Residentes de Nuevo México se preparan para condiciones extremas de incendios forestales

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LAS VEGAS, Nuevo México, EE.UU. (AP) — Los fuertes y rápidos vientos complicaron el trabajo de los bomberos en el noreste de Nuevo México el domingo mientras luchaban contra dos grandes incendios, aunque el principal centro de población de la zona rural parecía estar finalmente a salvo del peor peligro.

“Ha sido un día desafiante. Los vientos se han levantado; no han cedido”, dijo el portavoz de los bomberos Todd Abel el domingo por la noche.

La ciudad más grande del área rural, Las Vegas, Nuevo México, con una población de 13,000 habitantes, se encuentra en el extremo este del área del incendio y parecía segura por ahora gracias a las líneas de fuego excavadas con excavadoras y otros preparativos durante la última semana. Pero los bordes norte y sur del incendio aún estaban resultando difíciles de contener para los bomberos, particularmente dados los vientos de hasta 50 millas por hora (80 kilómetros por hora), dijo Abel.

El perímetro del incendio se extendía más de 96 kilómetros (60 millas) desde Las Vegas, Nuevo México, en el flanco sureste hasta cerca de Holbrook, a unos 80 kilómetros (50 millas) al sur de la línea de Colorado. El Centro Nacional Interagencial de Bomberos dijo el domingo temprano que más de 20,000 estructuras seguían amenazadas por el fuego, que destruyó unas 300 residencias en las últimas dos semanas. El centro de bomberos dijo que no se esperaba una contención total hasta finales de julio.

Se esperaba que los vientos feroces continuaran con poco descanso el domingo por la noche y al menos hasta el lunes. Los vientos fuertes y racheados son, en muchos sentidos, la peor pesadilla de los bomberos, especialmente en condiciones tan cálidas y secas como las que han estado luchando las cuadrillas en el suroeste desde principios de abril.

Además de avivar y propagar las llamas, esos vientos aterrizan aviones cisterna y aviones ligeros que pueden arrojar agua directamente sobre el fuego o colocar retardante delante de su camino para permitir que las excavadoras y el personal de tierra excaven cortafuegos en lugares donde no hay carreteras o caminos que puede ayudar a detener la progresión de las llamas.

En condiciones extremas, como las de Nuevo México, incluso los helicópteros que normalmente pueden elevarse en el aire, al menos durante las primeras horas de la mañana antes de que los vientos comiencen a levantarse por la tarde, están en tierra. Eso significa que no pueden recopilar inteligencia sobre los desarrollos de la noche a la mañana críticos para hacer nuevos planes de ataque o realizar nuevos pedidos de bomberos, motores y más aviones de toda la región, donde la demanda crece exponencialmente a medida que se acerca el verano y comienza la temporada de incendios más tradicional.

Los aviones pudieron volar el domingo temprano, pero quedaron en tierra a primera hora de la tarde, dijo Abel.

“No es bueno, obviamente; quita una herramienta de nuestra caja de herramientas, pero no vamos a parar”, dijo el portavoz de bomberos Ryan Berlin.

Los bomberos se prepararon para proteger los hogares si fuera necesario en varias otras comunidades rurales a lo largo de la carretera estatal que conecta Las Vegas con Taos, una pequeña comunidad popular para actividades recreativas al aire libre como esquiar. Los funcionarios instaron repetidamente a las personas a evacuar si se les ha dicho que lo hagan.

“Es una pelea de perros, amigos”, dijo el domingo por la noche el portavoz de los bomberos, Bill Morse.

Hasta la madrugada del domingo, el mayor incendio al noreste de Santa Fe había crecido a un área de más del doble del tamaño de Filadelfia. Miles de residentes se han visto obligados a huir de sus hogares.

Por ahora, la ciudad de Las Vegas parece estar a salvo, dijo Berlin. Algunos vecinos de la zona pudieron regresar a sus casas el sábado y algunas tiendas y restaurantes habían reabierto.

“Incluso comenzamos a repoblar una sección de la ciudad”, dijo. “Nuestra preocupación en este momento está en la parte suroeste del incendio que el viento nos está ayudando, más o menos, porque está devolviendo las llamas al fuego. «

Pero Wendy Mason, de la División Forestal de Nuevo México, advirtió que “de ninguna manera” nadie está “fuera de peligro potencial”.

“El hecho de que los vientos vengan de una dirección no significa que no puedan cambiar de dirección, por lo que es mejor estar preparado y tener residentes listos para partir”, dijo.

En todo el país, se han quemado cerca de 2,000 millas cuadradas (5,180 kilómetros cuadrados) en lo que va del año, siendo 2018 la última vez que se reportaron tantos incendios en este momento, según el Centro Nacional Interagencial de Bomberos. Y las predicciones para el resto de la primavera no son un buen augurio para Occidente, donde la sequía a largo plazo y las temperaturas más cálidas provocadas por el cambio climático se han combinado para empeorar la amenaza de incendios forestales.

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Sonner informó desde Reno, Nevada. La reportera de Associated Press Kathleen Ronayne contribuyó desde Sacramento, California.

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