Un nuevo estudio sobre la peor extinción masiva del mundo debería ponerlo muy nervioso por nuestro futuro. - Madre Jones

Un nuevo estudio sobre la peor extinción masiva del mundo debería ponerlo muy nervioso por nuestro futuro. - Madre Jones

MHJ / Getty

Hace unos 250 millones de años, cuando el mundo todavía formaba parte de la única, supercontinente Pangea, una catástrofe geológica eliminó a casi todas las criaturas que habitan los océanos en el planeta: peces, crustáceos, moluscos e incluso microbios. Tan solo el 4 por ciento de las especies oceánicas sobrevivieron, incluido el más famoso, el Nautilus. En tierra, alrededor del 30 por ciento sobrevivió. Fue el peor evento de extinción en la historia de la Tierra.

Apropiadamente, los científicos apodaron el evento “Gran Morir” (también conocido en la ciencia como la “extinción Pérmica-Triásica”). Pero a pesar de la magnitud del desastre, solo en las últimas dos décadas los paleontólogos encontraron pistas en el registro fósil, y descubrieron que coincidió con un evento volcánico masivo en la actual Siberia.

Aún así, hubo un punto ciego importante en la comprensión de los científicos de la Gran Muerte: aunque sabían sobre la extinción y sobre la erupción volcánica, no estaba claro cómo se relacionaban los dos y qué causó exactamente la muerte masiva. Los científicos habían sospechado durante mucho tiempo que la liberación de gases de efecto invernadero a la atmósfera por parte del volcán jugaba un papel importante, aunque no conocían el mecanismo preciso por el cual sucedió. (Es algo así como un médico que puede saber que una persona murió en un accidente automovilístico, pero no puede identificar la causa exacta de la muerte).

Ahora, un nuevo estudio publicado el jueves en la revista. Ciencia sugiere que el culpable de la Gran Muerte y la conexión entre los dos eventos probablemente fue algo con lo que el planeta está muy familiarizado hoy en día: el calentamiento global y, como resultado, las altas temperaturas del océano y la pérdida de oxígeno en el agua.

Y, resulta que, este evento de millones de años podría servir como una advertencia para nuestro propio futuro. Los autores escriben que la combinación de estos dos factores, el calentamiento del agua y el bajo nivel de oxígeno, "puede representar más de la mitad de la magnitud de la" Gran muerte "en el océano. Ambos factores, por supuesto, todavía están en juego en este momento.

"Estos eventos extremos son muy importantes porque nos dan una visión: ¿cuáles son los límites del cambio climático?", Dice Woodward Fischer, profesor de geobiología en Caltech, que revisó el documento y no participó en el estudio. Madre jones. “¿Cuáles son los límites del cambio ambiental? ¿Y cómo hacen esos comentarios sobre la biosfera? Es como una forma de preguntar: "Bueno, ¿qué es posible?"

Aquí es cómo los autores obtuvieron su resultado: mientras que los científicos habían adivinado durante mucho tiempo que el clima cálido jugó un papel importante en la Gran Muerte, no encontraron una manera de demostrarlo. Para probar la teoría, el equipo simuló el antiguo calentamiento global con un modelo del clima de la Tierra y predijo cómo el calentamiento del océano y la pérdida de oxígeno afectarían a las antiguas especies marinas que podrían sobrevivir, según los niveles de tolerancia de los animales actuales, incluidos los peces y los crustáceos. , tiburones, corales, y moluscos. No era un modelo perfecto (ningún modelo lo es), pero sirvió como una aproximación de cuán sensibles pueden haber sido las especies antiguas a un clima más cálido en ese momento. Luego, para ver cómo se levantó el modelo, lo compararon con el registro fósil.

Se realizó espectacularmente. No solo coincidía con el registro fósil, sino que incluso predecía algo que los paleontólogos nunca habían notado: las criaturas que viven cerca del ecuador tenían una probabilidad un poco mayor de sobrevivir a un evento de calentamiento mayor que las cercanas a los polos. Presumiblemente, aquellos que viven en el ecuador podrían viajar al norte a aguas más frías a medida que aumentaban las temperaturas, mientras que los que estaban en los polos estaban atrapados. (Eso no quiere decir que los trópicos sean un refugio útil; la mayoría de las especies aún mueren allí).

"El porcentaje de animales marinos que se extinguieron al final de la era Pérmica por latitud, desde el modelo (línea negra) y desde el registro fósil (puntos azules)".

Universidad de Washington

"El modelo hizo esta predicción cuando ni siquiera sabíamos realmente si era verdad", dice Curtis Deutsch, profesor asociado de oceanografía química en la Universidad de Washington y autor del estudio. Madre jones. "Entonces, fuimos y lo llevamos a los colegas paleontólogos, y tuvieron que ir a buscarlo. [in the fossil record]. Y cuando lo hicieron, fue un momento divertido "eureka".

En resumen, los investigadores revelaron que un océano que se calienta y, por lo tanto, un bajo nivel de oxígeno en el agua es probable que hayan desempeñado un papel crucial en la Gran Muerte.

Comprender el turbulento pasado del planeta es algo importante, pero mucho más urgente es lo que podemos aprender de él para el futuro. Deutsch llama al Gran Morir una "historia de precaución" para entender el cambio climático hoy.

"El camino en el que estamos, de calentar el océano con gases de efecto invernadero y agotar el inventario de oxígeno del océano, es un camino en el que la Tierra ha estado antes", dice. El lugar donde nos encontramos no es exactamente el mismo escenario que antes de la Gran Muerte, agrega, "pero la trayectoria básica de calentamiento del océano, mientras pierde su oxígeno, va a causar el mismo tipo de estrés para los ecosistemas marinos ahora como lo hizo antes. entonces."

En el momento de la Gran Muerte, las temperaturas de la Tierra habían aumentado en 10 grados centígrados (18 grados Fahrenheit). Si bien eso parece lejos de los tres o cuatro grados de calentamiento que esperan los científicos en el próximo siglo, más o menos, no es en una totalmente diferente avión ", dice Deutsch. SO, y nada más, el estudio llama la atención sobre un punto crucial en el que podemos esperar que ocurra un desastre ambiental dramático, según Justin Penn, un estudiante graduado de la Universidad de Washington y autor principal del estudio. "Si calientas el océano en 10 grados, obtendrás una extinción que rivaliza con lo peor en la historia de la tierra", dice. (El miércoles, un informe de la Universidad de Stanford publicado en la revista Cartas de investigación ambiental mostró que el dióxido de carbono llegará a otro récord en 2018.)

La idea de una extinción masiva en un futuro próximo, ni que decir tiene, pinta un panorama sombrío. En definitiva, sería el Armagedón biológico. La gran diferencia es, por supuesto, que en el momento de la Gran Muerte, los animales no tenían opción, ni capacidad para controlar lo que le sucedía a su planeta. Entonces, mientras que los humanos avanzan por un camino similar, y son “una parte sustancial del camino hacia una extinción”, dice Deutsch, “no sabemos qué tan lejos llegará, y depende mucho de lo que decidamos hacer. ”

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