Tercera era de Google: ¿qué sigue ahora que Sundar Pichai es CEO de Alphabet?

La noticia de ayer de que Sundar Pichai está asumiendo el nuevo cargo de CEO de la empresa matriz de Google, Alphabet, no fue exactamente un anuncio del tipo "te derribó con una pluma".

En un sentido estrictamente técnico y definitorio, este es un momento de "cambio de era" porque hay un nuevo CEO para Alphabet. Larry Page y Sergey Brin, los fundadores de la compañía, están retrocediendo para administrar las cosas y cada vez que los fundadores cambian de trabajo, significa alguna cosa. Al llegar al azar un martes por la tarde, se sintió sorprendente y grande.

Pero también se sintió un poco como un no evento, solo una formalización de cómo las cosas han estado funcionando de todos modos. El consenso es que Page no ha estado haciendo la parte necesaria y pública de ser el CEO de Alphabet y quizás tampoco gran parte del trabajo no público. Entonces alguien necesita dirigir Alphabet, y Pichai es la opción obvia y constante.

Google me dice que Page y Brin continuarán como empleados de Alphabet: no se van a ir, solo están entregando las riendas. En su carta, escribieron:

Estamos profundamente comprometidos con Google y Alphabet a largo plazo, y seguiremos participando activamente como miembros de la Junta, accionistas y cofundadores. Además, planeamos continuar hablando con Sundar regularmente, especialmente sobre temas que nos apasionan.

Su caracterización de cómo se "involucrarán activamente como miembros de la Junta, accionistas y cofundadores" es una parte vital de la historia. Como Kara Swisher ha señalado repetidamente, retienen acciones especiales que controlan la compañía. Les da influencia no solo sobre Pichai sino también sobre el tablero en sí. Entonces, el círculo que debe cuadrar es que los cofundadores tienen un poder casi absoluto para hacer lo que quieran con la compañía, y que aparentemente no han estado haciendo mucho.

Esas no son ideas estrictamente contradictorias, sino ideas extrañamente ortogonales: Pichai está a cargo, pero no tiene el poder supremo. Page y Brin no están a cargo, pero controlan la compañía. Es una situación tan complicada como la estructura corporativa de Alphabet.

Alphabet se formó en 2015 como una extraña sociedad de cartera para Google, diseñada en parte para distanciar a varios proyectos favoritos de Page y Brin del negocio principal de Google. Fue entonces cuando Pichai fue puesto a cargo de Google como CEO. Desde entonces, creo que el mandato de Pichai ha estado marcado por algunas historias importantes que son realmente la misma historia: ha dedicado una gran parte de su tiempo a limpiar los desórdenes que resultaron de la cultura de Google hasta ese momento.

El ascenso de Pichai a través de las filas de Google fue bien merecido porque ha entregado buenos productos con calma y coherencia. Desde la primera barra de herramientas de Google hasta Chrome y las aplicaciones en línea de Google para ordenar sus esfuerzos de hardware dispersos, asumió constantemente más productos orientados al usuario de Google hasta que, finalmente, asumió el trabajo de CEO.

Todo lo que hizo Google fue innovador e inteligente, pero también sin dirección y sin pulir. El trabajo de Pichai era sacar los productos de Google de la versión beta permanente. Al mismo tiempo, ha tenido que asegurarse de que las tecnologías futuras, especialmente las basadas en inteligencia artificial, se conviertan en productos reales. Desde una perspectiva puramente de producto, que por supuesto incluye los productos publicitarios lucrativos que hacen que todo funcione, Pichai ha tenido mucho éxito.

Pichai no es un traje corporativo: Google sigue siendo Google y aún arrojará ideas extrañas y seguirá haciendo cosas extrañas a la web y Android todo el tiempo, pero en los últimos años ha faltado un sentido de dirección.

Estas distinciones son necesariamente arbitrarias, pero me parece útil dividir Google en tres épocas distintas. El primero son los primeros días de inicio desde el dormitorio de Stanford hasta que la "supervisión adulta" de Eric Schmidt llevó a Google a la OPV y a comprar YouTube y DoubleClick, aproximadamente de 1996 a 2007. El siguiente es el crecimiento monumental de Google en dispositivos móviles, anuncios, la web y todo lo demás que se te ocurra, aproximadamente del 2007 al 2015.

Veo la fundación de Alphabet en 2015 como un intento explícito de comenzar la tercera era de Google. Pero lo que realmente fue fue una crisis de mediana edad. La división de las divisiones experimentales en compañías separadas dentro de una corporación paraguas podría haber tenido sentido en teoría, pero en la práctica todos sabían la verdad: todo era Google y las llamadas "otras apuestas".

Realmente no comenzó la nueva era, es lo que estoy diciendo. Pero ahora que Pichai está ejecutando Alphabet oficialmente junto con (¿arriba? ¿Contiguo con?) Google, puede hacer el mismo trabajo de limpieza de productos para las compañías de Alphabet.

Es decir, si Page y Brin lo dejan. Prometieron "continuar hablando con Sundar regularmente, especialmente sobre temas que nos apasionan". Es algo a tener en cuenta en el futuro, pero tampoco es el trabajo más importante que Pichai tiene en este momento.

Su trabajo más importante aún se encuentra en Google, y no es solo limpiar los efectos de la cultura de Google en sus productos. En cambio, está estabilizando la cultura misma. Después de eso, está navegando por el nuevo mundo de regulación, antimonopolio, techlash y preocupaciones de privacidad bien justificadas de sus usuarios (también conocidos como todos los que se conectan).

La cultura interna de Google está cambiando rápidamente, y la lista de cómo los empleados comienzan a perder la fe no es corta. Está el desorden de James Damore, el Google Walkout que siguió a la revelación de los pagos de Andy Rubin, el reducido TGIF todas las reuniones de manos, y más recientemente las acusaciones de represalias de los empleados, solo por nombrar algunos grandes momentos fuera de mi cabeza.

Solo muchos de esos escándalos se pueden poner a los pies de la administración anterior de Google. Si solo pudiera elegir una falla importante de la tenencia de cuatro años de Pichai como CEO, sería la forma inadecuada y cada vez más antagónica en que la compañía está interactuando con sus empleados más activos políticamente.

Y las presiones externas sobre Google son igual de difíciles de navegar: en algún momento, el gobierno federal de los Estados Unidos actuará en conjunto y promulgará más regulaciones tecnológicas, o incluso acciones antimonopolio. La UE ya está allí en ambos frentes con el GDPR y las nuevas reglas sobre Android.

Si la primera era de Google estaba desarrollando la tecnología, y la segunda era creciendo a una escala masiva, la tercera era se enfrenta a los efectos de esa escala.

Ese cálculo no está sucediendo porque los fundadores formalizaron sus roles ya reducidos al entregar el título de CEO. Está sucediendo porque, tanto interna como externamente, no sabemos cómo tratar con una empresa tan grande y poderosa como Google. Solo sabemos que Page y Brin ya no son los que se dan cuenta de eso.

La tercera era de Google ya estaba aquí y lo ha estado por algún tiempo: el anuncio del CEO de ayer lo hizo oficial.


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