¿Qué tan malo será Omicron? Los científicos no lo sabrán durante meses.

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En un virus que ya ha matado a 5,2 millones de personas en todo el mundo, unas 50 mutaciones nuevas suenan como una pesadilla para la humanidad. Pero en la antigua batalla entre los microbios y la humanidad, muchos cambios genéticos pueden cambiar el rumbo en cualquier dirección.

El próximo capítulo de la pandemia podría presentar una variante de Omicron que se propaga más fácilmente que Delta, supera las defensas de un sistema inmunológico completamente vacunado y, al igual que su primo coronavirus que causa el síndrome respiratorio de Oriente Medio, mata a más de un tercio de las personas. quién lo consigue. Ese peor escenario sería un desastre insondable, dijo Dr. Bruce Walker, inmunólogo y director fundador del Instituto Ragon en Cambridge, Mass.

En el otro extremo de un amplio espectro de posibilidades, la humanidad podría tomar un respiro. Omicron podría resultar ser una variante benigna que se propaga tan rápido como Delta, es fácilmente domesticado por la vacuna y apenas enferma a sus víctimas mientras las deja con algo de inmunidad y poco riesgo de desarrollar un «COVID prolongado». En ese caso, «la naturaleza puede haber creado una vacuna natural», dijo Walker.

Pero tomará semanas y meses, y el trabajo de una legión de científicos en todo el mundo, comenzar a saber si la variante Omicron cambiará el curso de la pandemia y cómo.

En los últimos días de 2021, microbiólogos, inmunólogos y científicos genéticos ofrecerán información clave temprana sobre la inclinación de la variante por la propagación y su capacidad para frustrar tratamientos y vacunas en los confines de un laboratorio.

Se necesitará hasta principios de 2022 para que los equipos de rastreo de contactos y los epidemiólogos completen la imagen emergente con datos del mundo real sobre quién enferma Omicron y el alcance de sus enfermedades. Luego, los modeladores matemáticos incorporarán lo que se conoce, completarán lo que no y pronosticarán una variedad de resultados.

Hasta que esos fragmentos de evidencia comiencen a solidificarse, todo lo que tenemos son anécdotas, dijo el especialista en enfermedades infecciosas. Dr. Joshua Schiffer del Fred Hutchison Cancer Research Center en Seattle, «y las anécdotas no son útiles».

El impacto de la variante de Omicron «realmente debe evaluarse de manera sistemática, observando un gran número de personas», dijo Schiffer. «Esto llevará un poco de tiempo analizarlo».

Una vez más, los próximos meses brindarán al público una lección tanto en la ciencia de la incertidumbre como en la incertidumbre de la ciencia. Como un rompecabezas, la imagen completa del impacto de Omicron emergerá solo en piezas.

Casi dos años después de una pandemia, los científicos deben medir nuevamente el virus SARS-CoV-2. Esta vez, tienen una variante cambiada por un número sin precedentes de mutaciones con historias preocupantes. Y están evaluando sus fortalezas y debilidades en una población diversa de huéspedes potenciales que van desde no infectados y completamente susceptibles hasta vacunados y potenciados.

«Hay tantas partes móviles», dijo Dr. Jonathan Li, especialista en enfermedades infecciosas de Harvard que dirige el laboratorio de virología del Hospital Brigham and Women’s de Boston.

Es posible que Omicron’s la detección coincidió con un brote aislado o un evento de superpropagación que llevó a los científicos sudafricanos a intensificar su colección de muestras de coronavirus viral.

Si Omicron no logra ganar más puntos de apoyo a medida que aterriza en una gama más amplia de lugares, su aparente papel en el impulso del último brote de Sudáfrica puede resultar un caso de mala atribución, dijo Schiffer.

Ahora que se ha detectado la variante Omicron en varios países, se pondrán a prueba sus poderes de transmisión. Si se descubre que está ganando terreno, el próximo desafío para los científicos será determinar si su mayor propagación es una función de alguna ventaja biológica innata que lo ayuda a propagarse de persona a persona y si está especialmente equipado para evadir las defensas de las personas que obtuvieron inmunidad de una vacuna o infección pasada.

Una revisión superficial de la constelación de mutaciones de Omicron genera profundas preocupaciones en ambos frentes.

«Esta variante parece tener algunos de los mayores éxitos cuando se trata de mutaciones», dijo Li.

Muchos de ellos están muy concentrados a lo largo de una cadena de código genético que gobierna la forma y el comportamiento de la proteína de pico, que el virus usa para adherirse a las células humanas. Hay dos mutaciones en un sitio que el virus usa para abrirse camino en esas células y secuestrarlas para su propia replicación. Y se han visto varios más en otras variantes que son capaces de evadir anticuerpos producidos por el sistema inmunológico en respuesta a vacunas e infecciones previas.

Eso es solo el comienzo.

«No es sólo la gran cantidad de mutaciones» lo que preocupa, dijo Li. Es la amplitud con la que se encuentran dispersos en el genoma del virus y el rango de funciones que tienen el potencial de cambiar: “Simplemente tiene un lote de mutaciones, por todas partes «.

Si Omicron se establece fuera de África meridional, los científicos deberán evaluar las contribuciones relativas del aumento de la transmisibilidad de la variante y su capacidad para dominar un sistema inmunológico preparado. Esos hallazgos ayudarán a orientar los próximos pasos, incluida una posible renovación de las medidas de salud pública y la reformulación de vacunas de ARNm y refuerzos diseñados específicamente para frustrar la nueva variante. Los fabricantes de vacunas Pfizer y Moderna han dicho que podrían preparar tales vacunas en solo unos meses.

Con estudios de laboratorio para guiar sus corazonadas, los científicos deberían encontrar la tarea de separar el aumento de la transmisibilidad del llamado escape inmunológico lo suficientemente simple. Si las nuevas infecciones relacionadas con Omicron ocurren principalmente en personas no vacunadas, parecería que está en juego una mayor transmisibilidad. Si es tan probable que se produzcan nuevas infecciones en las personas que han sido vacunadas como en las que no, los científicos podrían concluir que la variante ha encontrado su camino alrededor de los anticuerpos destinados a bloquearla.

Pero ese análisis aparentemente sencillo se verá complicado por varios factores. Las vacunas COVID-19 disponibles en todo el mundo han variado ampliamente en su capacidad para bloquear la reinfección.

La disminución de la inmunidad inducida por la vacuna ha arrojado otro comodín a la mezcla. Si una persona vacunada tiene un caso importante que involucra a Omicron, no estará necesariamente claro si la variante rompió las defensas de la vacuna o si esas defensas ya habían caído por sí solas.

Si resulta que las vacunas no detienen fácilmente a Omicron, el mundo volvería al punto de partida, dijo. Dr. Charles Chiu, especialista en enfermedades infecciosas en UC San Francisco.

Pero puede ser necesario más que eso para que la variante cause estragos, agregó.

La variante Beta vista por primera vez en Sudáfrica y la variante Gamma en Brasil demostraron la capacidad de evadir las defensas de las vacunas, dijo Chiu. Pero cuando compitieron cara a cara contra la variante Delta altamente transmisible en los Estados Unidos y en otros lugares, no ganaron mucha tracción, dijo Chiu.

La lección: incluso si Omicron es experto en superar las vacunas, su impacto se atenuará si no puede derrocar a Delta.

La prueba final de los poderes de Omicron para empeorar la pandemia será comprender si puede enfermar más a las personas y causar más muertes que las variantes anteriores. Si es más transmisible y más virulento, el resultado sería desastroso, dijo Walker.

“Esa es la pregunta más importante de responder”, dijo.

Pero los científicos deberán tener paciencia. Por lo general, se necesitan al menos un par de semanas de enfermedad para que una persona infectada se enferme lo suficiente como para ser colocada en cuidados intensivos o muera, dijo Walker. Y los científicos tendrán que fusionar los datos clínicos con la secuenciación genética para saber si las mutaciones de Omicron son las responsables.

Tulio de Oliveira, el genetista sudafricano que dirigió el equipo que identificó la variante Omicron, dijo que los científicos de toda África trabajarán febrilmente para recopilar esos datos durante las próximas semanas. Dijo que sospecha que mayores poderes tanto de transmisión como de escape inmunológico han llevado a Omicron al centro de atención mundial. Pero es reacio a hacer predicciones sobre la capacidad de la variante para enfermar.

«Las próximas semanas son tan cruciales», dijo.

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