Sin los peregrinos del Camino, los pueblos rurales del noroeste de España “no tendrían razón de existir”

En medio de los vastos campos de cereales de España, una iglesia medieval vigila el puñado de casas de adobe donde viven unas 50 personas, y el doble de viajeros a lo largo del Camino de Santiago pasarán la noche este verano.

En el noroeste de España, Terradillos de los Templarios, y docenas de pueblos similares, se construyeron para albergar a los peregrinos medievales que recorrían la ruta de 800 kilómetros a través del país hasta la tumba del apóstol Santiago en Santiago de Compostela.

Pueblos vacíos sin peregrinos

Nuria Quintana, que dirige uno de los dos albergues de peregrinos de Terradillos, dijo que los caminantes de hoy los están salvando de desaparecer.

“Esta es la vida de los pueblos”, dijo la Sra. Quintana. “En invierno, cuando no pasan peregrinos, puedes caminar por el pueblo 200 veces y no ver a nadie”.

En este pequeño asentamiento, que recibió su nombre de una orden de caballería medieval que protegía a los peregrinos, el regreso de los viajeros del Camino está ayudando a restaurar el sustento y la vitalidad de los pueblos que perdían constantemente puestos de trabajo, población y tejido social.

Peregrinos cruzan un puente durante una etapa del Camino de Santiago. (AP: Alvaro Barrientos)

Raúl Castillo patrulla las carreteras y pueblos de España como agente de la Guardia Civil.

“Si no fuera por el Camino, no habría ni un café abierto”, dijo.

“Y el bar es donde la gente se reúne.

Niños y adultos se inclinan sobre un bar en el norte de España, niños pequeños sentados en taburetes de bistró
Raúl Castillo dice que los peregrinos del Camino suelen reunirse en el bar. (AP: Alvaro Barrientos)

Desde las montañas de los Pirineos en la frontera de España con Francia, a través de cientos de kilómetros de llanuras tostadas por el sol hasta las colinas cubiertas de niebla de Galicia y hasta el Océano Atlántico, las ciudades de agricultores y ganaderos que alguna vez fueron prósperas comenzaron a sufrir una hemorragia en sus poblaciones en las últimas décadas.

La mecanización redujo drásticamente la necesidad de trabajadores agrícolas. A medida que los jóvenes se mudaron, las tiendas y los cafés cerraron.

A menudo, también lo hacían las grandes iglesias que estaban llenas de obras de arte de valor incalculable, la herencia de los artistas medievales y renacentistas traídos por los burgueses de las ciudades prósperas.

Sin embargo, a partir de la década de 1990, el Camino recuperó popularidad internacional, con decenas de miles de visitantes caminando y andando en bicicleta durante todo el año.

Después de una fuerte caída en medio de la pandemia de COVID-19, las cosas ahora están mejorando, con más de 25,000 visitantes solo en mayo en la ruta más tradicional, el Camino Francés.

Julia Pavon es historiadora en la Universidad de Navarra en Pamplona.

Dado que los visitantes diarios superan diez veces a los residentes en las aldeas más pequeñas, su impacto es enorme.

Óscar Tardajos nació en una finca del Camino.

Durante 33 años, ha administrado un hotel y restaurante en Castrojeriz, un pueblo de colinas con edificios de piedra que fue un centro del comercio de lana hace siglos, cuando se construyeron sus media docena de iglesias.

Un hombre mayor toca la guitarra con sus vecinos de Villarmertero sentado frente a un edificio de paredes amarillas
El profesor Melchor Fernández dice que los peregrinos ayudan a impulsar la economía local. (AP: Alvaro Barrientos)

Los peregrinos compran localmente

Melchor Fernández, profesor de economía de la Universidad de Santiago de Compostela, dijo que la carretera ayuda a crear puestos de trabajo y mantener el patrimonio cultural de la zona.

“Ha frenado la despoblación que es un 30% mayor en los pueblos gallegos fuera del Camino”, afirma el profesor Fernández.

Si bien la mayoría de los peregrinos gastan solo alrededor de 50 euros ($ 76 AUD) por día, se mantiene local.

“El pan del bocadillo del peregrino no es Bimbo”, dijo en referencia a la multinacional.

Según la panadera Conchi Sagardía de Cirauqui, un pueblo en lo alto de una colina en Navarra, su única panadería sobrevivió porque decenas de peregrinos pasan por allí todos los días.

Además de los romeros, los principales clientes de estas tiendas son los ancianos de los pueblos, donde viven pocos adultos jóvenes.

Lourdes González, una paraguaya que durante 10 años ha sido propietaria del café en Redecilla del Camino, dijo que se había convertido en algo así como un espectáculo.

“En el verano, las abuelas se sientan a lo largo del Camino para ver pasar a los peregrinos”, dijo la Sra. González.

La comercialización preocupa a los locales

Su preocupación, ampliamente compartida a lo largo de la ruta, es cómo mantener vivo ese espíritu peregrino único a medida que la popularidad del Camino conduce a una mayor comercialización.

Se ha vuelto más común que las flechas amarillas de la firma lleven a bares o negocios de masajes de pies en lugar del Camino.

Recientemente, en la localidad de Tardajos, Esteban Velasco, un pastor jubilado, se paró en un cruce de caminos señalando la ruta correcta a los peregrinos.

Jesús Aguirre es el presidente de la Asociación de Amigos del Camino de Santiago en la provincia de Burgos.

Un cartel amarillo en una pared señala a los excursionistas que peregrinan por el Camino en la dirección correcta
Lourdes González está preocupada por la comercialización en la vía popular. (AP: Alvaro Barrientos)

“Uno puede hacerlo por diferentes razones, pero sigues imbuyéndote de otra cosa”.

Para muchos, esa es una búsqueda espiritual o religiosa.

El incentivo de mantener las iglesias abiertas para los peregrinos también revitaliza las parroquias en una España que se seculariza rápidamente.

La iglesia de Santa María en Los Arcos, de 900 años de antigüedad, es una de las más magníficas de los pueblos del Camino, con un campanario altísimo y un retablo intrincadamente esculpido.

El reverendo Andrés Lacarra dijo que los peregrinos a menudo duplican el número de asistentes a las misas entre semana.

En Hontanas, un grupo de casas de piedra que aparecen repentinamente en una hondonada después de una caminata por las llanuras abiertas de Castilla, solo hay misa dominical, que suele ser el caso cuando un sacerdote cubre varias parroquias.

Sin embargo, esta semana, las campanas de la iglesia repicaron con entusiasmo y el padre Jihwan Cho, un sacerdote de Toronto en su segunda peregrinación, se estaba preparando para celebrar la Eucaristía.

Un hombre vestido con tirantes sobre los pantalones y una camisa blanca sostiene un largo panfleto con sellos multicolores.
Un viajero estadounidense muestra su pasaporte de Santiago durante una etapa del Camino de Santiago. (AP: Alvaro Barrientos)

Peregrinos internacionales como el padre Cho están haciendo que algunos pueblos sean cada vez más cosmopolitas.

En Sahagún, la profesora de inglés instruye a la hija de Nuria Quintana ya sus compañeros de clase para que sigan a los peregrinos y practiquen su idioma.

César Acero, quien abrió un albergue y restaurante en la pequeña Calzadilla de la Cueza en 1990, dijo: “La gente se ha vuelto más sociable”.

Loly Valcárcel, propietaria de una pizzería en Sarria, dijo que cuando era niña “nunca vio todas las nacionalidades” que se ven ahora.

El suyo es uno de los pueblos más concurridos del Camino porque está justo más allá de la distancia necesaria para obtener un “certificado” de finalización en Santiago.

Un paddock teñido de amarillo en el norte de españa con un rebaño de ovejas en un día de cielo azul
La mecanización redujo drásticamente la necesidad de trabajadores agrícolas en las últimas décadas.(AP: Alvaro Barrientos)

Son muchos menos los peregrinos que recorren la antigua calzada romana de Calzadilla de los Hermanillos donde, de niña, Gemma Herreros ayudaba a alimentar las ovejas que su familia cuidó durante generaciones.

Herreros administra un bed and breakfast con su esposo cubano, un ex peregrino, cerca del museo al aire libre de la ciudad que retrata la historia del antiguo camino.

Espera que el pueblo siga prosperando, pero sin perder por completo la “libertad y solidaridad absolutas” de su infancia.

En Hornillos del Camino, un pueblo de una sola calle de casas de piedra color miel, Mari Carmen Rodríguez comparte esperanzas similares.

Un puñado de peregrinos pasaba por allí cuando era pequeña.

Ahora, “la cantidad de gente casi te da miedo salir a la calle”, dijo mientras salía de su restaurante para comprar pescado en un camión, un relleno común para las tiendas de comestibles en muchos de los pueblos.

punto de acceso

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