Se revela el vínculo directo del nervio vago con los centros de aprendizaje del cerebro

Investigadores del Campus Médico Anschutz de la Universidad de Colorado han demostrado un vínculo directo entre la estimulación del nervio vago y su conexión con los centros de aprendizaje del cerebro. El descubrimiento puede conducir a tratamientos que mejorarán la retención cognitiva tanto en sistemas nerviosos sanos como lesionados.

El estudio fue publicado la semana pasada en la revista Neurona.

“Llegamos a la conclusión de que existe una conexión directa entre el nervio vago, el sistema colinérgico que regula ciertos aspectos de la función cerebral y las neuronas de la corteza motora que son esenciales para aprender nuevas habilidades”, dijo Cristin Welle, PhD, autora principal del artículo y vicepresidente de investigación del Departamento de Neurocirugía de la Facultad de Medicina de la Universidad de Colorado. “Esto podría brindar esperanza a los pacientes con una variedad de deficiencias motoras y cognitivas, y algún día ayudar a las personas sanas a aprender nuevas habilidades más rápido”.

Los investigadores enseñaron a ratones sanos una tarea que normalmente es difícil de ver si podría ayudar a mejorar el aprendizaje. Descubrieron que estimular el nervio vago durante el proceso les ayudó a aprender la tarea mucho más rápido y lograr un mayor nivel de rendimiento. Esto demostró que la estimulación del nervio vago puede aumentar el aprendizaje en un sistema nervioso saludable.

El nervio vago es crítico porque regula las funciones de los órganos internos como la digestión, el ritmo cardíaco y la respiración. También ayuda a controlar acciones reflejas como toser, tragar y estornudar.

Esperanza de un mejor tratamiento de los sistemas nerviosos dañados

El estudio también reveló una conexión directa entre el nervio vago y el sistema colinérgico que es esencial para el aprendizaje y la atención. Cada vez que se estimuló el nervio vago, los investigadores pudieron observar las neuronas que controlan el aprendizaje activadas dentro del sistema colinérgico. El daño a este sistema se ha relacionado con la enfermedad de Alzheimer, la enfermedad de Parkinson y otras afecciones motoras y cognitivas. Ahora que esta conexión se ha establecido en sistemas nerviosos sanos, Welle dijo que podría conducir a mejores opciones de tratamiento para aquellos cuyos sistemas se han dañado.

“La idea de poder mover el cerebro a un estado en el que pueda aprender cosas nuevas es importante para cualquier trastorno que tenga deficiencias motoras o cognitivas”, dijo. “Nuestra esperanza es que la estimulación del nervio vago pueda combinarse con la rehabilitación continua de los trastornos de los pacientes que se están recuperando de un accidente cerebrovascular, lesión cerebral traumática, trastorno de estrés postraumático u otras afecciones”.

Además del estudio, Welle y su equipo solicitaron una subvención que les permitiría usar un dispositivo no invasivo para estimular el nervio vago para tratar a pacientes con esclerosis múltiple que han desarrollado déficit de movimiento. También espera que este dispositivo eventualmente pueda ayudar a las personas sanas a aprender nuevas habilidades más rápido.

“Creo que existe un gran potencial sin explotar en el uso de la estimulación del nervio vago para ayudar al cerebro a curarse a sí mismo”, dijo. “Al continuar investigándolo, finalmente podemos optimizar la recuperación del paciente y abrir nuevas puertas para el aprendizaje”.

Referencia: Bowles S, Hickman J, Peng X, et al. La estimulación del nervio vago impulsa la modulación selectiva del circuito a través del refuerzo colinérgico. Neurona. 2022;0(0). hacer: 10.1016/j.neurona.2022.06.017

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