta con esas relaciones para ayudar a encontrar una solución a la crisis fiscal de su provincia, agravada por la recesión pandémica y la volatilidad en los mercados de recursos. El predecesor de Furey, Dwight Ball, escribió al primer ministro en marzo advirtiendo que la provincia no podía finalizar sus programas de préstamos y que se quedaría sin dinero y incapaz de hacer su nómina en abril.

Pronto, Terranova y Labrador enfrentarán el desafío adicional de pagar el exceso de energía de Muskrat Falls, un proyecto que ha duplicado su costo desde que fue sancionado y ahora representa aproximadamente un tercio de la deuda paralizante de la provincia. Ball calificó a Muskrat Falls como el mayor error económico en la historia de la provincia.

Pero un camino abierto para las exportaciones hidroeléctricas podría impulsar los ingresos del atribulado proyecto. Y dependiendo de la escala de participación federal en Atlantic Loop, también podría abrir la puerta a una reestructuración de las finanzas de Muskrat Falls, o incluso al desarrollo del proyecto Gull Island mucho más grande en Labrador.

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