Un estudio revela que el aislamiento social entre los adultos mayores está relacionado con tener menos dientes

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Beijing: Un nuevo estudio ha revelado que los adultos mayores que están socialmente aislados tienen más probabilidades de perder dientes y tienden a perder los dientes más rápidamente con el tiempo que aquellos con más interacción social.

El estudio involucró la observación de adultos mayores chinos y fue dirigido por investigadores de la Facultad de Enfermería Rory Meyers de la NYU. Los hallazgos fueron publicados en ‘Community Dentistry and Oral Epidemiology.

“Nuestro estudio sugiere que mantener y mejorar las conexiones sociales puede beneficiar la salud bucal de los adultos mayores”, dijo Xiang Qi, estudiante de doctorado en NYU Meyers y primer autor del estudio. “Los hallazgos se alinean con estudios previos que demuestran que los indicadores estructurales de desconexión social pueden tener efectos poderosos en los indicadores de salud y bienestar”, dijo.

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El aislamiento social y la soledad en los adultos mayores han sido importantes preocupaciones de salud pública en todo el mundo y son factores de riesgo de enfermedades cardíacas, trastornos de salud mental, deterioro cognitivo y muerte prematura. En algunos países, incluidos Estados Unidos y China, hasta uno de cada tres adultos mayores se sentía solo, según la Organización Mundial de la Salud. La pandemia de COVID-19 había exacerbado estos problemas entre los adultos mayores, ya que muchas interacciones en persona se habían interrumpido para protegerlos de infecciones.

El aislamiento social y la soledad están relacionados pero son diferentes. El aislamiento social se ha definido como tener pocas relaciones sociales o contacto social poco frecuente con los demás, mientras que la soledad se refiere al sentimiento creado por la falta de conexión social.

“Si bien el aislamiento social y la soledad a menudo van de la mano, es posible vivir solo y estar socialmente aislado pero no sentirse solo, o estar rodeado de personas y aun así sentirse solo”, dijo Bei Wu, profesor decano en salud global en NYU. Meyers y el autor principal del estudio.

Los adultos mayores también corren el riesgo de sufrir otro problema de salud: la pérdida de dientes. En China, los adultos mayores de 65 a 74 años tenían menos de 23 dientes en promedio (los adultos suelen tener 32 dientes, o 28 si se extrajeron las muelas del juicio) y el 4,5 por ciento de este grupo de edad había perdido todos sus dientes. La enfermedad de las encías, el tabaquismo, la falta de acceso a la atención dental y las enfermedades crónicas como la diabetes y las enfermedades cardíacas aumentan los riesgos de pérdida de dientes. La falta de dientes podría tener un impacto significativo en la calidad de vida de una persona, afectando la nutrición, el habla y la autoestima.

Para comprender la relación entre el aislamiento social, la soledad y la pérdida de dientes en adultos mayores en China, los investigadores utilizaron la Encuesta Longitudinal de Longevidad Saludable de China para analizar datos de 4268 adultos de 65 años en adelante. Los participantes completaron encuestas en tres momentos diferentes (2011-12, 2014 y 2018), que capturaron medidas de aislamiento social y soledad, cuántos dientes tenían y perdieron las personas durante el estudio de 7 años y otros factores. Más de una cuarta parte (27,5 por ciento) de los participantes del estudio estaban socialmente aislados y el 26,5 por ciento informó sentirse solo.

Los investigadores encontraron que los niveles más altos de aislamiento social se asociaron con tener menos dientes y perder dientes más rápidamente con el tiempo, incluso cuando se controlaron otros factores como la higiene bucal, el estado de salud, fumar y beber, y la soledad. Los adultos mayores que estaban socialmente aislados tenían, en promedio, 2,1 dientes naturales menos y una tasa de pérdida de dientes 1,4 veces mayor que aquellos con lazos sociales más fuertes.

“Los adultos mayores socialmente aislados tienden a estar menos involucrados en comportamientos sociales y que promueven la salud, como la actividad física, lo que podría tener un impacto negativo en su funcionamiento general e higiene bucal, además de aumentar el riesgo de inflamación sistémica”, dijo Wu. “Este deterioro funcional parece ser una vía importante que vincula el aislamiento social con la pérdida de dientes”.

Sorprendentemente, la soledad no se asoció con el número de dientes restantes, ni con la tasa de pérdida de dientes.

“Si bien el aislamiento social puede resultar en una falta de apoyo que puede afectar los comportamientos de salud, para los adultos mayores que se sienten solos, es posible que sus redes sociales sigan vigentes y puedan ayudarlos a mantener comportamientos saludables”, dijo Qi.

Los hallazgos destacaron la importancia de desarrollar intervenciones para reducir el aislamiento social.

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