Una galaxia infantil extremadamente distante se parece sorprendentemente a nuestra propia Vía Láctea

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Los astrónomos han detectado el tenue brillo de una galaxia que no solo es sorprendentemente estable, sino que se parece mucho a nuestra propia Vía Láctea.

Los investigadores han descrito un descubrimiento reciente como un “gran avance en el campo de la formación de galaxias” con la ayuda del Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA). Escribiendo en Naturaleza, los astrónomos revelaron imágenes de una galaxia muy joven de los confines más lejanos del universo donde la luz ha tardado 12 mil millones de años en llegar hasta nosotros.

Esto significa que estamos viendo la galaxia, apodada SPT0418-47, cuando tenía solo 1.400 millones de años. Lo que realmente sorprendió a los investigadores fue que, si bien no parece tener brazos espirales, tiene al menos dos características similares a nuestra propia Vía Láctea.

Esto incluye un disco giratorio y una protuberancia que contiene el gran grupo de estrellas apretadas alrededor del centro galáctico. Esta es la primera vez que se ve un bulto tan temprano en la historia del universo, lo que hace que SPT0418-47 sea la Vía Láctea más distante.

“La gran sorpresa fue encontrar que esta galaxia es en realidad bastante similar a las galaxias cercanas, contrariamente a todas las expectativas de los modelos y observaciones previas, menos detalladas”, dijo el coautor Filippo Fraternali, de la Universidad de Groningen en los Países Bajos.

Como la apertura de un ‘cofre del tesoro’

Si bien es imposible realizar observaciones detalladas de galaxias tan distantes incluso con los telescopios más potentes, los astrónomos utilizaron lentes gravitacionales para verlas utilizando una galaxia cercana como una poderosa lupa. En este efecto, la atracción gravitacional de la galaxia cercana distorsiona y dobla la luz de la galaxia distante, haciendo que parezca deformada y magnificada.

Apareciendo como un anillo de luz casi perfecto alrededor de la galaxia cercana, los investigadores pudieron reconstruir la verdadera forma de la galaxia y el movimiento de su gas a partir de los datos de ALMA utilizando una nueva técnica de modelado por computadora.

Francesca Rizzo, estudiante de doctorado del Instituto Max Planck de Astrofísica que dirigió el estudio, dijo que ver la imagen reconstruida por primera vez fue como la apertura de un “cofre del tesoro”.

Aún más sorprendente para los investigadores fue el hecho de que la galaxia parece ser el disco de galaxias mejor ordenado jamás observado en el universo temprano. Sin embargo, se espera que eventualmente evolucione hacia una galaxia muy diferente de la Vía Láctea y se una a la clase de galaxias elípticas que habitan el universo hoy.

Este descubrimiento inesperado sugiere que el universo temprano puede no ser tan caótico como se creía y plantea muchas preguntas sobre cómo se pudo haber formado una galaxia bien ordenada tan pronto después del Big Bang.

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