¿Quién tiene la culpa del cierre de una fábrica: una empresa o California?

VERNON, Calif. — Teresa Robles comienza su turno al amanecer la mayoría de los días en una planta de procesamiento de carne de cerdo en un corredor industrial cuatro millas al sur del centro de Los Ángeles. Pasa ocho horas de pie cortando callos, un movimiento repetitivo que le ha causado un dolor constante en las articulaciones, pero también un ingreso de $17.85 por hora que mantiene a su familia.

Entonces, a principios de junio, cuando comenzaron los susurros entre los 1800 trabajadores de que la instalación cerraría pronto, la Sra. Robles, de 57 años, esperaba que solo fueran rumores.

“Pero era cierto”, dijo sombríamente al final de un turno reciente, “y ahora cada día se acerca un poco más a mi último día”.

La fábrica de 436,000 pies cuadrados, con raíces que datan de casi un siglo, cerrará a principios del próximo año. Su propietario con sede en Virginia, Smithfield Foods, dice que será más barato abastecer a la región desde fábricas en el Medio Oeste que continuar con las operaciones aquí.

“Desafortunadamente, los crecientes costos de hacer negocios en California requirieron esta decisión”, dijo Shane Smith, director ejecutivo de Smithfield, citando las tarifas de los servicios públicos y una ley aprobada por los votantes que regula cómo se pueden alojar los cerdos.

Los trabajadores y los funcionarios de la empresa ven una lección económica más grande en el cierre inminente. Simplemente difieren en lo que es. Para la Sra. Robles, es evidencia de que, a pesar de años de trabajo a menudo peligroso, “somos desechables para ellos”. Para el empacador de carne, es un caso de política y regulación que triunfa sobre el comercio.

El costo de hacer negocios en California es un punto de discusión desde hace mucho tiempo. Se citó el año pasado cuando Tesla, el fabricante de vehículos eléctricos que ha sido una historia de éxito en Silicon Valley, anunció que trasladaría su sede a Texas. “Hay un límite a lo grande que se puede escalar en el Área de la Bahía”, dijo Elon Musk, director ejecutivo de Tesla, al mencionar los precios de la vivienda y los largos viajes al trabajo.

Como ocurre con muchos argumentos económicos, éste puede adquirir un matiz partidista.

Alrededor del momento de la salida de Tesla, un informe de la Institución Hoover de tendencia conservadora en la Universidad de Stanford encontró que las empresas con sede en California se estaban yendo a un ritmo acelerado. En los primeros seis meses del año pasado, 74 oficinas centrales se trasladaron desde California, según el informe. En 2020, según el informe, se sabía que 62 empresas se habían reubicado.

Dee Dee Myers, asesor principal del gobernador Gavin Newsom, un demócrata, responde señalando el continuo crecimiento económico de California.

“Cada vez que surge esta narrativa, los hechos la refutan constantemente”, dijo la Sra. Myers, directora de la Oficina de Desarrollo Comercial y Económico del Gobernador. El producto interno bruto de la nación creció a un ritmo anual del 2 por ciento durante un período de cinco años hasta 2021, según la oficina de la Sra. Myers, mientras que el de California creció un 3,7 por ciento. El estado sigue siendo la capital tecnológica del país.

Aún así, la fabricación ha disminuido más rápidamente en California que en la nación en general. Desde 1990, el estado ha perdido un tercio de sus empleos en las fábricas (ahora tiene aproximadamente 1,3 millones, según la Oficina de Estadísticas Laborales), en comparación con una disminución del 28 por ciento en todo el país.

La planta de Smithfield es un ícono del apogeo industrial de California. En 1931, Barney y Francis Clougherty, hermanos que crecieron en Los Ángeles e hijos de inmigrantes irlandeses, iniciaron un negocio de envasado de carne que pronto se instaló en Vernon. Su empresa, más tarde denominada Farmer John, se convirtió en un nombre familiar en el sur de California, reconocida por producir el amado Dodger Dog y al pastor que chisporroteaba en las comidas al aire libre en el patio trasero. Durante la Segunda Guerra Mundial, la empresa suministró raciones a las tropas estadounidenses en el Pacífico.

Casi 20 años después, Les Grimes, un pintor de escenarios de Hollywood, recibió el encargo de crear un mural en la planta, transformando una estructura industrial anodina en un paisaje pastoral donde los niños pequeños perseguían cerdos con apariencia de querubines. Se convirtió en un destino turístico.

Más recientemente, también ha sido un símbolo de la turbulencia social y política del estado.

Al explicar la decisión de Smithfield de cerrar la planta, el Sr. Smith, el director ejecutivo y otros funcionarios de la compañía señalaron una medida electoral estatal de 2018, la Proposición 12, que requiere que la carne de cerdo vendida en el estado provenga de cerdos reproductores alojados en espacios que permitan que se muevan más libremente.

La medida aún no se aplica y enfrenta un desafío ante la Corte Suprema de EE. UU. este otoño. Si no se anula, la ley se aplicará incluso a la carne empacada fuera del estado, la forma en que Smithfield ahora planea abastecer el mercado local, pero los funcionarios de la compañía dicen que, en cualquier caso, su aprobación refleja un clima inhóspito para la producción de carne de cerdo en California.

A veces, las pasiones se han disparado fuera de la planta, ya que los activistas por los derechos de los animales han condenado el confinamiento y el trato de los cerdos que se sacrifican en el interior. Los manifestantes dieron serenatas y proporcionaron agua a los cerdos cuyos hocicos sobresalían de los listones de los camiones que llegaban.

Además de sus objeciones a la Proposición 12, Smithfield sostiene que el costo de los servicios públicos es casi cuatro veces más alto por cabeza para producir carne de cerdo en California que en las otras 45 plantas de la compañía en todo el país, aunque se negó a decir cómo llegó a esa cifra. estimar.

John Grant, presidente de United Food and Commercial Workers Local 770, que representa a la Sra. Robles y otros trabajadores de la planta, dijo que Smithfield anunció el cierre justo cuando las partes iban a comenzar a negociar un nuevo contrato.

“Un golpe total en el estómago y, francamente, un shock”, dijo Grant, quien trabajó en la planta en la década de 1970.

Dijo que los aumentos salariales eran una prioridad para el sindicato al iniciar las negociaciones. La compañía ha ofrecido un bono de $7500 a los empleados que se queden hasta el cierre y ha aumentado el salario por hora, que anteriormente era de $19,10 en la parte superior de la escala, a $23,10. (La tasa en las plantas sindicalizadas del Medio Oeste de la compañía sigue siendo un poco más alta).

Pero Grant dijo que el cierre de la fábrica fue una afrenta a sus miembros, quienes trabajaron duro durante la pandemia como trabajadores esenciales. Smithfield fue multado con casi $60,000 por los reguladores de California en 2020 por no tomar las medidas adecuadas para proteger a los trabajadores de contraer coronavirus.

“Después de todo lo que los empleados han hecho durante la pandemia, ¿ahora van a huir de repente? Están destruyendo vidas”, dijo el Sr. Grant, y agregó que el sindicato está trabajando para encontrar nuevos trabajos para los trabajadores y espera ayudar a encontrar un comprador para la planta.

Karen Chapple, profesora de planificación urbana y regional en la Universidad de California, Berkeley, dijo que el cierre era un ejemplo de “la tendencia más amplia de desindustrialización” en áreas como Los Ángeles. “Probablemente no tenga sentido estar aquí desde una perspectiva de eficiencia”, dijo. “Es el final de un largo éxodo”.

De hecho, la cantidad de empleos en la fabricación de alimentos en el condado de Los Ángeles ha disminuido un 6 por ciento desde 2017, según datos estatales.

Y a medida que se eliminan esos puestos de trabajo, los trabajadores como la Sra. Robles se preguntan qué vendrá después.

Más del 80 por ciento de los empleados de la planta de Smithfield son latinos, una mezcla de inmigrantes y nativos de primera generación. La mayoría tiene más de 50 años. La seguridad y los beneficios han mantenido a las personas en sus trabajos, dicen los líderes sindicales, pero la naturaleza del trabajo ha dificultado el reclutamiento de trabajadores más jóvenes que tienen mejores alternativas.

En una mañana nublada reciente, el aire en Vernon estaba denso con el olor a amoníaco. Trabajadores con máscaras quirúrgicas y gafas protectoras y cascos entraron a la planta. El sonido de las carretillas elevadoras zumbaba más allá de una valla alta.

Grandes almacenes se alinean en las calles de la zona. Algunos se sientan vacantes; otros producen productos horneados y dulces locales al por mayor.

La Sra. Robles comenzó en la planta de Smithfield hace cuatro años. Durante más de dos décadas fue propietaria de un pequeño negocio de venta de productos agrícolas en el centro de Los Ángeles. Amaba su trabajo, pero cuando su hermano murió en 2018, necesitaba dinero para honrar su deseo de que su cuerpo fuera enviado desde el sur de California a Colima, México, su ciudad natal. Vendió el negocio por un par de miles de dólares, luego comenzó en la fábrica, ganando $14 por hora.

“Estaba orgullosa”, dijo, recordando los primeros meses en su nuevo trabajo.

La Sra. Robles es la única proveedora de su familia. Su esposo tiene varias complicaciones de salud, incluido sobrevivir a un ataque al corazón en los últimos meses, por lo que ahora ella asume el pago de la hipoteca de $2,000 por su casa en el vecindario de Watts en Los Ángeles. A veces, su hijo de 20 años, que recientemente comenzó a trabajar en la planta, ayuda con los gastos.

“Pero esta es mi responsabilidad, está en mí proporcionar”, dijo.

La Sra. Robles ha recitado durante mucho tiempo el Padrenuestro todas las noches antes de acostarse, y ahora a menudo se encuentra repitiéndolo a lo largo del día para fortalecerse.

“Nos están echando sin respuestas”, dijo.

Otros trabajadores, como Mario Meléndez, de 67 años, quien ha trabajado en la planta durante una década, comparte ese sentimiento de desamor.

Es un honor saber que su trabajo ayuda a alimentar a las personas en todo el sur de California, dijo, especialmente durante las festividades, cuando las costillas, el jamón y los hot dogs de la fábrica serán parte de las celebraciones de la gente.

Pero la fábrica también es un lugar donde contrajo coronavirus, que se lo transmitió a su hermano, quien murió a causa del virus, al igual que su madre. Estaba devastado.

“Un shock terrible”, dijo Meléndez, quien dice que se siente traicionado por la empresa.

También Leo Velásquez.

Comenzó en el turno de noche en 1990, ganando $7 por hora para empacar y sellar tocino. Unos años más tarde, pasó a los días, trabajando turnos de 10 horas.

“Le he dado mi vida a este lugar”, dijo Velásquez, de 62 años.

Con los años, su cuerpo comenzó a desgastarse. En 2014, se sometió a una cirugía de reemplazo de hombro. Aún así, esperaba continuar en la fábrica hasta que estuviera listo para jubilarse.

“Eso no va a suceder”, dijo. “A dónde voy desde aquí, no lo sé”.

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