sindical y funcionarios prometen luchar contra el cierre de la planta siderúrgica de Granite City | Negocio local

CIUDAD DE GRANITO — Los funcionarios sindicales y los líderes regionales prometieron el miércoles luchar contra el cierre de una planta siderúrgica centenaria aquí, en la mira de una empresa que cambia de marcha.

El propietario de la planta, US Steel Corp., con sede en Pittsburgh, dijo esta semana que está trabajando en planes para vender partes clave de Granite City Works a SunCoke Energy, con sede en Chicago, y poner fin a la fabricación de acero a fines de 2024. Se eliminarían casi 1,000 empleos.

US Steel dijo que continuaría acabando el acero en la planta, y SunCoke planea convertir los altos hornos de la instalación en una operación de “arrabio” de 2 millones de toneladas que produce los bloques de construcción para la fabricación de acero en otras instalaciones de la compañía. Pero eso solo sostendrá alrededor de un tercio de la fuerza laboral actual.

Dan Simmons, presidente del capítulo local de United Steelworkers, calificó la decisión de traición.

“Hoy, Granite City Works es una operación siderúrgica viable y rentable”, dijo Simmons en un comunicado. “Sin embargo, en la búsqueda de la codicia financiera, USS planea dar la espalda tanto a los trabajadores siderúrgicos calificados y trabajadores que han hecho que esta empresa tenga éxito como a la comunidad que la ha sostenido”.

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Los funcionarios se comprometieron a luchar contra la pérdida de los puestos de trabajo. “Granite City es una ciudad de luchadores, y estamos poniendo nuestros patos en fila para luchar contra esto”, dijo el alcalde Mike Parkinson.

Pero para la empresa, encaja con una estrategia de construir “mejor, no más grande”. US Steel, una de las empresas siderúrgicas más grandes del país, presentó la noticia a los inversionistas como la reutilización de una planta de carbón más antigua para alimentar su creciente flota de operaciones eléctricas más nuevas y más eficientes. Es un paso que los competidores ya han dado. “Es más seguro, más limpio y más barato”, dijo el analista de la industria siderúrgica Gordon Johnson, fundador de GLJ Research en Nueva York.

Ha habido una planta siderúrgica en Granite City por más tiempo que Granite City.

Los industriales de St. Louis que buscaban fabricar acero en terrenos baratos al otro lado del río abrieron la planta que se convertiría en Granite City Works en 1895, un año antes de que se incorporara la ciudad. Suministró láminas laminadas a una planta de estampación hermana.

A finales de la siguiente década, empleaba a más de 1000 personas y se había convertido en la piedra angular de una ciudad que se jactaba de tener conexiones con 10 líneas ferroviarias y se autodenominaba “La Ciudad de las Grandes Industrias”.

Pero cuando la competencia extranjera y el colapso de la demanda provocaron el colapso de la industria en las décadas de 1970 y 1980, Granite City lo acompañó. La fuerza laboral de la planta se redujo de un máximo de 5000 a mediados de la década de 1970 a 2800 a fines de 1982.

US Steel compró la operación en 2003 a National Steel en bancarrota y, cinco años más tarde, cerró la planta, lo que hizo que la ciudad se tambaleara. Los cafés vieron cómo sus pedidos para el almuerzo se agotaban. Los camiones que antes entraban y salían del molino desaparecieron. Miles de trabajadores inundaron la fila del paro. Volvieron al año siguiente, pero en 2015 volvió a pasar.

Cuando el expresidente Trump anunció nuevos impuestos a las importaciones en 2018 y US Steel reabrió una vez más, había esperanza de que los buenos tiempos habían vuelto. El mismo Trump vino a Granite City y entregó ese mismo mensaje.

“Estamos observando este de cerca, y está subiendo, Dave, solo subiendo”, dijo Trump al director ejecutivo de US Steel, David Burritt, quien se unió al presidente en el escenario durante su discurso.

Pero al año siguiente, US Steel gastó 700 millones de dólares para comprar una participación en la planta Big River Steel del noreste de Arkansas y sus hornos eléctricos más limpios y baratos, dando un paso al que una vez se resistió.

Los analistas le preguntaron a Burritt si la compra de Big River significaba que se avecinaba un cierre en Granite City. Llamó a sus sugerencias prematuras.

Pero el martes, la llamada se colgó y las preocupaciones comenzaron de nuevo.

“Estos muchachos ganan un buen salario”, dijo el alcalde Parkinson.

Craig McKey, vicepresidente del sindicato local, dijo que la última vez que el lugar cerró, la gente perdió sus autos y sus casas.

Parkinson dijo que está haciendo todo lo posible para evitar eso. Pasó la mañana yendo de una llamada telefónica a otra llamando a la compañía, a los funcionarios estatales y a la delegación del Congreso del estado en busca de ayuda.

La compañía ha intentado retirarse de Granite City antes, dijo, y aún no lo han logrado.

Pero a McKey, que ha trabajado en la planta durante más de 25 años, le preocupaba que esta vez pudiera ser el que lo hiciera.

“Temo lo peor”, dijo.

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