Una antigua cepa de plaga puede haber llevado al declive de los europeos neolíticos - HeritageDaily

Una antigua cepa de plaga puede haber llevado al declive de los europeos neolíticos - HeritageDaily

Un equipo de investigadores de Francia, Suecia y Dinamarca identificaron una nueva cepa de Yersinia pestis, la bacteria que causa la plaga, en el ADN extraído de restos humanos de 5.000 años.

Sus análisis, publicados el 6 de diciembre en la revista. Célula, sugiere que esta cepa es la más cercana identificada al origen genético de la plaga. Su trabajo también sugiere que los comerciantes pueden haber propagado la peste entre los asentamientos neolíticos europeos, contribuyendo a la disminución de los asentamientos en los albores de la Edad de Bronce.

“La plaga es quizás una de las bacterias más letales que ha existido para los humanos. Y si piensa en la palabra "plaga", puede significar esta infección por Y. pestis, pero debido al trauma que la plaga ha causado en nuestra historia, también se refiere a cualquier epidemia en general. El tipo de análisis que hacemos aquí nos permite retroceder en el tiempo y ver cómo evolucionó este patógeno que tuvo un efecto tan enorme en nosotros ", dice el autor principal Simon Rasmussen (@simonrasmu), un investigador de metagenómica en la Universidad Técnica de Dinamarca. la universidad de copenhague

Para comprender mejor la historia evolutiva de la plaga, Rasmussen y sus colegas rastrearon datos genéticos disponibles públicamente de humanos antiguos, buscando secuencias similares a las cepas de plaga más modernas. Encontraron una cepa que nunca antes habían visto en el material genético de una mujer de 20 años que murió hace aproximadamente 5.000 años en Suecia. La cepa tenía los mismos genes que hacen que la peste neumónica sea mortal hoy en día y también se encontraron rastros de ella en otro individuo en el mismo sitio de la tumba, lo que sugiere que la joven probablemente murió de la enfermedad.

Esta cepa de la plaga es la más antigua que se haya descubierto. Pero lo que lo hace particularmente interesante es que, al compararlo con otras cepas, los investigadores pudieron determinar que también es la más basal, lo que significa que es la cepa más cercana que tenemos al origen genético de Y. pestis. Probablemente se separó de otras cepas hace unos 5.700 años, mientras que la plaga que fue común en la Edad del Bronce y la plaga que es el antecesor de las cepas existentes hoy en día divergió hace 5.300 y 5.100 años, respectivamente. Esto sugiere que existían múltiples cepas de peste al final del período neolítico.

Rasmussen también cree que este hallazgo ofrece una nueva teoría sobre cómo se propaga la plaga. Se sabe que las migraciones humanas masivas desde la estepa euroasiática hacia Europa ocurrieron hace unos 5,000 años, pero aún se discute cómo estas culturas pudieron desplazar la cultura de cultivo neolítico que estaba presente en Europa en ese momento. Investigadores anteriores han sugerido que los invasores trajeron la plaga con ellos, eliminando los grandes asentamientos de los agricultores de la Edad de Piedra cuando llegaron.

Pero si la tensión de la plaga que los investigadores encontraron en la mujer sueca se separó del resto de Y. pestis hace 5.700 años, eso probablemente evolucionó antes de que comenzaran estas migraciones y en la época en que los asentamientos neolíticos europeos ya estaban comenzando a colapsar.

En ese momento, los mega-asentamientos de 10,000-20,000 habitantes se estaban volviendo comunes en Europa, lo que hacía posible la especialización laboral, la nueva tecnología y el comercio. Pero también pueden haber sido el caldo de cultivo de la plaga. “Estos mega-asentamientos eran los asentamientos más grandes de Europa en ese momento, diez veces más grandes que cualquier otra cosa. Tenían personas, animales y alimentos almacenados muy cerca y, probablemente, muy poco saneamiento. Ese es el ejemplo de libro de texto de lo que necesita para desarrollar nuevos patógenos ", dice Rasmussen.

"Creemos que nuestros datos encajan. Si la plaga evolucionó en los mega-asentamientos, cuando la gente comenzó a morir a causa de ella, los asentamientos se habrían abandonado y destruido. Esto es exactamente lo que se observó en estos asentamientos después de hace 5.500 años. "La plaga también habría comenzado a migrar a lo largo de todas las rutas comerciales posibilitadas por el transporte con ruedas, que se expandió rápidamente en toda Europa en este período", dice.

Eventualmente, sugiere, la plaga habría llegado a través de estas interacciones comerciales en el pequeño asentamiento en Suecia donde vivía la mujer que estudiaba su equipo. Rasmussen sostiene que el propio ADN de la mujer también proporciona evidencia adicional de esta teoría: no está genéticamente relacionada con las personas que invadieron Europa desde la estepa euroasiática, apoyando la idea de que esta cepa de plaga llegó antes que las migraciones masivas. La arqueología también apoya esta hipótesis, ya que todavía no había signos de los invasores cuando ella murió.

Por supuesto, hay algunas limitaciones a lo que los datos de este estudio pueden decirnos. Lo más importante es que los investigadores aún no han identificado la plaga en individuos de los mega asentamientos en los que pudo haber evolucionado. "Realmente no hemos encontrado la pistola humeante, pero es en parte porque aún no hemos visto. Y realmente nos gustaría hacerlo, porque si pudiéramos encontrar la plaga en esos asentamientos, sería un fuerte apoyo para esta teoría ", dice Rasmussen.

En cualquier caso, cree que este estudio es un paso hacia la comprensión de cómo la plaga y otros patógenos se volvieron mortales. "A menudo pensamos que estos superpatógenos siempre han existido, pero ese no es el caso", dice. “La plaga evolucionó a partir de un organismo que era relativamente inofensivo. Más recientemente, lo mismo sucedió con la viruela, la malaria, el ébola y el zika. Este proceso es muy dinámico y sigue sucediendo. Creo que es realmente interesante tratar de entender cómo pasamos de ser algo inofensivo a algo extremadamente virulento ".

PRENSA CELULAR

Imagen de encabezado: esta imagen muestra los restos de una mujer de 20 años (Gokhem2) de alrededor de 4900 BP que fue asesinada por la primera pandemia de peste. Ella fue una de las víctimas de una pandemia de peste que probablemente condujo a la decadencia de las sociedades neolíticas en Europa. Crédito: Karl-Göran Sjögren / Universidad de Gotemburgo

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