Tenemos cosas mucho peores sobre nuestras cabezas que la viruela del mono.

De acuerdo con la Sitio web de ProMEDMayo fue un mal mes para las enfermedades infecciosas, el sistema abierto de vigilancia más grande del mundo para informar brotes. Y eso no tiene nada que ver con la viruela del mono, que ahora es mucho pánico en Occidente. Hay cosas mucho peores circulando en el mundo. Algunos nuevos, mucho más inquietantes también. Pero, incluso después de la advertencia del coronavirus, todavía no parecemos entender lo que se cierne sobre nuestras cabezas. Y, sobre todo, parece que no entendemos, o no queremos enfrentarnos, qué debemos hacer para evitar una pandemia realmente grave.

En las últimas tres semanas, ha habido casi 100 casos y 18 muertes humanas por una rara enfermedad transmitida por garrapatas en Irak† se ha detectado un nuevo brote del virus del Ébola y más de 100 casos de peste bubónica en la República Democrática del Congo; y solo dos años después de que África fuera declarada libre de poliomielitis salvaje han surgido nuevos casos en Malawi y Mozambique† Una forma peligrosa de fiebre tifoidea está circulando en Nepal, India y China. Hay brotes alarmantes en varios continentes de enfermedades causadas por mosquitos, como la malaria, el dengue y el virus del Nilo Occidental.

En este contexto global, los brotes de viruela símica hasta ahora muy limitados que comenzaron a surgir durante el último mes, incluidos 6 casos en Bélgica, solo son notables porque se informaron en países ricos.

Las pandemias de animales también están en aumento. La peste porcina africana continúa azotando a los cerdos del mundo y se están propagando varios tipos de gripe aviar mortal o gripe aviar, lo que obliga a sacrificar a cientos de millones de aves de corral.

Los veterinarios y ecologistas también advirtieron este mes sobre misteriosas enfermedades fúngicas que se encuentran en los peces y la vida marina en Australia y países de Medio Oriente. así como enfermedades mortales en perros y otras mascotas..

No es casualidad que hayan surgido 335 nuevas enfermedades mortales desde 1940

Nos sentimos incómodos con los muchos miles de virus potencialmente mortales que circulan en otras especies, pero lo que es notable es que la mayoría de los virus que afectan a los humanos en la actualidad simplemente no se conocían hace ni siquiera 70 años. No solo los nuevos patógenos saltan cada vez más de los animales a los humanos, sino que un número cada vez mayor está relacionado con los cambios que estamos provocando como especie en el medio ambiente global y local. El cambio climático exacerbará la rápida propagación de virus y patógenos a medida que los humanos invaden el mundo natural.

No es casualidad que desde 1940 hayan surgido en todo el mundo 335 enfermedades nuevas y potencialmente mortales., en un momento en que la población humana se ha triplicado, el clima ha cambiado y se ha producido un aumento espectacular del consumo de carne. Los ecologistas de enfermedades dicen que nada aumenta más el riesgo de que un patógeno cruce de una especie a otra que la expansión descontrolada de la agricultura y la explotación humana de las especies silvestres.

Cuanto más han crecido los humanos y hemos invadido áreas silvestres o impuesto condiciones antinaturales a otras especies, más hemos creado el entorno ideal para que los virus y patógenos se propaguen, muten y se propaguen entre especies. VIH, ébola, fiebre de Lassa y viruela del mono en África; Sars y Covid-19 en China; chagas, machupo y hanta virus en América Latina; virus hendra en Australia; Mers en Arabia Saudita: todos se originaron en los últimos 75 años, durante una época en la que aceleramos la deforestación, nos mudamos a las ciudades, invadimos cada vez más los hábitats de los animales y creamos una economía global.

¿El mayor peligro? Una nueva gripe aviar

Lo más preocupante para los humanos no es la viruela del mono, la peste o incluso el ébola, que suenan peligrosos y exóticos, pero ahora son más o menos manejables con vacunas. Lo más preocupante es ahora la amenaza de una nueva gripe aviar, que es tan probable que provenga de una granja en Nueva York o dentro de la UE como de China o Bolivia. El pollo es ahora la carne más popular del mundo y decenas de millones de aves genéticamente idénticas propensas a enfermedades catastróficas, a menudo criadas en condiciones insalubres, pueden mezclarse con las aves silvestres. Es solo cuestión de décadas (en el mejor de los casos) antes de que se desarrolle una nueva cepa de gripe aviar altamente patógena que sea fácilmente transmisible entre humanos.

La historia muestra que cada 30 años se producen grandes pandemias de gripe con tasas de mortalidad muy altas, un promedio que actualmente superamos con creces. Si tenemos suerte, pronto encontraremos una vacuna para la siguiente y solo matará del 10 al 20 % de las personas que infecte. Si no tenemos suerte, podría ser tan transmisible como Omikron y tan mortal como el ébola, en cuyo caso sería esencialmente el fin del juego para gran parte de la humanidad y la economía global.

El cambio climático empeora aún más las cosas

Mientras tanto, el cambio climático está creando un mundo más cálido y eso tiene un impacto potencialmente catastrófico en las enfermedades. El calentamiento global está cambiando fundamentalmente el panorama de las enfermedades al obligar o permitir que las especies sobrevivan en nuevos lugares y se mezclen con otras. Los insectos ya matan a unas 700.000 personas al año, pero el calentamiento global permite que mosquitos, ácaros, pulgas, garrapatas y otros vectores prosperen en nuevas áreas, propagando el dengue, el chikungunya y otras enfermedades a elevaciones más altas o a climas que antes eran más fríos.

Los bacteriólogos canadienses han demostrado cómo los patógenos saltan más fácilmente a nuevos huéspedes susceptibles en tiempos de grandes cambios ambientales históricos, como ahora. Todo lo que necesitan es la capacidad de interactuar, y el calentamiento hace precisamente eso. Una vez que los patógenos se han expandido a nuevos huéspedes, es más probable que aparezcan nuevas variantes, cada una con nuevas capacidades infecciosas.

Así que la situación parece sombría. Pero la ciencia y las nuevas tecnologías se están poniendo al día con las vacunas para enfermedades raras y desatendidas, y la vigilancia global y la detección temprana de posibles contagios de virus en la naturaleza ya han mejorado significativamente.

La clave más importante para salvarnos de la próxima pandemia

Pero la clave principal para salvarnos de otra pandemia, y potencialmente mucho peor, radica en invertir fuertemente en los sistemas de salud pública en los países en desarrollo. Son la primera línea de defensa y asegurarse de que funcione es la precaución más segura para contener la enfermedad. La viruela del mono es un muy buen ejemplo de cómo todavía no la conseguimos.

El virus, descubierto hace cinco décadas en la República Democrática del Congo, causa una enfermedad leve en la mayoría de las personas, junto con ampollas que generalmente desaparecen en unas semanas. Es mucho menos transmisible que el coronavirus y mucho menos mortal que el ébola. Ya existe una vacuna eficaz.

Monkeypox ilustra perfectamente el doble rasero que tenemos cuando se trata de enfermedades: a nadie le importaba, incluidos los medios de comunicación, hasta que la gente en Occidente comenzó a enfermarse.

En las últimas dos semanas, los casos del virus transmitido por animales que se encuentran típicamente en África occidental y central han surgido en los Estados Unidos, Canadá, Australia, Israel y un número creciente de países europeos. “Nosotros” estábamos todos sorprendidos. A pesar de que varios países africanos han estado luchando contra los brotes en los últimos meses (y décadas).

(kg)

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