Una poderosa tormenta solar probablemente detonó decenas de minas marinas de Estados Unidos durante la guerra de Vietnam

Una poderosa tormenta solar probablemente detonó decenas de minas marinas de Estados Unidos durante la guerra de Vietnam

Un análisis de documentos militares de EE. UU. Recientemente desclasificados confirma las sospechas de que, durante las últimas etapas de la guerra de Vietnam, una poderosa tormenta solar causó que decenas de minas marinas explotaran. Es un claro recordatorio del potencial del sol para interrumpir nuestras actividades tecnológicas de manera inesperada.

Como parte de la Operación Dinero de bolsillo, la Marina de los EE. UU. Plantó una serie de minas marinas Destructor cerca de puertos estratégicos frente a la costa de Vietnam del Norte. Unas semanas más tarde, el 4 de agosto de 1972, miembros de la tripulación a bordo del avión de la Fuerza de Tarea 77 de los EE. UU. Observaron repentinamente un lote de explosiones al sur de Hai Phong.

En total, se documentaron de 20 a 30 explosiones en solo 30 segundos. También se observaron otros 25 a 30 parches de agua fangosa, indicativos de nuevas explosiones.

Fue una ocurrencia extraña, ya que no había ninguna razón por la que las minas deberían haberse disparado. Casi inmediatamente, los funcionarios de los EE. UU. Comenzaron a contemplar la actividad solar extrema como la causa, como se revela en los documentos recientemente desclasificados de la Armada de los EE. UU.

Nueva investigación publicada el mes pasado en Clima espacial, una publicación de la American Geophysical Union, está de acuerdo con esta evaluación de 46 años de edad, al tiempo que proporciona nuevos detalles sobre esta tormenta solar particularmente desagradable, que interrumpió más que solo las minas navales.

Los autores del estudio, liderados por Delores Knipp de la Universidad de Colorado y Brian Fraser del Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas de Boulder, dicen que el evento histórico debería servir como un llamado a la acción.

Las bombas que explotaron fueron minas marinas magnéticas, un arma que se remonta a la Primera Guerra Mundial. Cuando un barco pasa por encima, la mina detecta un cambio en la densidad del campo magnético, lo que desencadena una detonación. A los pocos días del incidente de agosto de 1972, los oficiales militares estadounidenses comenzaron a preguntarse si la actividad solar podría haber sido responsable de las detonaciones de minas no anticipadas.

Como reporta el profesor de RMIT Brett Carter en La conversaciónLos científicos en la década de 1970 ya sabían del potencial del Sol para desencadenar cambios en el campo magnético; simplemente no estaban seguros de si era lo suficientemente fuerte como para inducir a las minas a detonar.

Como parte de su investigación, el ejército de los EE. UU. Envió oficiales al Laboratorio de Medio Ambiente Espacial de la Administración Nacional Oceanográfica y Atmosférica (NOAA) cerca de Boulder, Colorado. Después de consultar con los científicos, los investigadores concluyeron con un "alto grado de probabilidad" que la actividad de las tormentas solares era responsable de la destrucción aparentemente espontánea de las minas magnéticas.

Enterrados durante casi 50 décadas, estos documentos ahora desclasificados fueron re-analizados por el equipo de Knipp y Fraser. De hecho, agosto de 1972 experimentó un intenso período de actividad solar, algunos de los más fuertes jamás registrados.

Entre el 2 y el 4 de agosto, la región de manchas solares MR 11976 disparó una serie de erupciones solares, eyecciones de masa coronal y nubes de partículas cargadas (que se denominaron "conductores de plasma" en la década de 1970). La expulsión de masa coronal que causó que las minas marinas explotaran llegó a la Tierra en solo 14.6 horas, un récord para un evento de este tipo (normalmente toma un día o dos para que estos pulsos electromagnéticos lleguen al campo geomagnético de nuestro planeta y produzcan tormentas magnéticas).

El motivo de la velocidad, dicen los autores, es que dos pulsos anteriores del Sol el 2 de agosto despejaron el camino a nuestro planeta, lo que dio como resultado la expulsión masiva "ultrarrápida" el 4 de agosto. Además de la detonación de las minas La tormenta solar causó interrupciones en el suministro eléctrico y cortes en la línea telegráfica, según informa Carter.

"Sobre la base de la evidencia presentada, afirmamos que el evento del 4 de agosto de 1972 fue una tormenta de clase Carrington", escriben los autores en el estudio. "El tiempo de tránsito para este evento fue más corto que el evento de Carrington".

En el evento de Carrington, los investigadores se refieren a una poderosa tormenta solar geomagnética que ocurrió en 1859. Sigue siendo una de las tormentas solares más poderosas que se haya registrado. Un evento similar de hoy causaría graves interrupciones, derribando satélites, redes eléctricas y, como señala el nuevo estudio, las tecnologías que ni siquiera sabemos son vulnerables.

Para concluir, los autores del estudio dicen que la tormenta de 1972 merece un examen más detenido y sugiere que otros investigadores combinen su información de archivo en un esfuerzo por aprender más. Sin duda, cuanto más dependemos de la tecnología, más vulnerables nos volveremos a estos eventos solares extremos. Saber todo lo que podamos sobre las tormentas geomagnéticas podría prevenir mucho dolor.

[Space Weather via The Conversation]

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