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Steve White, CEO de Harvest Health and Recreation, es Arizona

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Steve White recuerda haberle dicho a sus padres hace varios años su plan de dejar una exitosa carrera en derecho empresarial para lanzar una empresa de marihuana medicinal, que era, y sigue siendo, ilegal según la ley federal.

El graduado de la Universidad del Estado de Arizona en 1995 que nadó y jugó baloncesto en la Escuela Secundaria Corona Del Sol en Tempe tenía unos 30 años en ese momento. Los votantes de Arizona habían aprobado el uso médico. Se sentó con sus padres para una comida en el restaurante mexicano Abuelo en Chandler para darle la noticia.

"Aterrizó bien", dijo White a principios de este mes. "Me apoyaron. Pero creo que eso se debe en parte a que pensaron que el cannabis legal en Arizona no iba a ir a ninguna parte. De hecho, dijeron eso: no hay forma de que Arizona permita que esto despegue". "Bueno, ya veremos".

Harvest Health and Recreation Inc. se despegó.

El 11 de marzo, White anunció el mayor acuerdo legal en la industria del cannabis en los Estados Unidos: Harvest gastaría $ 850 millones para adquirir la empresa de marihuana con sede en Illinois, Verano Holdings.

La compañía combinada tendrá más licencias para operar en más estados que cualquier otra compañía estadounidense de cannabis, según la presentación dada a los analistas después del anuncio.

White, el fundador y CEO, apareció en la CNBC para hablar sobre el éxito de taquilla el día en que se anunció.

"Lo que planeamos hacer es desarrollar la huella minorista más grande, la plataforma minorista más grande de los Estados Unidos, y con esta adquisición creo que hemos logrado eso", dijo White a los periodistas en "Fast Money".

La entrevista de la televisión nacional fue un momento decisivo para White, de 45 años, quien convirtió a Harvest en un gigante multi-estatal que generaba más de $ 1 millón en ingresos cada 10 días a partir de septiembre. Se ha expandido desde entonces.

Harvest también es el jugador más grande en el mercado de Arizona con 16 licencias de dispensario aquí, suministradas principalmente por una granja en Camp Verde, según la compañía. Harvest tiene tiendas minoristas lucrativas en grandes mercados como California y Florida. Y eso es solo el comienzo.

Si el acuerdo de todas las acciones con Verano se cierra este año según lo planeado, Harvest tendrá licencias que le permitirán operar 123 sitios de venta minorista en 16 estados y territorios, así como instalaciones de producción para mantenerlos almacenados.

Blanco se reunió con La república de arizona Recientemente hablé sobre cómo comenzó en el negocio del cannabis y el crecimiento en la industria.

También está trabajando en una medida de votación para legalizar la droga más allá del uso médico en Arizona. Y habló sobre la oposición que verá el esfuerzo de los baluartes anti marihuana como la fiscal del condado de Yavapai, Sheila Polk.

"Todos se dan cuenta del desfile de cosas horribles que Sheila y otras personas como ella nos prometieron que ocurrirían", dijo sobre la marihuana medicinal. "Ninguno de ellos pasó".

Tomando un gran riesgo

White se especializó en ciencias políticas en la ASU y fue a la escuela de derecho en la Universidad de Washington y Lee en Virginia.

A su bufete de abogados, White Berberian, PLC, se le pidió que aceptara clientes que querían abrir un dispensario bajo la Ley de Marihuana Médica de Arizona, que fue aprobada por una mayoría de votantes en 2010. En cambio, White dejó de tomar clientes y lanzó el cannabis Negocios con amigos.

"Fue muy arriesgado", dijo. "Todo el mundo vio el potencial. Eso nunca ha sido un problema con el cannabis legal. El problema era el riesgo asociado. ¿El potencial supera el riesgo?"

En 2012, el entonces fiscal general de Arizona, Tom Horne, pidió a un tribunal estatal que declarara ilegales los dispensarios y evitara su apertura. Eso no paso.

Arizona tiene hoy 116 dispensarios operativos, y la mayoría recibió sus licencias estatales en 2012 o en el sorteo de seguimiento de licencias en 2016.

"Nuestro objetivo al comienzo de esto era ganar una licencia en Arizona", dijo White. "Entonces terminamos ganando dos en esa asignación inicial".

Harvest ganó licencias en el sur de Tempe y Springerville, una ciudad de unos 2,000 habitantes cerca de la frontera con Nuevo México. La compañía abrió una sucursal en el sur de Tempe en 2013 y después de tres años sin abrir en Springerville, mudó la otra licencia a Scottsdale, donde Harvest hizo un chapoteo con una tienda de $ 1 millón que la compañía facturó como el minorista más grande del estado en ese momento.

La cosecha ha seguido creciendo y siendo rentable desde entonces. Cuando la empresa salió a bolsa en noviembre, tuvo que presentar documentos financieros en la Bolsa de Valores de Canadá. Mostraron que Harvest tenía aproximadamente $ 3.6 millones en ganancias durante los primeros nueve meses de 2018. Ahora se negocia bajo el símbolo HARV.

El crecimiento en auge de Harvest ayudó a los padres de White a superar sus dudas iniciales sobre la industria.

"Son accionistas", dijo.

Semanas de 100 horas: 'Trabajar ahora, la vida después'.

Sentado en su oficina del segundo piso a lo largo del lago Tempe Town, White presenta una actitud solemne y elige sus palabras con cuidado. Pero también responde a casi todas las preguntas directamente.

Además de unas pocas plantas de interior falsas, las oficinas centrales de Harvest Office-Park y sus cubículos de trabajadores están casi desprovistos de decoración, y no dan ninguna indicación de que la empresa se dedique al cannabis.

Las cajas se apilan contra las paredes y se llenan con suministros de oficina, haciendo que parezca que los empleados se mudaron de la noche a la mañana. Han estado en el edificio desde enero.

White describe su vida personal así: "Yo trabajo mucho".

Él dice que sus semanas laborales regulares de 90 a 100 horas dejan poco tiempo para cualquier pasatiempo.

Pertenece a un gimnasio de cross-fit en Chandler, pero no llega tanto como le gustaría en estos días.

"Mi asistencia allí ha pasado de bastante buena a terrible", dijo.

Además de ser un atleta de secundaria, una búsqueda de República de arizona los archivos encontraron a White en la lista de "Holes in One" en 2000, lo que indica que obtuvo un as en el curso de Ken McDonald en Tempe. Su publicista confirmó el tiro de 161 yardas, pero agregó que la bola tuvo un rebote afortunado.

White tiene una taza de golf en su pequeña oficina, y casi ninguna otra decoración.

Dijo que no le preocupa mantener el llamado equilibrio entre trabajo y vida.

"Hay un dicho que dice que la forma en que logras un equilibrio entre la vida laboral y la personal es que trabajas ahora y la vida después", dijo.

White ha realizado varias entrevistas con los medios a lo largo de los años mientras construía su imperio del cannabis. En ocasiones, ha dicho que ayudar a los pacientes a acceder al cannabis es una parte satisfactoria de su trabajo, especialmente porque sabe sobre el dolor crónico de tres cirugías de espalda que tuvo a partir de los 13 años.

Las cirugías fueron necesarias para tratar una afección congénita llamada hemivertebrae, dijo.

"El médico dijo: 'Eres lo suficientemente alto. Esta cirugía va a atrofiar tu crecimiento' ', dijo White.

Se sometió a otra cirugía unos seis años más tarde y otra en sus primeros 30 años para tratar la enfermedad.

Pero mientras que las cirugías lo hicieron muy familiarizado con el dolor, y mientras dirige una importante compañía de cannabis, White se mostró reacio recientemente cuando se le preguntó por una publicación de marihuana sobre su producto favorito de cannabis.

"Tengo que defender el quinto", le dijo. AZMarijuana.com.

'El tamaño va a importar'

Hay una razón por la que White y el equipo de Harvest son adictos al trabajo. Se ven en una carrera contra el reloj.

El plan de juego para Harvest y otras compañías de cannabis de rápido crecimiento en los Estados Unidos es algo así: crece rápido ahora, mientras que la droga sigue siendo ilegal a nivel federal y las grandes corporaciones están al margen.

Eventualmente, cuando los estados suficientes legalicen el uso médico y / o recreativo, o se levante la prohibición federal, las grandes corporaciones entrarán en acción. Las compañías multinacionales se verán obligadas a comprar su camino en el mercado mediante la adquisición de las compañías de cannabis más grandes y mejores que Llegué temprano, como Harvest.

Al igual que muchos en la industria, White apenas reconoce la posibilidad de que los esfuerzos de legalización no tengan éxito continuo en todo el país.

Mientras que la mayoría de las personas se centran en la cantidad de estados que han autorizado el cannabis para fines médicos y recreativos, White y sus colegas observan lo contrario. Ven la oportunidad en los 17 estados que aún no permiten el uso médico y los 40 donde aún está prohibido el uso recreativo o "para uso adulto".

¿Es inevitable que Harvest algún día se venda a una gran corporación?

"Creo que ese es el escenario más probable", dijo White, aunque si la prohibición federal dura lo suficiente, dice que es posible que su compañía crezca tanto como para competir con las multinacionales.

"De cualquier manera, el tamaño va a importar", dijo White. "No importa el resultado, es importante ser grande".

Quien podría eventualmente ingresar al negocio de cannabis en los Estados Unidos es una fuente de especulación continua en la prensa de negocios. Las compañías que están detrás de la cerveza Corona, los cigarrillos Marlboro, las estaciones de servicio Circle K, además de las compañías farmacéuticas, reportan que están investigando la industria si no están invirtiendo directamente en el mercado canadiense legalizado.

"Creo que mucha gente de todas esas industrias diferentes, en algún momento, se esforzará por poseer activos en el cannabis de los Estados Unidos", dijo White.

Entonces, ¿cuál es la llamada más extraña que ha recibido White de una corporación interesada? Él se ríe.

"¡Oh, eso no te lo puedo decir!" Las risas blancas. "Ha habido llamadas sorprendentes. Grandes llamadas. Sorprendente, incluso".

El rápido crecimiento de la cosecha.

Harvest no es la única compañía con planes de ser el objetivo de adquisición más grande y mejor para una compra.

MedMen Enterprises de Los Ángeles, que cuenta con 1,000 empleados y operaciones en varios estados, incluyendo Arizona, anunció una fusión de $ 682 millones en octubre con PharmaCann, con sede en Chicago.

Curaleaf Holdings Inc., de Massachusetts, también opera en varios estados, incluido Arizona, y se jactó en la presentación de un inversionista en febrero de tener la mayor huella minorista en los EE. UU. Un publicista dice que la compañía debería tener 71 tiendas operativas antes de 2020.

El acuerdo de Harvest con Verano le permitirá superar a Curaleaf en ese sentido, aunque es probable que haya más adquisiciones en proceso para todos los competidores, lo que podría mantener la tabla de clasificación de las compañías más grandes en proceso.

White cita a un ex entrenador de baloncesto de la escuela secundaria con respecto a la ética de trabajo para mantenerse por delante de la competencia.

"Cuando no estás practicando, hay alguien afuera, y cuando te encuentras, él ganará", dice White. "Eso se aplica directamente al cannabis. Las oportunidades surgen tan rápidamente y si no estás involucrado, puedes perderlas fácilmente".

Así que la cosecha se mantiene ocupada.

En noviembre, el mismo mes en que la compañía salió a bolsa, adquirió una compañía con sede en Colorado que se especializa en la fabricación de productos de cannabis.

La cosecha ha estado en una lágrima desde entonces.

  • El 10 de diciembre, anunció un nuevo acuerdo de inversión en bienes raíces que puede financiar $ 100 millones en acuerdos de propiedad.
  • El 19 de diciembre, anunció que ha ganado más licencias, 21, que cualquier otra compañía en Pennsylvania,un mercado sólo médico como Arizona.
  • El 21 de diciembre ganó una de las dos codiciadas licencias emitidas para operar dispensarios médicos en Santa Mónica, California. Se permite el uso recreativo en ese estado, pero las ciudades tienen discreción sobre los dispensarios.
  • El 14 de enero ganó la licencia de procesamiento provisional en Ohio, donde tiene tres licencias para marihuana medicinal.
  • El 12 de febrero adquirió seis licencias adicionales de Arizona, lo que le da un total de 16, aunque no todas están abiertas.
  • El 12 de febrero abrió su primer dispensario en Florida después de adquirir San Felasco Nurseries Inc. por $ 66 millones y el potencial de abrir 30dispensarios medicos
  • El 14 de febrero anunció un acuerdo para adquirir Falcon International Corp., con sede en California, y sus 16 licencias.
  • El 11 de marzo, anunció el acuerdo por $ 850 millones para adquirir Verano.

Otra medida de la boleta de Arizona

White ha estado ayudando a escribir una iniciativa que los dueños de los dispensarios de cannabis de Arizona esperan colocar en la boleta electoral de 2020 que legalizará aún más la droga en el estado.

Un esfuerzo similar fracasó por poco en 2016.

White dijo que los dispensarios se están tomando su tiempo para tomar la medida correcta y abordar algunas de las principales preocupaciones de los oponentes, "sabiendo que hay ciertas personas en Arizona que van a ser ideológicamente opuestas al cannabis de uso adulto, sin importar cómo se haga, " él dijo.

Y tiene razón.

La fiscal del condado de Yavapai, Sheila Polk, la principal oponente de la despenalización de la marihuana en el estado, dijo durante una entrevista reciente con La república de arizona que tiene la intención de que su grupo, Arizonans for Responsable Drug Policy, luche y finalmente derrote cualquier medida en la boleta electoral que incremente el acceso al cannabis.

"Si los votantes entienden que la marihuana es dañina, que sus costos superan con creces los ingresos, entonces la rechazarán", dijo Polk.

Ella dijo que los daños de la marihuana se minimizan con frecuencia en los medios de comunicación tradicionales, lo que es perjudicial para los votantes.

"Si tuviéramos que deshacernos de las drogas, casi podríamos deshacernos del crimen, en mi opinión", dijo Polk.

Sin embargo, reconoció que su lado de la medida de la boleta tendrá que recaudar fondos sustanciales para luchar contra los bolsillos cada vez más profundos de la industria de la marihuana.

"No tenemos dinero", dijo Polk, "pero eso no significa que nos estamos rindiendo".

Su grupo recaudó y gastó más de $ 6 millones para derrotar una medida de balota recreativa de marihuana en 2016, y ella espera que regresen los mismos grupos que le dieron su dinero.

"Espero que las personas que se opusieron en 2016 estén tan comprometidas con mantener a Arizona como un estado saludable", dijo.

Polk criticó a las empresas que "ganan millones de dólares con un producto que es adictivo y dañino".

Polk habló el día después de que se anunció la fusión de Harvest, pero no hizo referencia a la compañía ni a White. Ella dijo que es posible reducir las sanciones penales por la droga sin autorizar negocios multimillonarios.

"Se puede despenalizar la marihuana sin tomar los pasos que la industria quiere que tomes", dijo Polk, y agregó que si bien no la respalda, es preferible la "marihuana comercial".

MÁS: La mayoría de los arizonenses apoya la legalización de la marihuana, según una encuesta

White dijo que previamente tenía opiniones similares a Polk con respecto a las drogas. Nunca ha conocido a Polk, y ve poco uso en llegar.

"Siempre digo que hay ciertas personas que no podemos cambiar lo que piensan", dijo. "Cuando los hechos no pueden cambiar la opinión de alguien, probablemente sea una buena idea dejar de proporcionarles hechos".

Entonces, ¿qué estado tiene el mejor modelo que puede seguir Arizona para una medida de boleta de uso para adultos?

"Todavía no lo sé", dijo White, y agregó que el programa médico de Arizona estaba bien diseñado.

Dijo que la percepción de los votantes del modelo de Colorado es que es demasiado liberal debido a la cantidad de tiendas minoristas en ese estado.

"Creo que la oposición … hizo un muy buen trabajo al convencer a la gente de que eso es algo malo", dijo. "Arizona estará un poco más controlado desde el inicio".

Sellando el megadeal de $ 850 millones.

Se espera que el exitoso acuerdo con Verano se cierre a fines de este año, en espera de la aprobación de los accionistas y la revisión por parte de la Bolsa de Valores de Canadá.

El acuerdo está financiado en su totalidad por acciones, y Harvest ofrece la emisión de acciones de su compañía por todas las acciones de Verano de propiedad privada. Las compañías acordaron una tarifa de $ 20 millones si una de ellas no cumple con su objetivo y el trato fracasa.

White seguirá siendo el CEO de la compañía. Pero dijo que Harvest tiene la intención de mantener a todos los empleados de Verano, incluidos los principales ejecutivos, porque la compañía los necesita para mantener su expansión y porque son tan ambiciosos como el equipo de Harvest.

Al igual que Harvest, Verano es una empresa de cannabis de varios estados que ha logrado obtener licencias otorgadas por el estado para administrar dispensarios, así como las granjas e instalaciones de procesamiento para fabricar una variedad de productos de cannabis.

Verano tiene 37 licencias minoristas en 10 estados y Puerto Rico, incluida una participación en nueve dispensarios de la marca Zen Leaf.

Los fundadores de Verano solicitaron su primera licencia en Chicago en 2014, pero el año pasado lanzaron un holding de capital privado, que posteriormente recaudó $ 120 millones en octubre para financiar sus expansiones.

Greg Miller, director ejecutivo del Instituto Nacional de Inversores de Cannabis en Baltimore, dijo que las fusiones como el acuerdo de Harvest-Verano se basan en los ingresos que se espera que las compañías vean en el futuro.

Su organización utiliza una variedad de modelos para estimar dichos valores, incluida una base de datos del precio promedio para adquirir una licencia en diferentes estados, la prevalencia del uso ilícito en dichos estados y la probabilidad política de aumentar el acceso a la droga.

"Los sumas lo mejor que puedas", dijo Miller. "Si obtienes una licencia en Utah, no vale tanto".

Dijo que si acaso, Verano podría haberse vendido un poco barato, una estrategia común para ayudar a la compañía en curso.

"En una fusión de acciones por acciones, todos los que acaban de vender Verano tienen un poderoso incentivo para que suban las acciones de Harvest", dijo.

Si esa era la estrategia, funcionaba. Las existencias de la cosecha cerraron a $ 8.59 por acción en la moneda canadiense el viernes anterior al anuncio, y ha sido superior a $ 12 por acción esta semana.

White dijo que las empresas son una buena opción.

"Tenemos que asegurarnos de que las personas que estamos adquiriendo tengan una cierta mentalidad", dijo. "Debes tener personas que sean competitivas, que sean autónomas, que trabajen duro y que estén dispuestas a trabajar en un área que aún no está tan estructurada como la empresa estadounidense normal".

George Archos, cofundador y director ejecutivo de Verano, dirige una cadena de restaurantes llamados Wildberry Cafe y Westwood Tavern, conocida por los grifos de cerveza en las mesas. White dijo que visitó uno de los restaurantes para familiarizarse con la sensibilidad comercial de Verano.

"Me di cuenta de que eran hombres que están aprovechando las oportunidades", dijo White. "Estos son hombres a los que no les importa mucho el estado. Solo los expertos de la industria realmente han oído hablar de ellos. No les importó".

Es importante destacar que, también son rentables, como la cosecha, dijo.

"Este va a ser fácil", dijo White. "Estos muchachos quieren ganar. Y ellos definen ganar de la misma manera que nosotros. Construimos un negocio. No una acción. No una máquina exagerada. Pero un negocio que es bueno para los fundamentos básicos".

Llegar al reportero Ryan Randazzo a ryanRandazzo@arizonarepublic.com o 602-444-4331. Síguelo en Twitter @UtilityReporter.

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