Sierra Nevada elige el futuro cohete Vulcano para volar su mini-avión espacial en órbita

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La empresa espacial privada Sierra Nevada Corporation anunció hoy que su mini-avión espacial, el Dream Chaser, se lanzará en órbita sobre el futuro cohete Vulcan Centaur de la United Launch Alliance. Dream Chaser aún no ha visto el espacio, pero una vez que esté operativo, ayudará a transportar cargamentos y experimentos científicos a los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional entre 2021 y 2024.

Sierra Nevada Corporation (SNC) es una de las tres compañías encargadas por la NASA de lanzar periódicamente a la ISS para asegurarse de que la estación esté completamente abastecida con suministros. Las misiones de carga son parte del Programa de Servicios de Reabastecimiento Comercial de la NASA, una de las pocas iniciativas en la agencia espacial que está destinada a descargar el transporte espacial a la industria aeroespacial privada. Las otras dos compañías en el programa, SpaceX y Northrop Grumman, ya han estado lanzando carga a la estación desde 2012, gracias a una ronda inicial de contratos. Pero la NASA otorgó una segunda ronda de contratos en 2016, agregando SNC al grupo de proveedores.

En desarrollo desde 2004, el Dream Chaser se parece mucho a un transbordador espacial en miniatura. El plan es que el avión espacial vuele en órbita verticalmente sobre un cohete y luego se encuentre con la EEI. Los astronautas a bordo de la estación utilizarán el brazo robótico para agarrar el avión espacial y colocarlo en un puerto de atraque disponible. Una vez que se haya descargado toda la carga que transporta y se complete la misión, Dream Chaser se separará de la EEI y luego volverá a entrar en la atmósfera de la Tierra. A diferencia de otras cápsulas espaciales que usan paracaídas para aterrizar, Dream Chaser aterrizará de manera similar a un avión, deslizándose horizontalmente sobre una pista.

"Realmente ofrece una capacidad única, diferente a cualquier otra cosa disponible en el mundo hoy y en el futuro previsible", dijo el CEO de SNC, Fatih Ozmen, durante una conferencia de prensa anunciando la selección de Vulcan.


Imagen: ULA

Originalmente, la compañía preveía lanzar el Dream Chaser en el Atlas V de ULA para transportar astronautas hacia y desde la EEI para la NASA, y el equipo incluso recibió fondos iniciales de desarrollo de la agencia espacial para trabajar en un vehículo tripulado. Pero la NASA finalmente otorgó contratos a SpaceX y Boeing para enviar humanos a la estación espacial. Entonces SNC decidió reelaborar el Dream Chaser para transportar carga, y la compañía ahora tiene la tarea de lanzar un total de 12,000 libras de carga en un mínimo de seis misiones de suministro para la NASA. La compañía sostiene que todavía existe la posibilidad de volar personas en Dream Chaser en el futuro.

De hecho, SNC sostiene que el Dream Chaser de carga podría transportar personas si fuera absolutamente necesario, ya que cuenta con algunos sistemas de control de temperatura y soporte vital. "En realidad, incluso en una emergencia hoy en día, podrías derribar a la gente si fuera necesario", dijo John Curry, director del programa para las misiones de carga de Dream Chaser, en la conferencia de prensa. "No digo que la NASA nos haya pedido que hagamos eso. Solo digo que la capacidad está ahí. Así que el puente a un vehículo tripulado no está tan lejos ".

SNC tiene otros planes para su Dream Chaser, incluido el lanzamiento de cargas internacionales al espacio para las Naciones Unidas a partir de 2021. Pero todavía queda mucho trabajo por hacer antes de que Dream Chaser se dispare hacia arriba en un cohete Vulcano. Por un lado, el Vulcano tiene que comenzar a volar primero. ULA ya comenzó a doblar metal para el cohete, que se deriva del cohete Atlas V ya operativo de la compañía. Pero se supone que el primer vuelo no tendrá lugar hasta 2021. Dream Chaser volará en el segundo vuelo del Vulcan.

"Desde el primer momento en que lo vi, he sido fanático, partidario y animador de este increíble vehículo", dijo el CEO de ULA, Tory Bruno, durante la conferencia de prensa de hoy. "Y así poder hacer el debut comercial de Vulcan con este bloque de misiones debajo de un Dream Chaser es realmente emocionante".

Mientras tanto, SNC ha estado haciendo pruebas en el Dream Chaser, y realizó el segundo vuelo libre del vehículo en 2017, demostrando que el avión espacial puede aterrizar con éxito desde una altitud súper alta. El vuelo tuvo mucho más éxito que la primera prueba en 2013 cuando el tren de aterrizaje del vehículo falló y provocó que el avión espacial se deslizara de la pista al aterrizar. Se han programado más pruebas para los próximos años a medida que SNC se prepara para el primer lanzamiento de Dream Chaser.

Actualización 14 de agosto, 3:15 PM ET: Este artículo se actualizó para incluir información adicional de una conferencia de prensa de SNC.

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