Tiburones con forma de mandíbula más grandes que un autobús escolar alguna vez vagaron por los mares, dándose un festín con enormes comidas.

Esta ilustración representa un tiburón Otodus megalodon de 16 metros.

JJ Giraldo/AP

Esta ilustración representa un tiburón Otodus megalodon de 16 metros.

Los tiburones de hoy no tienen nada que ver con sus primos antiguos. A tiburón gigante que vagaba por los océanos hace millones de años podría haber devorado a una criatura del tamaño de una orca en solo cinco mordiscos, sugiere una nueva investigación.

Para su estudio publicado el miércoles (hora de EE. UU.), investigadores usó evidencia fósil para crear un modelo 3D del megalodón, uno de los peces depredadores más grandes de todos los tiempos, y encontrar pistas sobre su vida.

Con unos 16 metros desde la nariz hasta la cola, el megalodón era más grande que un autobús escolar, según el estudio en la revista Science Advances. Eso es aproximadamente dos o tres veces el tamaño del gran tiburón blanco actual. La mandíbula abierta del megalodón le permitió alimentarse de otras criaturas grandes. Una vez que llenó su enorme estómago, podría vagar por los océanos durante meses, sugieren los investigadores.

El megalodón también era un gran nadador: su velocidad de crucero promedio era más rápida que la de los tiburones en la actualidad y podría haber migrado a través de múltiples océanos con facilidad, calcularon.

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“Sería un superdepredador dominando su ecosistema”, dijo el coautor John Hutchinson, que estudia la evolución del movimiento animal en el Royal Veterinary College de Inglaterra. “No hay nada que realmente lo iguale”.

Ha sido difícil para los científicos obtener una imagen clara del megalodóndijo la autora del estudio Catalina Pimiento, paleobióloga de la Universidad de Zúrich y la Universidad de Swansea en Gales.

El esqueleto está hecho de cartílago blando que no se fosiliza bien, dijo Pimiento. Entonces, los científicos utilizaron los pocos fósiles disponibles, incluida una rara colección de vértebras que ha estado en un museo de Bélgica desde la década de 1860.

Los investigadores también trajeron una mandíbula de dientes de megalodón, cada uno del tamaño de un puño humano, dijo Hutchinson. Los escaneos de los grandes tiburones blancos modernos ayudaron a desarrollar el resto.

Una imagen de una mandíbula reconstruida de Carcharocles megalodon.

Eric Zamora/AP

Una imagen de una mandíbula reconstruida de Carcharocles megalodon.

Basándose en su creación digital, los investigadores calcularon que el megalodón habría pesado alrededor de 70 toneladas, o tanto como 10 elefantes.

Incluso otros depredadores de alto nivel pueden haber sido carne de almuerzo para el megalodón, que podría abrir su mandíbula hasta casi dos metros de ancho, dijo Pimiento.

Los megalodones vivieron hace aproximadamente 23 millones a 2,6 millones de años.

Dado que los fósiles de megalodón son raros, este tipo de modelos requieren un “salto de imaginación”, dijo Michael Gottfried, paleontólogo de la Universidad Estatal de Michigan que no participó en el estudio. Pero dijo que los hallazgos del estudio son razonables según lo que se sabe sobre el tiburón gigante.

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